Succession Aranthienne

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Lorsque l’orbe sombre Somnus souillera le ciel.

Quand la lignée de Helmawr atteindra sa fin.

Quand le vieux sang reviendra pour réclamer son dû.

L’alliance heptagonienne commencera.
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Présages et Signes[1]
Lorsha regarda les visages pourris de sa famille. Ils regardaient en arrière avec des orbites vides et des mâchoires relâchées de chair flétrie.

« Tais-toi, tais-toi, TAIS-toi ! » leur cria-t-elle, en s’agrippant à ses tempes, les doigts s’agitant entre les entre les nœuds crasseux de ses cheveux. « Non, ils ne le voient pas, ils ne comprennent pas… » Elle s’est éloignée, des crachats mouchetant ses lèvres fendues alors qu’elle se levait de son trône de déchets. Les robes tachées traînant sur le sol, l’autoproclamée autoproclamée reine de « Trépaner » a traversé la pièce. Le regard de ses frères et sœurs non-vivants qui la suivaient, attendant les ordres de leur maîtresse. Pourtant Lorsha ne leur accordait ne leur prêtait aucune attention, fixant plutôt le plafond couvert de rouille, sa vision de sorcière perçant l’ancien Plastacier. Elle pouvait la voir, la source des voix qui s’immisçaient dans ses pensées. Ses pensées, quelque part dans le vide. Regardant vers le haut, des kilomètres de Sous-Monde tortueux ont cédé la place au chaos un peu plus ordonné de la Cité-Ruche, et au-delà. L’opulence de la flèche loin, loin au-dessus de « Trépaner ». La vision de Lorsha s’étendait à l’infini, passant devant les énormes vaisseaux spatiaux qui attendaient à l’ancre en orbite haute et à travers les couloirs spatiaux bondés qui entouraient Necromunda.

Et voilà ! Une larme noire dans l’obscurité de l’espace. Elle était immense, ses bords déchirant la réalité alors qu’elle glissait silencieusement à travers le vide, la voix sifflante provenant de sa gueule sa gueule aussi claire pour elle que le goutte-à-goutte incessant de l’eau ou le glissement des rats. Et à chaque instant, elle était de plus en plus fort. A l’autre bout du monde, dans les landes de la Ruche Cérès, Alyce Shivver conversait avec le Démon dans son âme. L’ancienne fille de Slate Merdena murmurait et riait doucement pour elle-même au milieu du carnage de son plus récent massacre.

« Un trou dans le monde, une écharde dans l’œil de Dieu, une blessure si profonde qu’elle frappe l’os !» se murmurait-elle, le Démon lui murmurant en retour son excitation devant le chaos à venir.

« Bientôt, ils vont tous payer pour les péchés de leur faux maître, leur idole creuse… bientôt ils verront que leur empire est construit sur rien d’autre que de la poussière… et nous aurons notre vengeance. »

Elle s’est tournée vers l’un des Exécuteurs étendu sur le sol à côté d’elle, son sang encore chaud sur ses mains. Elle a regardé dans les yeux vitreux de l’homme, son casque brisé et cassé sur le sol à côté de son cadavre.

« Vous savez de quoi je parle, vous comprenez, n’est-ce pas ? vous ? Après tout, tu peux le voir maintenant… la tempête à venir, l’enfer à venir… ».

Inclinant la tête, comme si elle attendait une réponse de l’homme mort, elle sourit et se mit debout sur ses pieds.

« Je dois admettre que je pensais que je n’obtiendrais jamais ma vengeance, pas dans cette vie, pas dans cette forme mortelle… »

Elle regarda son corps, déchiré et endommagé par la bataille, mais qui guérissait déjà grâce à l’énergie psychique qui l’infusait.

« Mais notre heure est enfin venue. »

Dans son esprit, le Démon gloussait et à travers une paire d’yeux partagés, ils ont regardé vers le ciel leur regard était verrouillé sur la fissure grandissante dans le ciel. Au-dessus des Désolations, dans les voûtes du Psykanarium du Seigneur Helmawr, Mortanna Shroud se reposait mal dans sa cellule de confinement. Même sans le neuro-reliquaire - l’objet qu’ils ont forcé à passer autour de son cou pour qu’elle obéisse aux ordres de la Maison Impériale - elle pouvait entendre les voix. En grattant les murs tachés de sa cellule avec des ongles cassés, elle écoutait leur bavardage, leurs promesses de liberté, promesses de pouvoir. Depuis aussi longtemps qu’elle pouvait se souvenir, elle avait été l’esclave du Maître de Necromunda, un outil pour chasser les ennemis de la Ruche Primus et leur rendre une justice sanglante. Mais quelque chose avait changé, quelque chose était différent maintenant. Même sans le reliquaire améliorant ses pouvoirs, elle pouvait le sentir… et c’était de plus en plus fort. Se traînant à genoux, elle a posé une joue marquée sur l’acier froid de la porte de sa cellule.

« Parle-moi… Dis-moi ce que je dois faire… Aide moi à punir ceux qui le méritent vraiment. »

Elle implorait la porte, son esprit cherchant les voix pendant que ses yeux fixaient le métal inflexible. Pendant de longues minutes, elle a attendu, sa respiration irrégulière dans l’obscurité proche. Puis, avec un clic presque imperceptible, la porte s’est légèrement entrouverte. Se levant, elle l’ouvrit avec précaution. De l’autre côté, des gardes en uniforme cramoisi du Psykanarium gisent immobiles sur le sol. Enjambant leurs formes inertes, elle avança pieds nus jusqu’à ce qu’elle atteigne l’antichambre de sa cellule. Là, sur une pile de corps enchevêtrés reposait le neuro-reliquaire, les crânes semblaient la regarder avec des yeux impatients. Avec précaution, elle s’est approchée et a touché l’ancien appareil… et tout à coup, elle a su ce qu’elle devait faire. Un sourire froid s’est glissé sur son visage. Loin sous le Psykanarium, à travers des kilomètres de dômes en plastacier et de tunnels sinueux, Psyreena Skar a crié la fin du monde. Tout autour d’elle, les corps carbonisés et déformés des Seigneurs de la Gouttière gisaient sur le revêtement corrodé des tunnels, leur dernière erreur ayant été d’engager Psyreena pour un travail « facile ». Sa voix amplifiée a traversé les zones abandonnées du Sous-Monde, et les colonies voisines ont sagement fermé les volets et les portes, contre le mal qui se cachait dans les ténèbres.

Psyreena n’en était pas consciente car son esprit était ouvert et non protégé contre l’horreur du Warp. Dans son esprit, elle se tenait dans une mer de feu, des Cités-Ruches brûlant de tous côtés, remplies de personnes implorant le salut. Elle a vu des Orlock, asservis par d’anciennes machines, leurs cerveaux vidés et remplis de fils ; une reine Escher, une main essayant de de se couper la gorge tandis que l’autre essayait de retenir la lame ; des gangers Goliath construisant un trône à partir de cadavres en riant. En s’éloignant des Ruches et en regardant vers l’extérieur, elle pouvait voir les visages déformés, aux yeux écarquillés de personnes hurlantes. Elle a regardé un Van Saar se transformant en araignée mécanique et s’enfuyait en courant. Tandis qu’un prédicateur des Cawdor pointait du doigt et hurlait des obscénités. Derrière eux, elle a vu une silhouette glabre dans un long manteau qui regardait et vérifiait soigneusement son chrono.

Psyreena leva les yeux, ne serait-ce que pour nier les horreurs qu’elle pouvait voir au sol. Mais là, dans le ciel, un soleil noir brillait sur Necromunda ; l’orbe sombre Somnus est revenu pour sonner le glas du monde et de son peuple. Elle se couvrit les yeux de terreur. À ce moment-là, elle a senti une main douce sur son épaule et s’est retourner. Là, parmi les flammes et la mort, une femme en or se tenait debout et lui souriait et d’un seul coup, la peur de Psyreena a disparu, la vision s’estompant jusqu’à ce qu’elle soit remplacée par les ténèbres froides des zones abandonnées et les cadavres des Seigneurs de la Gouttière. Enfin silencieuse enfin, elle tomba à genoux en pleurant et attendit que la fin vienne…

Les Ténèbres Descendent

Alors que le 41e millénaire touche à sa fin, une ombre s’abat sur le monde de Necromunda. Depuis des centaines de grands cycles - le temps qu’il faut au monde pour tourner autour de son étoile jaune malade - la dissidence, la rébellion et les conflits ont pris racine dans le Monde-Ruche. La cupidité des Maisons Nobles comprimait le peuple comme un étau, tandis que la Maison Helmawr exigeait un rendement toujours plus grand de ses cités. Sous le regard impitoyable de leurs supérieurs, les Maisons Claniques s’exécutaient, se battant âprement entre elles pour une plus grande part des ressources décroissantes de Necromunda. Et en dessous d’elles, les hors-la-loi, les cultes, les gangs et les criminels s’entretuent pour les restes.

Les Seigneurs de Necromunda auraient pu être pardonnés de penser que ce statu quo injuste pouvait durer éternellement, car près de sept millénaires s’étaient écoulés depuis que le premier Seigneur Helmawr, Martek Helm’ayr, avait apporté la stabilité à la planète et fondé la Maison Impériale. Pendant tout ce temps, la hiérarchie féodale de Necromunda était restée intacte, avec la Maison Helmawr à sa tête, agissant comme la volonté de l’Imperium. À l’insu de Gérontius Helmawr, actuel Seigneur de Necromunda, des événements indépendants de sa volonté se déroulaient dans le vide entre les mondes, événements qui allaient bientôt s’abattre sur ses sujets et leur monde.

Quand cela est arrivé, c’était comme une ombre qui éclipse le soleil. Le volume et la fréquence des messages vocaux provenant des flottes de vaisseaux commerciaux qui tournaient autour de Necromunda, chacun attendant son tour pour charger des munitions et d’autres biens vitaux de la planète, augmentèrent soudainement. Les observateurs à bord de la grande station spatiale géosynchrone, l’Œil de Sélène, ont affirmé que les étoiles elles-mêmes avaient commencé à s’éteindre, tandis que les chaînes de satellites pointant vers le noir de l’espace ont commencé à envoyer des avertissements binaires vers la planète. Dans la flèche de la Ruche Primus, sous la faible lumière de l’étoile de Necromunda, le Seigneur Helmawr se plaignait du froid et envoyait ses serviteurs allumer les grands foyers de prométhium qui entouraient ses chambres majestueuses.

Comme une vague invisible, l’ombre cosmique projetée par le vide déchiré a traversé Necromunda. Ceux qui avaient la chance de vivre dans les flèches des grandes Ruches rapportaient que le soleil s’était assombri, comme si sa lumière avait été volée pendant un instant. Pour ceux qui vivaient sous la couche de nuages toxiques, loin de la vraie lumière du jour, l’effet était plus terrifiant. En un instant, les grandes usines du monde se sont arrêtées ; l’énergie s’est écoulée des machines comme le sang d’une blessure ; et peut-être le plus terrible de tous : les lumières omniprésentes des dômes, des habs et des usines se sont éteintes, plongeant des niveaux entiers dans le noir.

Lors d’un événement sans précédent au cours des millénaires d’existence de Necromunda, les grands puits de chaleur au cœur de chaque Ruche commencèrent à se refroidir, comme si le noyau en fusion de la planète elle-même avait perdu son ardeur. Au début, les protocoles d’urgence ont lutté pour maintenir les systèmes archaïques des Cités-Ruches, mais eux aussi ont été affectés par l’ombre cosmique et ont échoué. Dans tout le Monde-Ruche, de nombreux hommes et femmes furent saisis de terreur, les yeux fixés sur des machines qui ne tournaient plus, ne ronronnaient plus et ne rugissaient plus. D’autres fixaient en vain le visage du grand Horologium qui, pour la première fois de leur vie, était devenu inexplicablement immobile - ses chiffres et ses cadrans s’étaient figés au moment où l’ombre avait privé Necromunda de son pouvoir.

Bien que les Ruches elles-mêmes, pour la plupart, soient devenues des tombes froides remplies de travailleurs effrayés, d’autres n’ont pas tardé à tirer profit de la confusion qui régnait désormais. Des escarmouches éclatèrent entre gangers et travailleurs dans toute la Cité-Ruche, chaque faction accusant l’autre d’être responsable de la crise ou essayant simplement de se venger, de piller leurs voisins ou de profiter d’un moment de liberté éphémère vis-à-vis de leurs supérieurs. Bien sûr, Necromunda n’est pas étrangère aux soulèvements et aux troubles ; aussi sûrement que la nature humaine a commencé à faire surface parmi les travailleurs de Necromunda, la main de fer de la Maison Helmawr s’est refermée sur eux. Des Exécuteurs endurcis inondèrent les rues de la Cité-Ruche, agissant selon des protocoles d’urgence rarement utilisés et rassemblant les gens dans leurs habs, leurs usines ou leurs colonies avec une efficacité brutale - scellant souvent les portes derrière eux à condition qu’elles soient ouvertes une fois la crise passée. Dans la Ruche Primus et les grandes Ruches de l’Amas Palatin, la volonté de la Maison Impériale s’abattit comme un marteau et les quelques étincelles de rébellion qui subsistaient furent rapidement étouffées.

Au-delà du centre du pouvoir du Seigneur Helmawr, les effets du black-out étaient beaucoup moins certains. La Ruche Rothgol a fait face à une insurrection ouverte de ses Maisons Claniques, tandis que les nobles de la Ruche Cérès ont simplement scellé la flèche et laissé les pauvres malheureux se débrouiller comme ils le pouvaient. Dans l’Amas de Mynerva, les dômes de mycoprotéines des Cités-Ruches ont été incendiés, peut-être par des travailleurs gelés dans l’obscurité ou par des cultes cherchant à s’opposer à l’ordre ancien, dans tous les cas, l’amas est promis à des jours difficiles. Pendant ce temps, les seigneurs de l’Aiguille de Gothrul ont lancé un appel au calme à ses citoyens, mettant en œuvre d’anciennes mesures de protection mises en place pendant la Guerre des Deux Faces, et ont conduit leurs populations privilégiés dans des abris autonomes sous les fondations de la grande Ruche.

Alors même que l’ordre social de Necromunda s’effondrait sous la pression de la panne, ses nobles dirigeants se chamaillaient entre eux sur la meilleure façon de rectifier la situation. Dame Ko'iron prétendait que l’Empereur était mécontent d’eux et qu’ils devaient fuir Necromunda avant que sa colère ne tombe du ciel, tandis que le Seigneur Greim proposait de diriger personnellement les armées de garnison du monde dans une purge de toutes les Cités-Ruches rebelles. Pour compliquer les choses, l’ombre avait perturbé les transmissions Vox à travers le monde et les familles nobles éparpillées avaient du mal à se connecter les unes aux autres, les différents seigneurs et dames d’une même Maison Noble donnant souvent des ordres contradictoires à leurs sujets alors qu’ils tentaient de protéger leurs intérêts. Les techno-savants, sous la direction des nobles, ont cherché à réparer les dommages causés aux Ruches et à rallumer les puits de chaleur, mais sans succès, leur connaissance des anciens systèmes et structures des Ruches faisant cruellement défaut. Pour les nobles, le Seigneur Helmawr et le peuple de Necromunda, la panne n’était que le début de leurs problèmes.[2]

L'Enfer Dans le Sous-Monde

Alors que le Seigneur Helmawr s’efforçait de maintenir les Maisons Nobles dans le droit chemin, il incombait, comme toujours, aux Maisons Claniques de préserver les Ruches. Les maîtres des Ruches, qui avaient d’abord compté les terribles coûts de production engendrés par la panne et s’étaient lamentés sur l’échec de leurs quotas, ont vite compris que l’enjeu était plus important : les Ruches elles-mêmes. Et comme cela arrive souvent sur Necromunda, quand les vrais problèmes ont commencé, ils ont commencé dans le Sous-Monde. Dans ces premiers jours chaotiques, alors que la noblesse luttait pour parvenir à un consensus sur un plan d’action, et qu’elle se cachait derrière ses murs de plastacier et ses armées personnelles, le Sous-Monde devint un champ de bataille. En rampant à travers les conduits thermiques désormais froids et les grands puits de chaleur, des horreurs innombrables sont venues grossir les rangs des Sectes, des fous et des Mutants. Il n’y avait pas d’organisation au sein de leur groupe, ni d’objectif commun partagé par leurs chefs, si ce n’est de causer autant de désordre et de carnage que possible. Bien que chaque Ruche ait enduré son propre enfer, certaines tenant la ligne contre les sectes, d’autres mourant dans des colonnes de fumée, de flammes et de mort, nulle part le combat n’a été plus intense que dans la Ruche Primus.

Le Sous-Monde, déjà un royaume de violence et de mort sans foi ni loi, devint une Zone de Guerre. Privés d’électricité, ses habitants ont été contraints de s’en remettre à des générateurs volés, à d’anciennes machines manuelles et même simplement à l’allumage de leurs réserves de prométhium pour éloigner les ténèbres. Dans les flammes vacillantes des barils de feu et des torches, ils ont vu arriver les hordes touchées par le warp - et ont sinistrement sorti leurs armes. Dans les Zones Abandonnées et dans le Cloaque, ils sont arrivés : les voix des dieux sombres babillant dans leurs cerveaux malades. Les cultes hilotes et les broyeurs de cadavres surgirent des ténèbres, tandis que les Wyrds et les mutants de toutes sortes se déchaînèrent dans les colonies civilisés.

À « Tas de Butin », le Culte de la Main Rouge a suspendu des membres coupés dans les rues, tandis que loin en dessous, le Trou de l'Hérétique est devenu une horreur vivante de plastacier et de pierre tordus, alors que la colonie entière fusionnait avec les esprits d’une douzaine de Psykers véreux. Dans les rues de Rouille Ville, les psykers gémissaient et hurlaient leur douleur démoniaque, faisant trembler et se fracturer la colonie elle-même, tandis que les habitants du Port du Chien Fou faisaient face à des vagues de pillards à tête de vermine surgissant des déserts extérieurs. Même la Passe de Cul-de-Sac n’a pas été épargné par ce chaos, les barils de "viande de cadavre" ont éclaté pour révéler des cultistes couverts de sang, munis de fendoirs à chaîne et de scies à os, qui se sont attaqués aux habitants terrifiés. CloaqueVille, la colonie la plus basse du Sous-Monde, subit une attaque presque constante de la grande mer noire qui se trouve sous ses fondations. Des horreurs à tentacules et des tueurs pâles, semblables à des cadavres, s’extirpaient du gouffre, affamés de la chair des habitants.

Une alliance de gangs d’Escher menée par les Sirènes de Cloaque Ville et les Reines des Charognes a affronté les envahisseurs sur les quais ; les mitrailleuses lourdes et les fusils lasers illuminaient l’obscurité en tirant sur les attaquants. Les habitants de toutes sortes, des Marchands aux narcos-gangers, ont participé à la défense, en lançant des bombes incendiaires de fabrication artisanale et en tirant sur les mutants avec un effet mortel. Les foules frénétiques de cultistes, de monstres, de clans de Fouisseurs et d’autres choses qui défiaient toute classification arrivaient encore et encore. Jelena, chef des Reines des Charognes, avait pris le commandement des défenseurs après être descendue dans les Abysses pour aider ses sœurs gangers ; même les seigneurs des pièces et les chasseurs d’araignées de la colonie s’en remettaient à la reine des gangs endurcie. Lorsque Jelena ordonna que des charges à Fusions soient placées sur les piliers sous la ville, personne ne remit en cause son plan et se joignit à sa bande alors qu’elle se battait pour atteindre le chantier naval de CloaqueVille. La bataille finale se déroula alors qu’ils montaient à bord des navires, le bruit des tirs étant constant jusqu’à ce qu’ils larguent les amarres et que Jelena déclenche ses bombes - la clameur de la bataille étant momentanément étouffée par le bruit assourdissant de CloaqueVille et des milliers de cultistes hurlants s’écrasant dans les eaux empoisonnées en contrebas.

Alors que Cloaqueville sombrait dans le Lac qui lui a donné son nom (ce qui n’était pas la première fois pendant ce siècle), les choses n’allaient pas mieux à Deux Tunnels. Après des jours de combats sanglants, les gangs et les criminels locaux se sont repliés sur l’usine de traitement des déchets. Après que les Exécuteurs se soient retirés en amont, le commandement des défenseurs est revenu à Gaen Gorvos et son frère Gorvos Vunder - le couple improbable de criminels à la tête d’une collection hétéroclite de combattants de la Maison Clanique, de la racaille de la Ruche, de chasseurs de primes et de marchands. Malgré le fait que Gaen détestait son frère, elle devait admettre que face à des chances écrasantes et une mort certaine, son assurance délirante s’était avérée utile.

Lorsque les lumières se sont éteintes, la Reine de la crasse et son équipe en ont profité pour dévaliser leurs rivaux et régler quelques comptes. Mais avec le temps, tout semblant de loi et d’ordre dans Deux Tunnels a disparu et les choses sont allées de mal en pis - puis la Loge du Seigneur de la Viande est apparue. Après avoir ravagé les usines de cadavres en amont, les broyeurs de cadavres ont attaqué Deux Tunnels par milliers, réclamant de la viande fraîche. Seules les rivières de crasse enflammée que les frères Gorvos avaient détournées pour se défendre les avaient maintenus en vie, mais ce n’était probablement qu’une question de temps avant que les feux ne meurent et que Deux Tunnels ne meurent avec eux.

À Chutes de Poussière, la plus grande des colonies du Sous-Monde, la forteresse 1313 a scellé la porte d’entrée du Nexus et de la Ruche Primus, les tourelles à canon automatique traquant et détruisant toute personne assez stupide pour tenter d’entrer ou d’escalader la Ruche - le message était clair : Chutes de Poussière était seule. Un conseil de bande hâtif dans les Six Clans a vu de vieux rivaux des Lames douces-amères, de la Cabale de la Flamme Froide, des Chiens du Puisard et des Arbresfers Ravageurs mettre de côté leurs différences pour défendre la colonie. Lorsqu’une douzaine de Delaque sont entrés silencieusement dans le trou à boire et ont offert leur aide, ils n’ont pas été immédiatement accueillis par des huées et des balles. Le plus inhabituel est peut-être que le Conseil de la Poussière s’est réuni d’une seule voix - la Maîtresse de la Monnaie Melerva et le Baron de la Drogue Balthazar Van Zep ont accepté de combattre côte à côte en maudissant le Procureur Bauhein et ses Exécuteurs pour les avoir abandonnés. Malgré cela, le sort de Chutes de Poussière était loin d’être certain, et avec toute la puissance de feu qu’ils pouvaient rassembler, les défenseurs attendaient alors que le bruit de la violence résonnait en bas, se rapprochait de plus en plus.[3]

La Grande Tempête

Alors que les Ruches luttent contre l’effondrement de la société suite à la panne, une autre crise se déroule dans les Désolations. Avec la perte d’énergie, les grandes Cités-Ruches ont commencé à se refroidir et la température atmosphérique a chuté. Au début, le ciel jaune s’est assombri et ceux qui se trouvaient à l’extérieur des coquilles protectrices des villes massives ont levé les yeux, craignant un temps anormal. Des colonnes de nuages toxiques de plusieurs centaines de kilomètres de large s’élevaient au-dessus de nous, formant les premières vrilles d’une tempête planétaire. Les nuages étaient accompagnés d’une pluie toxique et d’éclairs incandescents déchiquetés qui frappaient les terres avec fureur. Dans toute la région des cendres, ceux qui avaient un peu de bon sens ont fermé leurs habitations, leurs portes ou se sont enfoncés dans leurs trous. Ceux qui étaient bloqués sur les routes ou dans les déserts profonds, et qui se demandaient peut-être pourquoi les piles électriques et les moteurs au prométhium étaient soudainement morts, ne pouvaient que regarder avec horreur les tempêtes qui approchaient et espérer survivre à la colère de leur propre monde.

Depuis les tours des cages de la Ruche Pénale de Zalktraa, les prisonniers et les Exécuteurs regardaient les eaux toxiques de la Mer de Poison monter de plus en plus haut jusqu’à ce que des vagues bouillonnantes se brisent sur la coquille de leur Cité-Ruche. Non loin de là, des colonies délabrées, nichées au bord des marais de produits chimique, ont été submergées ; leurs structures et leurs habitants ont disparu au fur et à mesure que la crasse montante les consumait. Dans les villages situés le long de la rive du lac d’écume, tous ceux qui avaient une moto ou une Hélamite se sont précipités sur les hauteurs, laissant les traînards être emportés par la marée acide montante. Au même moment, les habitants de Butinville se sont dirigés vers la sécurité du Grand Tunnel en cours de construction, le Necromagnium, scellant les portes du grand tunnel dans leur sillage.

Bien sûr, ce n’était pas seulement le temps qui menaçait les étrangers et leurs campements. Chassées de leurs repaires par l’ombre cosmique, leurs sens primitifs submergés par des visions de sauvagerie sanglante, des créatures de toutes sortes affluèrent des terres désolées. Aux portes de BastonVille, la Tyran de la route de la Maison Orlock, Margo Merdena, a rassemblé son équipe et tous ceux qui voulaient vivre contre un troupeau déchaîné de traqueurs de poussière. Forts de milliers d’hommes, les monstres traversaient les Désolations, animés d’une soif de meurtre. Avec une habileté et une précision mortelle, ses quads et ses coureurs s’élançaient parmi les créatures insectoïdes, déversant des flots de tirs tandis que les lourds Transporteurs se frayaient un chemin vers l’avant, des gangers pendus à leurs ponts de chargement.

Loin au nord, la sœur de Margo, Viviane Merdena, menait sa propre bataille contre les cultes de Gros Trou. Surgissant des profondeurs du grand Magnformus, des tueurs à la peau pâle et translucide et à la frénésie dans les yeux envahissaient la colonie. Les travailleurs armés par Viviane avec tout l’équipement minier à leur disposition - scies à rocher, marteaux-piqueurs et foreuses massives - se sont tous retournés contre les assaillants. Malgré la férocité de la défense, la cheffe de la bande Orlock a été contrainte de se retirer au sommet de la grande grue minière de Gros Trou, laissant des centaines de personnes en bas mourir aux mains des cultistes. Ailleurs dans les Désolations, les Maisons Claniques et les Parias ont été affectés par la tempête de différentes manières, allant de l’émerveillement à l’horreur pure et simple.

Au temple des Neuf Grâces, les pèlerins se sont prosternés devant les statues des saints et des héros impériaux, tandis que les sculptures de pierre pleuraient sous la pluie acide. Les équipes au sol de Primus Avionic Nort se dépêchaient de sortir les stratoplanes des pistes et de les mettre à l’abri dans leurs bunkers souterrains. Les vents soulevaient des murs de cendres, aveuglant les voyageurs et poussant les véhicules hors des crêtes ; des trains terrestres entiers étaient soulevés et projetés à des centaines de mètres dans les airs. Aux portes des Cités interdites, comme Telemunda et Corpus Vex, des gardes au visage sinistre ont fermé les volets militaires et se sont retirés sous terre, tandis que les sites tenus par des prospecteurs à tête de fer, comme ceux des Scragfrid et Jardlan, ont levé d’anciens boucliers énergétiques contre les cieux haineux.

Alors que les habitants de Cinderak City regardent les tempêtes s’élever au-dessus du bord du Grand Cratère, quelques indigènes avertis déclarent qu’ils n’ont jamais vu un tel phénomène auparavant. À l’intérieur du Lucky Six, Mindi Merdena versait un peu de Serpent Sauvage pour Arkansus Hammer, le Tyran Orlock tout juste sorti d’un convoi de l’Amas de Mynerva. Alors que les vents rugissants frappent les murs de la ville dans une tempête de poussière et de débris, ils se dirigent vers les fenêtres fendues du débit de boisson et échangent un regard - les ennuis arrivent. Ailleurs dans la ville, le Goliath Alpha Djrogo Poingfroid a jeté un coup d’œil aux nuages qui s’agitaient et a rassemblé ses hommes ; l’équipage du Goliath est reparti dans un rugissement de moteurs et de fumée vers Forgepierre. A la Maison de la Grâce Dorée, Elvera Kayne enseignait à un groupe de jeunes Escher les meilleures méthodes pour tuer avec un couteau stiletto lorsque tout le bâtiment s’est mis à trembler, l’incitant à regarder à l’extérieur à travers les volets d’orage, dans la pénombre qui s’installait.

Se tournant vers ses protégées, elle les fit sortir rapidement de la pièce, prenant son pistolet laser orner et ses lames énergétiques. Non loin de là, sur la Promenade des Lamentations, le Gardien du Verbe Cawdor Morgeth se tourna vers sa congrégation, les grands nuages d’orage bouillants dans son dos, et annonça que la Fin des Temps était arrivée, sous l’adulation frénétique de ses disciples. Pendant ce temps, dans les ombres créées par la tempête, de pâles silhouettes se sont rassemblées. Yithir le Fade a regardé les Delaque à travers les lentilles noires et froides qui étaient ses yeux, et sans un mot, ils ont commencé leurs sombres affaires. Les Maisons Claniques n’étaient pas les seules à se préparer au chaos à venir. Dans une centaine d’endroits cachés à travers Cinderak City et le Grand Cratère, les cultistes, les mutants et les Wyrds sentaient leurs esprits déborder de l’énergie sombre de l’ombre cosmique. Certains, rendus fous par cette énergie, ont simplement perdu la tête : ils se sont déchaînés dans les rues et attaquant tous ceux qu’ils rencontraient.

D’autres, comme ceux qui avaient le don de psyker, devenaient des passerelles vers l’autre côté, leur chair étant remplie d’énergies démoniaques ou déformée au-delà de toute reconnaissance. Et puis il y avait les organisés, comme les Frères de l’Aube Noire, longtemps une menace pour Cinderak City, qui voyaient leur chance de revendiquer la colonie au nom des dieux sombres, ou la Secte du Second Fils qui pouvaient entendre les murmures de l’Esprit du Couvain de plus en plus fort dans leurs cerveaux. Au bord du Grand Cratère, le vent hurlant de tous côtés, l’Observatoire de la Tempête de Cendres avait la meilleure vue sur la catastrophe à venir. Depuis son berceau mécanique, dont les tubes et les fils sont branchés sur la combinaison de survie du vieil homme, l’Archéotek Azymundus observe l’horizon à travers des écrans verts clignotants. Au début, il pensait qu’il s’agissait des sables cendrés poussés par le vent qui descendaient sur la ville, mais en regardant, il a vu des formes dans la poussière et des créatures insectoïdes avec des personnes dessus. C’était les Tsun’ghar, les marcheurs des désolations grises, les Nomades des Terres Désolées, le fléau des terres désolées, venus pour détruire la civilisation, et ils étaient des milliers.[4]

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Un Assassin dans la Spire[5]
Elle se déplaçait avec une grâce surnaturelle dans les ombres de la flèche. Son corps était plus constitué de machine que de viande maintenant - ils y avaient veillé ; ses membres bioniques se déplaçaient avec une précision silencieuse qu’aucune créature biologique ne pouvait égaler. Sous une peau synthétique étirée, des armes étaient cachées dans ses bras et son torse, prêtes à tuer au moindre geste. Pour ceux qui l’avaient créée, elle était un Assassin créer par des Biomorticiens, façonnée dans un seul but - pour tous les autres, elle était connue sous un nom plus brutal : Cyborg-Tueuse.

Le fait qu’elle soit parvenue jusqu’aux couloirs lourdement gardés de la Maison Impériale était un témoignage de l’habileté de ses créateurs. Cachée par un collier de mensonge, elle avait pénétré toutes les défenses intérieures de la Maison Helmawr. Dans des circonstances normales, même sa bionique supérieure et le faux collier n’auraient pas été suffisants, mais le black-out avait rendu le Seigneur de Necromunda vulnérable. C’était une opportunité que ses maîtres n’allaient pas laisser passer et la raison pour laquelle elle avait été activée.

Devant elle, elle aperçut deux gardes flanquant l’entrée du Corpium Mundus : la grande salle de guerre de la Maison Impériale. Ses yeux améliorés les survolèrent, sa vision spectrale passant en revue leur armure, leurs armes et leurs améliorations biologiques, convaincue qu’ils ne représentaient qu’une faible menace. Elle ne se faisait aucune illusion sur ses chances de s’échapper une fois qu’elle serait entrée dans cette salle et qu’elle serait assez proche pour frapper sa cible. Mais ce n’était pas son but et elle n’était pas censée survivre à cette tentative. Une faible partie de son esprit craignait encore la mort, cette partie qui conservait une ombre de la personne qu’elle avait été, mais elle était enfouie sous des années de conditionnement mental. Pendant un bref instant, elle eut un souvenir : la vision d’un grand homme aux bras musclés et au large sourire - elle était assise sur ses genoux, ses sœurs jouant à ses pieds. Mais ce souvenir a disparu, remplacé par la froide conviction de la tâche à accomplir.

Elle se déplaça en un clin d’œil, franchissant la distance qui la séparait de la porte avant même que les gardes n’aient enregistré sa présence. Des fléchettes empoisonnées jaillirent de ses doigts tendus, les amenant à la jonction entre le casque et le plastron et se glissant dans la chair par l’interstice. La toxine à action rapide les a fait tomber alors que leurs yeux s’écarquillaient de surprise. Sans s’arrêter, elle lança une charge à Fusion sur la porte - la bombe la transformant en scories - juste à temps pour qu’elle puisse se glisser dans la pièce au-delà.

Pour ses sens améliorés, le temps s’est ralenti lorsqu’elle est entrée dans la salle de guerre. Des dizaines d’hommes et de femmes étaient rassemblés autour d’un écran hololithique, des cités-ruches, des armées et des avions représentés dans des détails fantomatiques sur sa surface ; derrière eux, des fenêtres du sol au plafond donnaient sur les nuages toxiques loin en dessous. Tout autour de la vaste pièce, d’autres gardes portant la livrée dorée de la Maison Impériale se tenaient dans des alcôves, leurs visages impassibles cachés sous des masques semblables à des crânes. Mais elle ne se concentra pas sur les seigneurs et les généraux qui examinaient la situation sur Necromunda, ni sur les soldats qui les surveillaient, ni même sur les bras et les yeux mécaniques qui pendaient du plafond et suivaient les débats. Son regard était fixé sur une figure. Vêtu d’un uniforme somptueux fait de broderies d’or et de médailles étincelantes - un uniforme qui n’avait jamais vu un vrai champ de bataille - l’obèse Seigneur de Necromunda, Gérontius Helmawr, était assis au bout de la table, sa masse étant maintenue en hauteur par un ensemble de suspenseurs ornés.

Pour ceux qui l’ont vue, elle a dû sembler n’être qu’une apparition lorsqu’elle a traversé la chambre d’un bond. Les gardes génétiquement modifiés avec leurs réflexes câblés se déplaçaient comme dans un songe, leurs Bolters s’élevant avec une léthargie douloureuse. Alors qu’elle franchissait le hololithe, ses fines bottes s’écrasant sur des Cités-Ruches et des armées fantômes, les yeux d’Helmawr croisèrent les siens. Elle ne voyait ni peur ni haine, seulement une confusion stupéfiante alors qu’il essayait de comprendre ce qui se passait - ou ce qui allait se passer. Alors qu’il n’y avait que quelques centimètres entre elle et sa cible, la lame énergétique se déploya de son avant-bras et son générateur statique interne se déchaîna soudainement - détruisant les images sur l’hololithe et faisant exploser le champ de conversion du Seigneur Helmawr dans une brillante explosion de lumière. Puis la lame mordit à travers les couches de céramite et de maille jusqu’à ce qu’elle trouve la chair du Maître de Necromunda. Dans un jet cramoisi, Helmawr bascula en arrière, les suspenseurs surchargés par le générateur statique cédèrent et envoyèrent l’homme massif s’écraser sur le sol.

S’arrêtant, agenouillée sur sa poitrine, elle le regarda pour voir qu’il gargouillait du sang à travers des lèvres légèrement écartées, ses gros doigts s’efforçant vainement d’atteindre la plaie de son cœur. Même s’il avait pu arrêter l’hémorragie, elle savait que les toxines biophagiques de sa lame, fabriquées par la Maison Escher, lui seraient bientôt fatales. Son conditionnement ne lui permettait pas de laisser quoi que ce soit au hasard, cependant, et elle a balayé sa main en arrière pour porter le coup fatal. C’est à ce moment-là que le premier bolt la frappa dans le dos, sa force explosive étant absorbée par ses couches d’armure sous dermique, mais l’envoyant tout de même s’étaler en avant sous l’impact. Alors qu’elle tournait sur le sol, une autre balle la frappa à la joue et lui arracha le côté du visage dans un jet de viande et d’os, exposant la céramique dure de son endosquelette.

Les seigneurs et les généraux s’enfuyaient tandis que les gardes de Helmawr chargeaient, lançant une tempête de feu. Depuis des recoins cachés dans les murs et le plafond, des tourelles de sécurité ajoutaient leur puissance de feu au torrent de mort, et elle titubait sous le flot continu de faisceaux d’énergie et d’obus, toujours décidée à tuer. Puis une balle perdue a touché les fenêtres de son dos et elles ont explosé dans la haute atmosphère en une pluie d’éclats brillants. Sa dernière image de la pièce - avant que la pression ne l’emporte dans le vide - était celle du seigneur tombé, ses gardes se pressant déjà autour de sa forme prostrée. Puis les boucliers se sont effondrés, lui coupant la vue, et elle a commencé à tomber…

Une Crise de Succession

Pendant une douzaine de longs cycles, la rébellion a sévi sur Necromunda. Pire encore que le chaos qui régnait sur la planète, les murmures du grand Imperium qui parlaient de conflit galactique et de malheur imminent. Si le black-out a été l’étincelle qui a enflammé le monde, c’est la nouvelle de la mort du Seigneur Helmawr qui a entretenu le feu. Même lorsque, au début du treizième cycle, le courant est revenu dans les Ruches, que les puits de chaleur se sont réchauffés et que les grandes tempêtes ont commencé à se calmer, il semblait que tous les mécontents, mutants et fous de Necromunda avaient pris les armes contre l’ordre social. Certaines Ruches ont sombré dans le désordre, tandis que d’autres se sont contentées de sceller leurs zones séditieuses et de laisser les gangs et les criminels se battre contre les sectes et les fous.

Certaines Ruches ont eu recours à des mesures extrêmes pour faire face aux sectes déchaînées, comme dans la Ruche Rothgol où la Maison Goliath a ouvert les valves des Forges-Rafales, inondant une demi-douzaine de niveaux du Sous-Monde avec du métal en fusion et enfermant des milliers de personnes des deux côtés dans du plastacier refroidissant. D’autres ont répondu à la férocité et à la folie par leur propre folie, comme dans la Ruche Temenos où les fidèles sont descendus du Temple de l’Empereur Déifié, rassemblant une armée de croyants avant de se fracasser sur les rangs des insurgés. D’autres ont tout simplement emporté leurs assaillants avec eux ; des Ruches comme Gaelis et les Spires des Dunes ont ouvert leurs villes à la tempête et étouffé leurs propres habitants avec des cendres toxiques.

Dans les régions éloignées, ce n’était guère mieux. Certaines colonies, comme Eaux Suintantes et BalafreVille, ont été complètement détruites par les pillards, tandis qu’à Cendregrade, les gens ont empaqueté tout ce qu’ils avaient et se sont dirigés vers la sécurité supposée des Cités-Ruches. À Cinderak City, des jours de siège acharné s’étaient transformés en une impasse sanglante entre les Tsun’ghar et les Maisons Claniques, les plaines autour des murs de la ville étant marquées par le feu et jonchées d’épaves. Tout au long des attaques constantes, la tempête a fait rage, et sans nouvelles des Ruches, les habitants ont cru que la fin des temps était arrivée. Et pourtant, comme tant de fois auparavant, ce n’était pas la fin du monde. Necromunda, comme l’Imperium, était une bête monolithique d’industrie, d’ordre et de tradition, allant toujours de l’avant malgré des difficultés inimaginables et des revers constants. Lorsque les étoiles ont annoncé que l’Imperium avait survécu et que des flottes de guerre approchaient du Monde Ruche, la population s’est ralliée à ses derniers dirigeants. Avant même qu’un seul soldat étranger ait pu poser le pied sur Necromunda, la rébellion mondiale a commencé à vaciller face à des milliers de contre-offenses, d’assauts et de purges. Jamais très organisés au départ, le peu d’élan que les cultes et les foules mutantes avaient perdu. Les habitants des Cités-Ruches et du terres désolées s’estimaient tous chanceux d’avoir survécu à une période aussi sombre.

Malheureusement pour Necromunda, si les Grandes Ténèbres, comme on commençait à les appeler, semblaient être passées, elles laissaient dans leur sillage des dommages irréparables à la structure sociale précaire du Monde Ruche. L’industrie, la population et plusieurs Ruches elles-mêmes avaient toutes été perdues, entamant profondément les quotas de production exigés par la Maison Impériale. Le mécontentement avait également été semé dans les Maisons Nobles et Claniques, comme ces périodes de chaos le font toujours à ceux qui pensent à élever leur position. Le pire, c’est qu’un assassin a frappé au cœur même de la Maison Impériale, contre le Seigneur Helmawr lui-même. Bien que la nouvelle de sa mort se soit avérée être une exagération, elle n’était pas loin de la vérité. Mortellement blessé, empoisonné et mourant, ses gardes n’ont pu que de justesse le transporter jusqu’aux chirurgiens impériaux de la Spire - qui, voyant l’état grave de leur seigneur, l’ont immédiatement enfermé dans un cercueil de stase, jusqu’à ce que la nature du poison puisse être déterminée et ses effets contrés.

Dans la flèche, la tension entre les Maisons Nobles est rapidement montée. Le Seigneur Helmawr n’avait laissé aucune instruction pour sa succession - peut-être par un désir cruel de voir ses héritiers se battre entre eux. Une vingtaine de frères et sœurs prétendaient tous être les successeurs légitimes de Necromunda : du neuvième fils Agriote Helmawr, qui se vantait de n’avoir jamais perdu un duel d’escrime (ignorant le fait que son père avait payé tous ses adversaires pour qu’ils perdent), à la cinquième fille Kyree Helmawr que l’on voyait rarement en dehors des antres obscurs du dôme de plaisir, en passant par le dix-septième fils Gilbarn Helmawr qui prétendait "connaître" la volonté du peuple comme aucun autre Helmawr vivant. On murmure même que certains fils et filles perdus depuis longtemps pourraient sortir de l’ombre pour faire leur demande - bien que les héritiers légitimes aient rejeté les rumeurs comme des calomnies contre leur noble lignée.

Les ambitions des Maisons Nobles compliquent la crise de succession qui se déroule dans la Maison Helmawr. Il a toujours été écrit dans les registres légaux de Necromunda que la Maison Impériale gouverne par la force du soutien et de la richesse, et non par le seul droit de naissance. Le niveau insondable de pouvoir accumulé par Gérontius Helmawr, et ceux qui l’ont précédé, était tel qu’il a toujours été impossible pour quiconque de renverser la suprématie de la lignée Helmawr. Maintenant, cependant, les autres nobles sentaient une faiblesse. Comme une pourriture incurable se propageant à travers la structure sociale ordonnée du spectre, une maison noble après l’autre se tourna vers ses alliés, cherchant à tourner la situation à leur avantage. La Maison Ulanti, l’une des plus anciennes Maisons de Necromunda, dont la lignée remonte aussi loin que la Maison Helmawr elle-même, s’est tournée vers ses alliés Escher et a commencé à élaborer des plans pour amasser discrètement les contrats et les richesses des autres Maisons. La Maison Ko’iron a cultivé le soutien de la Rédemption en promettant de transformer Necromunda en un monde-chapelle si elle accédait au trône, tandis que la Maison Greim a cherché à placer les armées de Necromunda sous son contrôle - pour la protection des Cités-Ruches bien sûr. Jeunes et inexpérimentés, les prétendants au titre de Seigneur ou de Dame Helmawr se chamaillaient entre eux, se défiant en duels, en débats inutiles ou lançant des tentatives d’assassinat ratées contre leurs rivaux. Pendant ce temps, les légions de conseillers et d’administrateurs les imploraient de mettre leurs différends de côté et de s’occuper de la gestion de la planète avant qu’il ne soit trop tard. Pendant ce temps, les anciens serments et accords maintenus en place depuis si longtemps par le Seigneur Helmawr commençaient à se défaire.[6]

Opportunistes et Étrangers

Le changement était à venir pour ceux qui, sur Necromunda, avaient l’intelligence de le voir. Au lendemain de la Grande Noirceur, les Ruchiers ont rassemblé leurs morts, se sont inclinés devant leurs supérieurs et se sont remis au travail. Le fret circulait à nouveau vers la Ruche Primus et à travers l’Œil de Séléné, bien que ralenti par la perte de Cités-Ruches et les batailles éparses qui se déroulaient encore sur les terres désolées. Malgré tout, quelque chose était différent et les Maisons Claniques, les criminels et les maîtres d’origine noble sentaient tous qu’un changement de pouvoir, une fois par millénaire, commençait.

Comme cela s’est produit dans les siècles passés, les Cités-Ruches ont résonné d’hymnes et de platitudes monotones louant Gérontius Helmawr et son règne, tout en proclamant la continuité du règne de la Maison Helmawr et l’ascension imminente de l’un de ses descendants. C’était, bien sûr, un mensonge alimenté par la Maison Impériale pour garder le peuple en ligne, sans aucune allusion à la division qui se développe au cœur du leadership du Monde Ruche. C’était aussi un mensonge que les maîtres des Maisons Claniques et leurs nobles mécènes ne croyaient pas.

Mormaer, le Thane des Cawdor, après avoir rencontré secrètement la Haute Dame Ko’iron, a répandu la nouvelle parmi les fidèles que l’Empereur-Dieu avait permis que le Seigneur Helmawr soit frappé pour avoir laissé tomber le peuple pendant la Grande Obscurité. Selon eux, il s’agissait d’un test envoyé par le Maître de l’humanité et le Seigneur Helmawr avait été jugé inapte. L’implication était que la Maison Helmawr n’était plus apte à gouverner. À travers Necromunda, les Gardiens de la Parole et les Exaltés ont fouetté leurs disciples dans une frénésie de foi, tandis que les gangs de Cawdor et de Rédemptionniste ont attaqué la « Voix » du Seigneur Helmawr - le Grand Horologium dispersé dans les Cités-Ruches. La perturbation de la production a été notable, mais le plus important est sans doute que les intérêts de la Maison Ko’iron sont restés intacts.

Pendant que les plans des Ko’iron se déroulaient, la Maison Catallus, bien connue pour ses doubles emplois, a mis en place un plan bien plus subtil. Avec l’aide de gangs de Van Saar, ils ont détruit les systèmes clés des Ruches, mettant les défaillances techniques sur le dos de la Grande Noirceur et créant des failles béantes dans les réseaux de sécurité des villes. Bien qu’aucune attaque n’ait eu lieu dans l’immédiat, de nombreuses autres Maisons, claniques comme nobles, se sont retirées dans les enclaves rompant les liens avec des alliés lointains par peur de la trahison.

Au même moment, dans les niveaux du Nexus et des portes de cendres de nombreuses Cités-Ruches, la Maison Orlock - sans doute sur les ordres des Ran Lo - a consolidé son pouvoir, allant jusqu’à saboter ou retenir ouvertement les cargaisons des autres Maisons Claniques. Peu de gens avaient la capacité de les arrêter, bien que dans plus d’une Ruche, les niveaux du Nexus se soient transformés en champs de bataille, avec des gangs engagés dans une guerre acharnée parmi les canyons de conteneurs d’expédition.

Pendant ce temps, la Maison Ty et ses alliés Delaque se déplaçaient dans l’ombre, faisant et défaisant des alliances avec les autres familles. Alors que quelques cycles auparavant, les Maisons Claniques et Nobles n’auraient pas osé s’opposer ouvertement les unes aux autres ou tenter d’étendre leurs domaines de manière aussi effrontée, l’absence du Seigneur Helmawr les rendait plus audacieuses. Pour l’instant, la montée des conflits n’a pas eu d’impact majeur sur la production mondiale, mais seul un fou aurait pu ne pas voir où de telles actions mèneraient Necromunda : une guerre ouverte entre les Maisons Nobles.

Loin d’être à l’abri des intrigues des Maisons, cette perturbation du statu quo a également eu un effet sur la Guilde des Marchands. Habituellement les intermédiaires des Ruches, ils formaient un lien vital entre les Maisons et leur peuple, facilitant le commerce et la stabilité. Au lendemain de la Grande Noirceur, des guildes telles que les Mercator Pallidus et Pyros ont vu leurs activités augmenter considérablement, la première rassemblant les innombrables morts, la seconde apportant du combustible solide pour redonner lumière et puissance aux endroits sombres des Ruches. D’autres, comme les Mercator Nautica et Temperium, se sont battus pour maintenir les populations des Ruches en vie alors que de grandes sections devenaient des environnements hostiles. Ce fut la Mercator Gelt, ou Guilde de la monnaie, qui fut la première à ressentir les effets du conflit à venir. Alors qu’il n’y a pas si longtemps, ils étaient les courtiers du commerce entre les Maisons, ils ont constaté que de plus en plus d’activités illégales avaient lieu. Les Maisons Claniques ne respectaient pas leurs serments ou ne payaient pas les péages routiers, tandis que les gangs attaquaient ouvertement les convois de la Mercator Gelt - l’icône de la Maison Impériale n’étant plus un bouclier contre leur violence.

Tout comme les Maisons Nobles se préparent, des réunions secrètes se tiennent au sein de la Guilde des Marchands, qui craignent que leur statut ne devienne la première victime de la guerre à Necromunda. Le Seigneur Aberkyth, Maître des Marchands de la Ruche Primus et chef des Mercators, considéra les enfants chamailleurs de feu Gérontius Helmawr. Suite à son évaluation, le commerçant avisé a conclu qu’un seul des rejetons d’Helmawr avait la force de régner ; puis, comme il l’a fait de nombreuses fois dans sa vie, il a placé son pari et envoyé des agents pour organiser une rencontre. Si la Guilde des Marchands avait les ressources et les relations nécessaires pour revendiquer plus de pouvoir, les organisations criminelles de Necromunda n’étaient pas moins promptes à profiter de la situation. Les Libre-Marchands, les Imposteurs Impériaux et les Marchands du Marché Froid ont tous profité du fait que les yeux de la Maison Impériale étaient tournés vers l’intérieur. Les Travailleurs se sont installés dans des usines abandonnées pendant la Grande Noirceur et ont commencé à vendre leurs contrefaçons à des clans qui cherchaient désespérément à relancer la production, tandis que la Voie ténébreuse a transporté des millions de tonnes de marchandises illégales, graissant la patte des fonctionnaires du commerce avec des pots-de-vin obscènes. Des imposteurs de toutes sortes ont également profité du chaos pour tenter de s’insinuer dans les rangs des Maisons Nobles, avec un succès mitigé. Pas moins d’une douzaine d’hommes ont prétendus être Kal Jerico, l’héritier perdu du Seigneur Helmawr, se sont présentés dans la flèche, mais tous ont été refoulés ou tués pour leur audace.

Chutes de Poussière, toujours en reconstruction après la bataille de l’Abîme, était maintenant presque entièrement sous le contrôle du Baron de la Drogue Balthazar Van Zep. Le Procureur Bauhein n’avait pas encore ouvert les portes du Nexus - agissant selon les derniers ordres qui lui avaient été donnés, tandis que la Maîtresse de la monnaie Melerva avait disparu pendant la bataille, ainsi que la majorité des marchands de la Mercator Gelt. Étonnamment, la colonie fonctionnait mieux avec Balthazar aux commandes.[7]

Veille de Guerre

Lorsqu’il est arrivé, le point de mire du conflit à venir entre les Maisons était entre l’Escher et le Goliath. Il s’agissait de vieux rivaux : l’une, la plus ancienne des Maisons Claniques, dont la prétention au pouvoir remontait à des millénaires ; l’autre, une jeune maison, élevée pour Necromunda même et qui se considérait comme l’héritière du Monde Ruche. Varran Gor, l’actuel tyran suprême de la Maison Goliath, n’avait jamais caché son ambition de devenir le chef de la Maison Clanique dominante sur Necromunda. Là où les autres Clans cherchaient à se spécialiser puis à commercer avec leurs pairs, Varran voyait les Goliaths comme les maîtres de tous et tous les autres comme leurs esclaves. Plusieurs enfants du Seigneur Helmawr l’avaient déjà approché, lui promettant de faire de ses rêves une réalité si la Maison Clanique les soutenait dans leur revendication au trône, et le chef rusé qu’était Varran les avait tous acceptés.

La seule véritable puissance qui se dressait sur le chemin du Goliath était les Escher. Ulanti, la plus ancienne des Maisons Nobles après la Maison Helmawr, pensait qu’il était grand temps pour eux de prendre le contrôle de Necromunda et de devenir la Maison Impériale. Le Patriarche Sylvanus Ulanti a rencontré la Matriarche Primus Adina Sabine, ses paroles étaient pleines de promesses de pouvoir et d’influence pour les Escher s’ils l’aidaient à réaliser sa vision. Bien qu’elle soit jeune, Adina n’avait pas atteint le rang de Matriarche Primus sans avoir acquis un peu de sagesse, et bien qu’elle ait extérieurement offert son soutien à la Maison Ulanti, elle avait ses propres projets.

Tout a commencé, comme c’est souvent le cas sur Necromunda, par une guerre de gangs. Les gangs Goliath et Escher, incités par leurs maîtres des Maisons Claniques, se sont déchaînés dans les niveaux inférieurs des Cités-Ruches. Dans les endroits où l’emprise d’une Maison Clanique était faible, l’autre balayait ses ennemis, comme la Ruche Rothgol où les Goliaths ont toujours régné en maîtres, ou la Ruche Ulantia où la Maison Ulanti, au nom de la Maison Escher, a simplement expulsé la Maison des Chaînes de la Ruche. En revanche, dans les plus grandes Ruches, la violence rassemblait toutes les factions du Sous-Monde, les forçant à prendre parti. Necrana, l’horreur de la Ruche Cérès, mena une campagne de sang contre les Goliaths de sa Ruche. La Vierge de la Mort Escher laissa dans son sillage une telle traînée macabre de corps démembrés et de chair en ruine que de nombreux rivaux de la Maison Escher proposèrent de les aider contre la Maison des Chaînes, ne serait-ce que pour éviter de subir le même sort.

La tête de Necrana fut mise à prix par les Goliaths, mais l’Escher en décomposition tourna cela à son avantage en répandant des rumeurs sur sa localisation et en attirant les chasseurs dans des pièges mortels, laissant leurs restes comme un avertissement aux autres. Si la bataille dans la Ruche Cérès s’est calmée en faveur de la Maison des Lames, il n’en a pas été de même dans la Ruche Primus où la lutte s’est souvent concentrée sur des colonies individuelles. Ajex Gorgoth, maître du Poing, a prouvé que tous les Goliaths ne sont pas sans ruse et a enrôlé le rebelle Hagar Freelord, autoproclamée maître de la Mercator Umbrus, pour conquérir le Port du Chien Fou. La colonie avait beaucoup souffert de la Grande Noirceur et de grandes parties étaient encore exposées à la poussière étouffante des terres désolés.

En un seul cycle sanglant, Ajex et ses gangs prirent d’assaut l’avant-poste, chassant leurs ennemis du grand convoyeur et les précipitant hors de la Cité-Ruche, permettant à Hagar de récupérer sa position de maître du Port du Chien Fou, au grand dam de ses enfants (qui pourrissaient désormais dans les donjons de la Mercator Gelt). Chutes de Poussière devint également un champ de bataille entre les factions en guerre, son peuple s’étant à peine remis du chaos des cycles précédents. Ajex envoya le gang de Goliath, les Chiens-Soldats, dirigés par le Monstre Suprême lui-même. Les portes du Nexus étant toujours scellées et aucune aide ne venant d’en haut, Balthazar Van Zep choisit sagement de rester en dehors du conflit inter-clanique, promettant de s’allier avec le camp qui serait victorieux. Au départ, les Chiens-Soldats écrasèrent tous ceux qui étaient assez fous pour se mettre en travers de leur chemin et prirent un grand plaisir à précipiter leurs rivaux vaincus dans les abysses, en pariant sur le temps qu’il leur faudrait pour toucher le fond. Malheureusement pour les Chiens Soldats, Jelena et ses Reines des Charognes, qui avaient survécu à la chute de Cloaqueville et aux jours perdus sur la mer, choisirent ce moment pour revenir, plongeant Chutes de Poussière dans des combats de rue et des batailles de gangs brutales.

Avec l’augmentation du nombre de morts des deux côtés et le peu de progrès réalisé, Varran Gor et Adina Sabine ont tous deux cherché des mesures plus extrêmes pour se débarrasser de leurs rivaux. Varran a réuni les Alphas de la Ruche Primus dans les salles de combat du Poing, leur ordonnant de rassembler tous les Fabriqués, Engendrés et Assimilés de la Ruche pour un assaut sur les Sirènes. S’il ne parvenait pas à écraser les contrats commerciaux des Escher et à réduire leurs populations, il entrerait personnellement dans le Conseil des Aïeules et tuerait Adina. C’était la décision la plus audacieuse jamais prise par le Goliath, mais malheureusement pour Necromunda, ce n’était pas la première fois qu’un tel combat avait lieu. Avec les Exécuteurs Palanites de la Ruche Primus occupés à rétablir leur pouvoir et à restaurer l’ordre social après les Grandes Ténèbres, Varran était confiant de pouvoir réussir, que les Escher seraient enfin renversés, la Noble Maison Ulanti avec eux, et qu’un Seigneur ou une Dame Helmawr reconnaissants transmettraient leurs richesses aux Goliath.

En revanche, le plan d’Adina était plus subtil, mais pas moins brutal. Tout au long des conflits sur Necromunda, le commerce entre les Maisons Claniques et leurs nobles mécènes était resté intact, car sur Necromunda le commerce c’est la vie et personne n’oserait mettre en danger la réunion de la dîme impériale. La Maison Escher dépendait des alliages forgés et des matières premières créées par la Maison Goliath pour ses usines d’armement, tandis que la Maison Goliath avait besoin des remèdes brassés par la Maison des Lames pour faire pousser plus de Goliath. Adina a pensé qu’elle pouvait étrangler le commerce chimique et priver les Goliath de cette ressource vitale, un geste qui serait presque certainement réciproque, et supporter les retombées. Même si les quotas de production diminuaient en conséquence, ce ne serait rien comparé à la douleur infligée au Goliath, et s’ils n’acquiesçaient pas à ses demandes, alors la Maison Clanique naissante pourrait passer à l’histoire comme tant d’autres avant elle. Si Adina était née dans le Sous-Monde, elle aurait peut-être reconsidéré son plan, car comme tous les Habitants du Sous-Monde le savent, on ne laisse jamais un rat dans un coin…[8]

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Une Réunion Avec Sept Millénaires de Retard[9]
La salle du conseil était vide à cette heure de la nuit et, à vrai dire, c’est ce qu’Adina préférait. Normalement, les membres du Le Conseil des Aïeules se pressaient dans la pièce : Des Escher de tous âges discutant entre elles et se disputant son attention. Elle s’est assise sur le bord de l’estrade, devant le grand fauteuil où elle tenait sa cour, son dossier brillant estampé des triples lames de sa Maison Clanique. Elle détestait ce siège, inconfortable et froid, ne se réchauffant jamais vraiment, peu importe le temps qu’elle passait assise là, tout en écoutant les vieilles femmes se plaindre du déclin de leur noble maison. Des bruits de pas ont poussé Adina à sortir de ses pensées. De l’autre côté de la vaste salle, une femme en armure carapace polie s’avançait résolument vers elle, une petite créature à la peau bleue voletant autour de ses épaules.

« Athera. » dit-elle doucement, reconnaissant l’arrivée de sa championne.

« Adina. » Athera répondit, l’une des rares personnes du conseil à pouvoir utiliser le nom d’Adina sans son titre complet.

« Es-tu ici pour me parler du plan de Varran pour prendre d’assaut les Sirènes ? Parce que je crois que j’ai déjà entendu ça hier sur la Place Impériale. »

« Non, » dit Athera en souriant, « Nous avons déjà traité ce problème particulier. Il semble que le Poing connaisse quelques problèmes avec ses systèmes de sécurité et Ajex et son "armée" sont en train de gérer le petit problème d’un soulèvement d’esclaves… un soulèvement particulièrement bien armé pour être précise. »

Athera atteint le bord de l’estrade, à quelques mètres seulement d’Adina, sa Caryatide venant se poser sur l’une des épaules de la championne.

« Il y a quelqu’un ici qui veut vous parler - quelqu’un que j’ai pensé que vous aimeriez beaucoup rencontrer. »

« Et quand avez-vous commencé à décider qui je vais rencontrer, Athera ? »

« Quand cela concerne le destin de notre Maison », répondit Athera.

Adina se rendit compte d’une autre présence dans la chambre maintenant, une silhouette sombre sortant de l’obscurité et se dirigeant vers l’estrade. Vêtue de la parure d’une noble de la flèche, la silhouette n’aurait pas été déplacée dans les réunions sociales de la Maison Ulanti auxquelles Adina était si souvent forcée d’assister. C’était une femme, remarqua Adina - ce qui était une bonne chose étant donné l’effet qu’elle avait généralement sur les hommes - le visage couvert d’un fin voile. Deux servo-crânes flottaient autour des épaules de la figure, leurs yeux mécaniques sondant l’obscurité.

« Puis-je vous présenter Dame Cr… » commença Athera, mais Adina la coupa.

« Oui, je sais qui vous êtes », dit-elle, s’adressant directement a la dame rebelle. « Ne serait-ce que de réputation. »

Sous son voile, Dame Credo sourit.

« Vous lui ressemblez, vous savez », dit Dame Credo, une pointe de tristesse dans la voix alors qu’elle s’arrêtait pour se tenir devant Adina.

La matriarche s’apprêtait à répondre, mais elle remarqua que les yeux de Credo, à peine visibles sous le voile, n’étaient pas fixés sur elle, mais plutôt sur le trône au-dessus de son épaule. Involontairement, Adina tourna la tête ; elle n’aurait normalement pas succombé à de telles ruses, mais il y avait quelque chose chez cette noble rebelle - quelque chose qui exigeait qu’on s’y conforme.

« Bien sûr, son nez était légèrement plus grand, mais vous avez probablement vu des photos. »

Credo se déplaçait maintenant, glissant devant Adina vers le trône. En arrière-plan, Athera veillait, impassible, sa Caryatide considérant la nouvelle arrivante.

« Dois-je être impressionné que vous sachiez qui est ma mère génitrice ? Ce n’est pas un secret, même en dehors de la maison Escher. Je suppose que vous êtes ici pour offrir le soutien de vos armées rebelles dans notre guerre contre le Goliath, ou peut-être est-ce notre aide dont vous voulez profiter avec l’affaiblissement de la Maison Helmawr ? » Adina fit une pause.

« Ou bien avez-vous des prétentions sur la seigneurie de Necromunda ? Êtes-vous une autre héritière perdue de la lignée Helmawr, revenu pour reprendre son droit de naissance peut-être ? »

A ce dernier commentaire, Credo laissa échapper un léger gloussement. Elle se tenait maintenant devant le trône, une main gracieuse posée sur son bras.

« Je suis ici parce que j’ai fait une promesse à Vhoadycia. »

La main de Credo se déplaça sur l’icône à trois lames au dos du trône, l’une des dagues s’accrochant à ses doigts et faisant couler une seule goutte de sang.

Adina ouvrit la bouche pour parler mais s’arrêta lorsque le sceau de la Maison Escher s’enfonça dans la pierre et que le bras du trône s’ouvrit, révélant une boîte verrouillée par un gène. Credo a extrait la boîte et est revenu vers Adina.

« Il y a des millénaires, je me suis tenu dans cette chambre, devant ce même trône et j’ai prêté serment à la première des lames. Je suis venu pour honorer mon serment, si vous honorez le vôtre. »

Credo a tendu la cartouche à la Matriarche Primus. Adina, l’esprit toujours aux prises avec ce qui devait être un mensonge ou une ruse, baissa les yeux de la dame rebelle vers la cartouche qu’on lui tendait. L’extrémité devant elle portait l’ancien symbole de la Maison des Lames, tandis que l’autre extrémité, tenue par Credo, avait une étoile à sept branches - un symbole qu’elle n’avait jamais vu auparavant. Presque sans réfléchir, Adina tendit le bras et saisit l’extrémité de la boîte, le dispositif réagissant à l’empreinte génétique combinée de Credo et d’Adina, déclenchant son verrouillage génétique et s’ouvrant. A l’intérieur se trouvait un rouleau de parchemin, et bien qu’elle n’ait pas pu lire son contenu, elle a remarqué les trois sceaux qui le maintenaient fermé : la Maison Escher, la Maison Helmawr et cette même étoile à sept branches.

La dame rebelle regarda Adina dans les yeux, un sourire froid se dessinant sur ses lèvres.

« Pourquoi se contenter de servir Ulanti ; pourquoi se contenter de la malédiction de la chair ; pourquoi se prosterner devant un seigneur qui vous est inférieur ? J’ai longtemps attendu que quelqu’un redonne aux Lames leur gloire d’antan - honore tes serments envers moi et mon espèce et je peux te donner Necromunda ! »

Adina voulait rire, ou jurer, ou traiter cette folle de menteuse, mais le poids des mots de Credo était lourd dans la pièce et elle ne pouvait pas nier leur vérité. Alors, au lieu d’ordonner à Athera de tuer la noble parvenue, ou de le faire elle-même, elle a simplement regardé Credo dans les yeux et s’est entendue murmurer : « Mais qui êtes-vous ? »

Des Serments Anciens Accomplis

Alors que le chaos engloutissait Necromunda à la suite de la Grande Obscurité, des plans se déroulaient depuis des millénaires. Peu de ceux qui avaient rencontré la rebelle Dame Credo la considéraient comme l’une des centaines de nobles dépossédés de Necromunda - certains revendiquant des Maisons ou des lignées familiales perdues depuis longtemps, d’autres comme des charlatans utilisant les attributs de la noblesse pour se faire de la publicité. La Maison Credo elle-même était à peine digne de ce nom, une branche perdue d’Orlund qui n’avait eu sa place à la table que quelques années avant que la Maison Orlock ne consomme sa maison mère. Lorsque Dame Credo a trouvé son futur mari, le Seigneur Constantin Credo, il n’avait plus que quelques crédits et vivait sous un abreuvoir à Deux Tunnels. Depuis ces humbles débuts, la rébellion Credo s’est répandue à travers Necromunda, rassemblant les ennemis de la maison Helmawr parmi la noblesse des Ruches et des villes extérieures. Pendant des décennies, Dame Credo et son mari ont parcouru le Monde Ruche en recueillant les serments et les promesses des rebelles, des criminels et des gangs de l’extérieur, jusqu’à ce qu’elle ait une armée sous ses ordres. Et lorsque la Grande Noirceur s’est abattue et que le Seigneur Helmawr a été mortellement blessé, Dame Credo a agi.

Comme beaucoup de soulèvements, ça a commencé petit. Des gangs inhabituellement bien équipés ont pris le contrôle de colonies clés dans les terres, tandis que les guildes ont mystérieusement détourné des cargaisons ou refusé des voyages aux rivaux de Dame Credo. Les seigneurs de la Ruche, déjà aux prises avec le chaos créé par le black-out, se sont retrouvés aux prises avec leurs propres serviteurs et systèmes alors qu’une rébellion discrète prenait place en leur sein. Dame Credo elle-même et ses soldats les plus fidèles s’attaquèrent à l’infrastructure de la Ruche Primus, la coupant encore plus du reste de Necromunda à un moment où le leadership de la Maison Helmawr était le plus faible. L’étoile à sept branches est devenue le symbole secret de la rébellion, un moyen pour ses membres de montrer leur véritable allégeance les uns envers les autres ou de revendiquer le mérite de leurs actions. Partout dans Necromunda, de mille et une façons, l’armée secrète de Dame Credo se faisait connaître.

Si, à cette époque, la violence pure et simple était rare, la dame rebelle frappait des cibles spécifiques, menant souvent lui-même les assauts. Lors de la bataille des Cinq Ponts, Dame Credo et des bandes d’Orlock rebelles ont attaqué le poste d’écoute Delaque au-dessus des Gouffres Caustiques, détruisant les yeux et les oreilles de la Maison Helmawr ainsi que la route commerciale nord-sud la plus directe. Quelques cycles plus tard, Dame Credo a été vue en train de se battre dans les tunnels du Necromagnium, opposant les chasseurs de technologie Van Saar aux rats des tunnels Cawdor pour le contrôle de cette voie commerciale vitale. Dame Credo serait également à l’origine d’une audacieuse évasion de la Cité-Ruche pénale de Zalktraa. Aidé par un groupe de Van Saar lourdement armés, la Dame rebelle s’est frayé un chemin dans les profondeurs de la Cité-Ruche flottante, battant les gardiens de prison et les serviteurs tueurs pour libérer quelques une des cellules immergées sous les eaux fétides de la mer empoisonnée. La personne que Credo a libérée et l’endroit où elle a disparu restent cependant un mystère.

Le plus insidieux de tous ses stratagèmes est peut-être l’alliance de Dame Credo avec le célèbre chasseur de primes Kal Jerico. Kal et ses compagnons ont vécu leurs propres aventures pendant la Grande Noirceur, leurs nombreux ennemis profitant du chaos pour régler de vieux comptes. Lorsqu’il apprit que son père avait été victime d’une tentative d’assassinat, Kal retourna à la Ruche Primus, peut-être pour honorer son serment envers le vieux seigneur Helmawr, ou peut-être, comme certains le pensaient, pour finir le travail. Quelque part entre les terres lointaines et la Ruche Primus, Dame Credo a rencontré Kal et, si l’on en croit les rumeurs, certaines promesses ont été faites. Craignant la réapparition du chasseur de primes et ce qu’elle signifierait pour les bons et les grands de la maison Helmawr, une douzaine de relations mineures du Seigneur Helmawr s’unirent pour faire en sorte que Kal ne mette jamais les pieds dans la Flèche. Au cours de ce qui allait être connu sous le nom de Bataille du Pont de Péage, un groupe hétéroclite de nobles arrivistes et de mercenaires tendit une embuscade à Kal et ses compagnons alors qu’ils tentaient de traverser les « Voies d’Accès » entourant la Ruche Primus. Cette confrontation s’est déroulée aussi bien qu’on pouvait s’y attendre pour les nobles - et peut-être comme Credo l’avait espéré, le résultat final fut une diminution du troupeau qui se bousculait pour le trône d’Helmawr.

Bien sûr, aucune violence ou corruption au sein des systèmes de Necromunda ne pouvait menacer la suprématie de la Maison Impériale, sans le soutien des autres Maisons. À cette fin, Dame Credo avait passé des siècles à cultiver le soutien et à miner ses rivaux, et lorsque le moment était venu de frapper, les Maisons ressentaient son ire, souvent sans même savoir qu’elles étaient attaquées. Les Maisons Nobles, qui complotaient déjà entre elles, étaient des proies faciles. Ulanti, aveuglé par sa propre ambition, pensait avoir enrôlé la Maison Escher dans une guerre contre la Maison Helmawr affaiblie, avec l’intention de placer un Seigneur ou une Dame Ulanti sur le trône de Necromunda. En réalité, c’était l’inverse, et Adina, après sa rencontre avec Dame Credo, utilisait Ulanti pour déséquilibrer les Maisons Nobles en alimentant les conflits et les dissensions, tout en offrant des promesses de soutien et de fidélité. La Maison Greim, la Maison Catallus et la Maison Ty ont toutes découvert des dissidents dans leurs propres rangs, exhortant leurs maîtres à prendre leur place légitime en tant que nouvelle Maison Impériale de Necromunda, tandis que Ran Lo et Ko’iron ont vu leur loyauté mise à l’épreuve lorsque leurs possessions ont été attaquées par des éléments véreux des Maisons Claniques.

Au milieu des luttes intestines et de la confusion, les partisans de Dame Credo ont réduit le contrôle de la Maison Helmawr, tuant ses agents et rompant ses liens avec les Ruches au-delà de l’Amas Palanite et les industries des terres lointaines. Malgré ces victoires, la véritable menace pour la Maison impériale venait de la Maison des Lames, qui, avec le soutien involontaire de la Maison Ulanti, était prête à se lancer dans la course au pouvoir.[10]

La Maison Escher Divisée

Avec leur principal rival, la Maison Goliath, affamée et leurs ennemis parmi les Maisons Nobles en déroute, la Maison Escher, sous l’apparence de la Maison Ulanti, a entrepris de consolider son emprise sur les terres extérieures. Alors que le Patriarche Sylvanus Ulanti avait poussé à un assaut ouvert sur la flèche supérieure, avec l’intention d’anéantir les aspirants de la Maison Helmawr et de mettre fin à sa lignée, Adina, conseillée par Dame Credo, avait un plan plus subtil. Une attaque ouverte galvaniserait les Maisons Nobles contre les Escher et les Ulanti, et bien qu’affaiblie, la Maison Goliath était toujours une menace si le semblant d’ordre était supprimé au profit d’une guerre totale. Au contraire, ils couperaient la Ruche Primus du reste de Necromunda en prenant le contrôle des routes commerciales et des territoires extérieurs. Privés de commerce et de ressources, les "dirigeants" de Necromunda pourraient se déchaîner autant qu’ils le voudraient mais seraient impuissants à empêcher Ulanti de devenir la prochaine Maison Impériale. Ne laissant jamais la réalité se mettre en travers de ses plans, Sylvanus était déjà en train de choisir ce qu’il allait porter lors de sa cérémonie d’ascension et de décider d’où il pourrait diriger Necromunda pendant que Primus mourrait de faim - il pensait à la Ruche Thatos.

Malheureusement pour le vieux Sylvanus, Adina et Dame Credo, le démantèlement de l’ordre ancien ne plaisait pas à tout le monde au sein de la Maison des Lames. Cyniss, la Mère des Poisons et chef des Cultes Chimistes de la Maison Escher, avait vu son pouvoir grandement diminué quand Adina avait commencé sa famine chimique de la Maison Goliath. Autrefois la membre la plus riche et la plus puissante du Conseil des Aïeules, sa position reposant sur la richesse chimique de la Maison Clanique, elle prévoyait le moment où une Maison des Lames ascendante, engraissée par les industries de Necromunda, n’aurait plus besoin d’elle et de ses semblables. La rancune accumulée depuis longtemps contre Adina et le soi-disant culte des jeunes filles de la Maison Escher remonta à la surface, et Cyniss se retrouva soudainement à la tête d’une faction dissidente de la Maison des Lames, une faction qui pensait que la Matriarche Primus et la Maison Ulanti menaient la Maison Clanique à sa perte. En secret, Cyniss et ses alliés ont contacté Varran Gor et ses partisans parmi les revendicateurs de la Maison Helmawr, promettant de restaurer le commerce des produits chimiques en échange de la reconnaissance de la nouvelle Matriarche Primus. Varran, toujours aussi rusé, a accepté, à condition que Cyniss élimine d’abord sa concurrence.

Ce fut une trahison arrachée aux anciens contes de la Maison Escher - la Matriarche Primus Adina sur son trône, Dame Credo à son épaule gauche, sa championne Athera à sa droite, alors qu’elle honorait une douzaine de reines de gang pour leur rôle dans la récente guerre inter-clanique. Face à elles, Cyniss et son culte étaient rassemblés, ostensiblement là pour honorer les reines de gang, mais secrètement bourrés de drogues de combat et armés d’un éventail d’armes toxiques mortelles. Cyniss avait espéré mettre fin au règne d’Adina d’un seul coup, en se levant de son siège et en tirant un dard toxique bio-explosif sur la Matriarche Primus. Ce ne fut pas le cas. À la dernière seconde, alors que la fléchette était déjà en vol, l’une des reines du gang s’est jetée devant sa Matriarche. La fléchette l’a attrapée à la gorge et une seconde plus tard, elle a détruit les liens entre ses cellules, faisant fondre puis exploser son corps.

Adina, Credo, Athera et le trône ont été aspergés de sang et un silence de plomb a régné pendant une seconde. Puis l’enfer s’est déchaîné. Les reines de la bande se sont regroupées autour de leur Matriarche, tandis qu’Athera se précipitait sur Cyniss. Comme les armes à feu sont interdites dans la salle du conseil, les membres du Culte Chimistes dégainent des lames enduites de toxine, préparent des armes numériques cachées et chargent. Les reines, armées seulement de lames de cérémonie, ont repoussé l’assaut du culte Chimiste du mieux qu’elles ont pu. Adina elle-même, brandissant un stiletto sanglant dans chaque main, a été repoussée vers son trône avec Credo à ses côtés. Alors qu’Adina se battait pour sa vie, Athera s’est jetée sur Cyniss - la Mère des Poisons libérant un torrent de fléchettes sur la championne. Heureusement pour Athera, ou peut-être la chance de sa Caryatide, toutes furent détournées par son armure et elle donna un coup de revers de sa main libre sur le visage de Cyniss, envoyant la Chimiste au sol. Avant qu’Athera ne puisse enfoncer sa lame dans Cyniss, une douzaine de mains l’ont tirée en arrière, le Clan de la Chimiste donnant à leur maîtresse une chance de s’échapper. Alors que Cyniss s’enfuyait de la chambre, la garde personnelle d’Adina est entrée en force. La Matriarche Primus a peut-être survécu, mais le véritable test de la Maison Escher ne faisait que commencer.

Alors que la violence dans les Sirènes se déroulait, des attaques similaires avaient lieu dans les Ruches de Necromunda. Pendant des cycles, les Cultes Chimistes, sous la direction de Cyniss, ont transmis des missives cachées entre leurs enclaves ; des ordres de la Mère des Poisons dissimulés dans le code génétique du sang et des tissus, faisant appel à d’anciennes faveurs et alliances. Bien que dans le passé, les Cultes Chimistes aient été en compétition pour l’approvisionnement en stimulants aux autres Maisons Claniques, ils ont tous clairement vu le danger que l’alliance d’Adina avec Dame Credo posait et la perte de statut et de richesse qu’elle entraînerait. Le propre culte Chimiste de Cyniss, les Sorcières Primales a frappé aux niveaux inférieurs de la Ruche Primus et des autres Cités Ruches de l’Amas Palatin, avec des gangs entièrement composés de Vierges de la Mort loyales à Cyniss qui se sont taillé une part de territoire sanglante dans les régions tenues par la Maison des Lames et les ont revendiquées au nom des Cultes Chimistes.

La même histoire s’est déroulée dans d’autres Ruches. À Rothgol, les Maitresses Indigènes ont libéré un agent pathogène toxique pour toutes les Escher, à l’exception de celles dotés de leur antidote maison, tandis qu’à Mortis, les Régentes Mortelles ont attiré les reines des gangs fidèles à Adina dans des nids de zombies de la peste avant de sceller les portes derrière elles. Si cela n’a pas suffi à briser le pouvoir d’Adina, cela a néanmoins divisé la Maison en deux et envoyé un message clair : toutes les Escher ne reconnaissent pas le droit de la Matriarche Primus à régner. Dans le sillage de la confrontation sanglante au Conseil des Aïeules, Cyniss et ses partisanes ont abandonné toute prétention de loyauté envers Adina. Se prétendant les véritables héritières de la Maison Escher, elles se joignirent à Varran et à ses Goliaths, prêtant serment au prétendant fantoche de Varran, Agriote Helmawr, qui pensait stupidement avoir le contrôle du redoutable Tyran Suprême.

La maison Goliath a pris le contrôle des fonderies de produits chimiques Escher et, avec l’aide de Cyniss, a rétabli l’approvisionnement en stimulants pour leurs travailleurs. Bien qu’Adina ait survécu à l’assassinat, sa position ainsi que celle de sa Maison étaient grandement affaiblies. Pire encore, la confiance de la Maison Ulanti avait été ébranlée et Sylvanus rejetait déjà la responsabilité de l’instabilité sur la tête d’Adina, affirmant qu’il n’avait jamais été qu’un loyal serviteur de la Maison Helmawr. Malgré ces revers, la rébellion de Dame Credo prenait de l’ampleur et la dame rebelle avait une autre carte à jouer.[11]

Le Poing du Tyran Suprême

Il y a des années, Dame Credo avait rencontré l’ancien Tyran Suprême Djangar "Le Flingueur", lui sauvant la vie lors d’une embuscade des Nomades des Désolations, au nord de Cinderak. À l’époque, le vieux Goliath avait pensé que Credo n’était qu’une autre étrangère essayant de survivre dans les régions sauvages et lui avait librement promis son aide si elle en avait besoin. Djangar n’avait pas pensé que Credo pourrait l’aider dans sa quête de vengeance contre Varran Gor, ni qu’elle pourrait vouloir plus que ses muscles en retour. Lorsque Credo l’a cherché pendant la Grande Obscurité, Djangar combattait les cultistes des Broyeurs de Cadavres dans les ruines de la Faille du Crâne, les cultistes s’étant déversés des restes vidés de la Ruche Uthos à la recherche de viande fraîche. Comme lors de sa rencontre avec Adina, Credo a rappelé à Djangar ses dettes et ses promesses.

Alors que les gangs de la Maison des Chaînes commençaient à gagner du terrain contre leurs ennemis Escher, capitalisant sur la division au sein de la Maison des Lames, les agents de Dame Credo ont fait entrer Djangar dans le Poing. Le vieux Tyran Suprême rôdait autour des fonderies et des usines, les autres Goliaths l’ignorant tandis que Djangar remontait les portiques rouillés jusqu’à la Maison de la Douleur. Là, Varran Gor et Agriote Helmawr tenaient leur conseil de guerre, entourés de soldats Goliath et d’Exécuteurs Helmawr d’élite vêtus de l’armure cramoisie de la Maison Impériale. Varran, qui a récemment supervisé la répression d’un soulèvement d’esclaves, est convaincu qu’il peut écraser les rebelles Escher et renverser leur clan. Après avoir pris conseil auprès de Cyniss, son regard s’est tourné vers l’assaut des Sirènes pour étrangler le commerce Escher dans les Désolations. S’il pouvait contrôler les grandes portes de cendres de la Ruche Primus et prendre Cinderak City - la route vitale nord/sud à travers la planète - alors ce serait la Maison des Lames qui mourrait de faim.

C’était un plan rendu encore plus viable par la présence de l’Agriote Helmawr. Bien que Varran méprisait le noble de la flèche, qu’il considérait comme inutile et faible, il reconnaissait le pouvoir qu’il y aurait à élever le prochain Seigneur Helmawr sur son trône ; le pouvoir de renverser les autres Maisons Claniques et de s’élever à sa place légitime de première parmi les Maisons de Necromunda. C’était un plan qui aurait pu fonctionner, si au moment où Varran était sur le point de le mettre en œuvre, Djangar n’avait pas fait irruption dans l’arène. Les deux Tyran Suprême, anciens et nouveaux, se regardaient fixement, tous ceux qui étaient à proximité reculaient sagement. Varran avait battu Djangar une fois auparavant - le jetant de la Ruche même où ils se trouvaient - et pensait avec mépris le faire à nouveau. Des années d’errance dans les Désolations, cependant, avaient changé Djangar et il y avait en lui une brutalité résolue que seule la dureté de l’extérieur pouvait conférer. Un chef moins important aurait pu envoyer ses champions pour tuer Djangar ou le faire enchaîner, mais ce n’était pas la manière de faire des Goliath, et Varran ne pouvait pas paraître faible devant son clan. Il se prépara donc à relever le défi de Djangar, desserrant la lourde lame tronçonneuse à sa hanche.

Malheureusement pour Varran, Agriote n’était pas au courant des coutumes de la Maison Clanique et considérait ce nouveau venu étrange et malpropre comme un peu plus qu’une nuisance. Tout aussi malheureux pour Agriote, une vie passée dans la flèche lui avait donné un faux sentiment d’invulnérabilité et il s’avança pour affronter Djangar et ordonner à la brute de partir. Il fit trois pas vers le vieux Tyran Suprême, ouvrit la bouche pour lui passer un savon, juste avant que Djangar ne lui tire une balle dans le visage, sans jamais quitter Varran du regard.

Avant même que le bruit du coup de feu ne s’estompe, le chaos envahi l’arène. Les gardes personnels d’Agriote ont pointé leurs armes vers Djangar, prêts à l’abattre, avant d’être attaqués par les Goliaths réunis pour avoir interféré dans le défi. Alors qu’une bataille rangée éclatait entre les Exécuteurs et les Gangers, Varran a chargé Djangar, les deux se rencontrant dans un choc de lames et de force brute comme si l’un d’eux ne venait pas de tuer un héritier de la maison Helmawr. Varran se battait avec toute l’habileté et la sauvagerie que l’on pouvait attendre d’un Tyran Suprême qui s’était élevé pour régner sur les cadavres de ses rivaux. Son Épée Tronçonneuse massive, plus grande que ce que la plupart des hommes pourraient espérer soulever, s’élevait et s’abaissait en arcs de cercle punitifs, ses dents mordant dans les couteaux de combat de Djangar. Mais Djangar avait longuement réfléchi à son dernier combat contre Varran, comme seul un vaincu peut le faire, analysant ses échecs et rêvant de sa revanche. Il savait qu’il ne pourrait pas battre Varran avec ses seules armes, et donc il laissa tomber ses couteaux au profit de ses poings, Djangar s’élança vers l’avant sous la portée de Varran, rendant l’arme de son adversaire inutile tandis qu’il frappait le Tyran Suprême avec des coups vicieux.

Varran répondit en donnant des coups de tête à Djangar, encore et encore, réduisant le nez de son adversaire en bouillie dans une pluie de sang cramoisi. Djangar a enroulé ses doigts charnus autour de la gorge de Varran et a serré. Le Tyran Suprême, contraint de se débarrasser de sa propre arme, griffa furieusement les doigts autour de sa gorge, mais Djangar continuait de serrer jusqu’à ce qu’enfin Varran s’immobilise, le visage violet, les yeux exorbités. Essuyant le sang de ses poings, son propre visage n’étant plus qu’une ruine de coupures et d’ecchymoses, Djangar se releva. Les bruits de la bataille s’étaient éteints maintenant, sauf le cri occasionnel d’un Goliath qui achevait un Exécuteur blessé. Les champions et les Alphas du Poing, si récemment prêts à obéir à Varran, inclinaient maintenant leurs têtes vers Djangar et attendaient le premier ordre de leur Tyran Suprême. Si l’espoir de Dame Credo de trouver un allié en Djangar s’était concrétisé, la guerre aurait pu s’arrêter là, épargnant de nombreuses vies. Malheureusement pour Credo et ses ambitions, le problème de Djangar n’était pas le plan de Varran qui consistait à éliminer les autres Maisons Claniques, mais seulement de le faire sous la coupe de la Maison Helmawr. Avec une série d’ordres brutaux, il mit le plan de Varran en marche, envoyant des gangs et des véhicules pour prendre les portes de cendres et pour capturer Cinderak City. La Maison Goliath se lèverait du chaos de la Grande Obscurité comme la plus puissante Maison de Necromunda, et Djangar en serait le maître. Presque après coup, Djangar donna un coup de pied au cadavre d’Agriote avec sa lourde botte et fit signe à quelqu’un de se débarrasser de ce déchet.[12]

Necromunda-pannel.png
Qui Dirige la Ville de Cinderak ?[13]
Gorshiv Hammerfist regarda les plaines de cendres brûlées et sourit. Des centaines de Massacreurs Goliath grognant, des dizaines de plates-formes, de marcheurs et de chenillés de toutes formes et de toutes tailles, et des milliers de combattants costauds saluaient son regard. Rassembler autant de gangs en un seul endroit avait demandé un certain travail et plus de quelques crânes brisés. Il a vu de nombreux gangs des Seigneurs de Fer, des Broyeurs d’Os, des Rois de la Forge, des Arbrefers Ravageurs, des Petits Gars et des Chiens-Soldats pour n’en citer que quelques-uns… et bien sûr ses propres Broyeurs. La Doc Shiv était, en ce moment même, en train de bricoler son véhicule, son harnais de servo sifflant lorsqu’elle bougeait.

«N’est-ce pas une vue magnifique ? Comme un poing fermé prêt à frapper un visage», dit-il à personne en particulier, souriant en regardant la puissance de la Maison des Chaînes.

«Hein ?»' Doc Shiv n’a pas levé les yeux de son travail.

«J’ai dit, n’est-ce pas glorieux !»

Shiv observa l’assemblée et la tache sombre à l’horizon qui délimitait Cinderak City.

« Un sacré paquet d’imbéciles, si tu veux mon avis. Même si tu gagnes, tu crois que ces nobles vont te laisser garder tout ça ? Dans le meilleur des cas, ils te font faire faire tout le travail et ils prennent tes bénéfices. Dans le pire des cas, ils décident que vous causez trop de problèmes et vous tuent tous. »

« Pas cette fois. » Gorshiv s’est retourné pour regarder Doc Shiv avec amertume. «Varran a passé un accord avec le prochain Seigneur Helmawr. Il dit que nous serons la plus grande de toutes les Maisons ; la générosité de Necromunda sera à nous et à nous seuls. »

Shiv eu l’air triste pendant un moment, comme une mère qui doit annoncer à son enfant que son animal préféré est mort. « Agriote est mort, et Varran aussi. Djangar les a tués tous les deux. C’est son plan fou que vous suivez maintenant. »

Gorshiv a considéré cela pendant un moment, non seulement parce que la Doc était mieux informée que lui, mais aussi pour ce que cela signifiait pour la Maison Clanique. Après quelques instants de réflexion, il a décidé que cela ne signifiait rien du tout.

De la poussière, l’Alpha Djrogo Poingfroid est apparu sur son Massacreur. Gorshiv regarda le visage balafré de l’Alpha et lui fit un signe de tête.

« Ils ont des armes sur les murs, mais pas beaucoup. Les Exécuteurs ont pris la plupart des armes lourdes quand ils sont partis. Principalement des Orlocks et des Eschers, quelques autres gangs des Maisons Claniques encore dans la ville, mais ils vont probablement essayer d’attendre que ça passe. »

« Si on les laisse faire », gloussa Gorshiv.

« Nous les avons surpassés en nombre à au moins trois contre un, et en armes. Ces murs sont en assez mauvais état après tous les raids des nomades ; je pense que nous pourrions choisir quelques points faibles et passer à travers sans trop d’effort. »

« Et qui est le responsable ? »

« Une Escher est arrivé sur un trancheur juste avant notre arrivée. Certains gangs disent qu’elle est la championne personnelle d’Adina, bien qu’elle ressemble à une autre Vyp pour moi ». Il marqua une pause, « C’est pareil quand tu leur plantes ton épée tronçonneuse dans les tripes. »

Gorshiv a simplement grogné. Adina avait donc envoyé l’une de ses meilleures guerrières, cela ne ferait aucune différence.

« Nous la voyons : elle est à moi, » grogna Gorshiv.

« Bien sûr », répondit Poingfroid, en démarrant son Massacreur et en retournant dans la foule.

La Doc Shiv avait fini de bricoler et se reposait sur l’une des grandes roues du camion de Gorshiv.

« Tu sais que ce ne sera pas comme la Porte de la Mercator ? »

Gorshiv testait son harnais, balançant ses grands bras d’avant en arrière, satisfait des améliorations apportées par Shiv.

« Pourquoi ça t’intéresse ? »

« Je n’aime pas voir mes créations gaspillées dans les guerres des autres. Ils vous attendront. Surtout toi - après la route qui mène ici, ils auront sûrement entendu parler de toi. »

Gorshiv repensa à leur long voyage depuis l’Amas Palatin. Bien que les grands orages se soient calmés, les cieux étaient toujours une masse de nuages noirs meurtris et d’éclairs jaunes. Le recycleur lui avait irrité le visage et la cendre grossière lui piquait la peau là où elle n’était pas recouverte par les plaques de fourneau. Ils avaient atteint la Porte de la Mercator juste avant que les dernières lueurs du jour ne s’estompent ; la colonie en friche n’était encore que partiellement éclairée après la Grande Noirceur. Comme les colonies précédentes, celle-ci avait été abandonnée par les troupes du Seigneur Helmawr - son sort jugé moins important que celui des Cités-Ruches. Quand ils ont eu fini, il ne restait plus que des cendres et du sang. Tels avaient été les ordres de Varran, de créer une traînée de terre brûlée le long de l’autoroute.

« C’est l’heure. »

La déclaration de Shiv l’a ramené au présent. Il s’est hissé sur le pont du camion et a tapé du poing sur le toit de la cabine. Son moteur a rugi, répondant à des dizaines d’autres dans la plaine. Tout autour, de nouveaux nuages de poussière sont soulevés par les Massacreurs, les rampants, les harnais et les coureurs qui se dirigent vers les murs de Cinderak City. De son point d’observation sur le camion, Gorshiv tenait sa paire de marteaux énergétiques. Une autre bataille, un autre bain de sang. C’était toutes les mêmes ; peu importe où ou quand le meurtre avait lieu - tuer était toujours tuer. Cette pensée le fit sourire et il se pencha sur les cendres, attendant que la violence commence.

Lames et Chaînes

Avec une rapidité surprenante, la guerre entre les Escher et les Goliath a consumé les terres extérieures. Alors que Gorshiv et les Broyeurs de Shiv descendaient sur Cinderak City, les Goliath frappaient les portes de cendres entourant la base de la Ruche Primus. À la suite de la Grande Noirceur, le niveau Nexus de la Cité-Ruche avait subi plus de retards et de perturbations que d’habitude. La guerre des gangs a fait rage parmi les piles de conteneurs, la Maison Orlock essayant désespérément de garder le contrôle du commerce inter-ruche. La Mercator Gelt elle-même, sans conseils venant d’en haut (les Maisons Nobles étant toujours paralysées par leurs querelles), avaient confié la gestion du Nexus et des grandes portes de cendres à la Maison de Fer, préférant rester en dehors de la ligne de tir jusqu’à ce que les choses se tassent.

Alors que des lignes défensives étaient établies entre le Nexus et le Sous-Monde, un grand nombre d’Exécuteurs ont pointé leurs regards et leurs armes vers le bas, vers Chutes de Poussière et tout ce qui se trouve en dessous. Avec l’attention des Exécuteurs fixée ailleurs, l’anarchie au sein du Nexus a empiré, fournissant les conditions parfaites pour l’attaque de la Maison Goliath.

Quand ils sont arrivés, ils sont venus de l’extérieur. Leurs Massacreurs déchirant les plaines couvertes de cendres autour de la Ruche, d’innombrables gangs de Goliath, soutenus par des centaines de camions, marcheurs et chenillés de toutes tailles et formes, ont fermé les routes entre les Désolations et la Ruche. Heureusement pour la Maison Escher, Dame Credo avait été rapide à réagir à la trahison de Djangar et les portes cendrées grouillaient de gangers Escher et de leurs alliés Orlock. Plutôt que de laisser les gangs de Goliath atteindre le labyrinthe claustrophobe du Nexus, les Escher et les Orlocks chevauchèrent à la rencontre de leurs ennemis sur l’enchevêtrement de ponts qui traversaient le grand fossé entre la Ruche et les désolations. Connu sous le nom de « Voies D’accès », cet enfer de rampes, d’échangeurs et d’autoroutes surélevées reliait la Ruche Primus à l’extérieur par un millier de petits fils d’acier et de Ferrobéton. Le terrain favorisait les défenseurs, mais si les Goliaths se considéraient comme désavantagés, cela ne ralentissait pas leur avance. Alors que les deux camps se rapprochent, les tirs à longue portée des mitrailleuses lourdes, des fusils longs et des bolters lourds illuminent les ténèbres. Protégée par le gros de ses Massacreurs, l’avant-garde des Goliaths se dirigea vers la porte cendrée la plus proche, la porte 17.

Alors que les premiers Goliath passaient dans l’ombre des Voies d’Accès, des dizaines de Démolisseurs Orlock sautaient des routes et des portiques au-dessus, leurs réacteurs dorsaux laissant des traces fumantes dans l’air. Atterrissant sur les toits et les ponts des plateformes cendrées et des marcheurs, ils posèrent des charges avant de bondir à nouveau dans les airs. La plupart d’entre eux s’en sont sortis, mais certains ont été pris dans les explosions qu’ils avaient déclenchées, ou ont été anéantis par les équipes Goliath. Malgré les dizaines de véhicules qui dégringolent de la route dans la brèche en contrebas, des flammes s’échappant de leurs coques, des dizaines d’autres se dirigent vers la porte de cendres, dont l’arche imposante supporte une seule porte surélevée d’une centaine de mètres de diamètre. Aux barricades installées pour empêcher l’avancée des Goliath, les Cavaleuses Sauvage Escher ont lâché des nuages de flèches explosives. Certaines femmes se tenaient sur les barrières, sans se soucier des tirs, et riaient en abattant les conducteurs et les tireurs des Goliaths avec des tirs précis. Comme les Démolisseurs, elles n’ont pas réussi à ralentir l’attaque des Goliath ; les Massacreurs et les plates-formes se fracassent contre les barricades et projettent des Eschers dans toutes les directions.

Les premiers Goliath avaient maintenant atteint le bord de la grande porte de cendres, les chasseurs sortaient des camions et chargeaient les défenseurs. Les Massacreurs fonçaient sur ceux qui étaient assez fous pour rester debout, transformant les combattants en une pâte sanglante, tandis que les canons à rivets et les tirs de bolter poivraient les passerelles autour de la porte imposante. Même sous le feu des mitrailleuses lourdes, les Goliaths se frayaient un chemin dans le Nexus, repoussant les lignes défensives les unes après les autres. C’est à ce moment qu’il semblait que la résistance d’Escher et d’Orlock aurait pu s’effondrer, leur volonté de se battre brisée, leurs combattants fuyant dans la sécurité relative du Nexus. Mais Adina avait prévu un tel assaut, tout comme Djangar avait sous-estimé la détermination de ses ennemis. Dans un bruit de klaxons, l’énorme porte de cendres commença à se fermer. Ses contrepoids furent sectionnés, ses maigres protocoles de sécurité désactivés, et la porte descendit à une vitesse terrifiante. Coincée à mi-chemin entre le Nexus et la route, l’avant-garde des Goliaths n’a pas eu le temps de réagir et en un instant, des centaines de chasseurs ont été réduits en bouillie. À l’intérieur du Nexus, des douzaines de gangs Orlock sont sortis de l’ombre et sont descendus des piles de conteneurs, repoussant les Goliaths, désormais en infériorité numérique, contre les portes et les déchirant à coups d’armes à feu.

Dehors, une Cavaleuse Sauvage solitaire est sortie de sa cachette sous la chaussée et a encoché une flèche explosive. Elle a retenu son souffle pendant de longs instants alors que la force d’assaut principale des Goliaths se rapprochait de la porte cendrée, ses chasseurs préparant des charges d’ouverture et des torches coupantes pour se frayer un chemin dans le Nexus. À la dernière seconde, apercevant une série de paquets indéfinis sous le pont principal, elle a relâché son arc.

L’explosion qui en résulta pouvait être vue depuis la Spire, elle éclaira les nuages toxiques d’une lueur orange flamboyante. Puis, avec un cri de métal torturé, le pont principal s’est effondré, ses extrémités brûlant encore des charges Escher. Des dizaines de Goliaths, aux visages déformés par la rage, disparurent alors que la chaussée s’effondrait. Pire encore pour les attaquants que la perte de la rampe d’accès à la Porte 17, le destin de ceux qui se trouvaient en dessous. Des dizaines d’autres véhicules Goliath et des dizaines de gangs étaient regroupés sur les ponts inférieurs, échangeant des tirs avec les défenseurs. La route qui s’effondrait s’est abattue sur eux, cisaillant les ponts les uns après les autres et les envoyant tous dans la faille en dessous. Enhardi par le coup mortel porté aux Goliath, les gangers d’Orlock et d’Escher encore à l’extérieur se sont lancés à l’assaut, déversant une tempête de munitions solides et de lasers. Les attaquants qui n’ont pas été touchés par le grand effondrement ont été repoussés au bord des ponts brisés, menant un dernier combat acharné mais sans espoir. Bien que la bataille ait fait rage pendant des heures, la menace sur les portes de cendres était terminée et l’alliance Escher et Orlock avait survécu. Pendant ce temps, à des centaines de kilomètres au sud, la bataille pour Cinderak City ne faisait que commencer.[14]

La Bataille de Cinderak City

Malmenés par des mois de raids des nomades des désolations cendrées, les habitants de Cinderak City étaient mal préparés à l’assaut de Goliath. Avec la plupart des Escher engagés dans la défense des portes de cendre, Adina avait envoyé sa championne Athera pour mener la défense des murs. Le Tyran de la route Arkansus Hammer et la maîtresse de maison Elvera Kayne ont accueilli Athera lorsqu’elle est arrivée avec sa bande quelques heures seulement avant Gorshiv et le reste des Broyeurs de Shiv.

L’Alpha Djrogo Poingfroid avait quitté la ville et était retourné à Forgepierre, ses combattants attendant de se ranger du côté de Gorshiv, tandis que le Gardien du verbe Morgeth et ses Cawdor continuaient d’arpenter les rues en prêchant la fin des temps. Athera ne perdit pas de temps pour rassembler les Orlocks et les Eschers, ainsi que tous les rebuts, les chasseurs de primes et les étrangers qui pouvaient se tenir debout et porter une arme. La Guilde des Marchands s’est repliée derrière les murs de ses enceintes, ses gardes du corps avertissant quiconque s’approchait trop près par des rafales d’armes automatiques.

Quand le marteau est tombé, il est tombé avec une brutalité écrasante. Des centaines de Goliath s’écrasèrent sur la ville, perçant les sections affaiblies des murs avec leurs Massacreurs et leurs plateformes de cendres, les véhicules creusant de grands sillons dans les rues en traversant les gens et les bâtiments avec le même mépris. Athera et ses combattants ont été contraints de s’éloigner des murs et des points forts, menant une bataille en courant dans les rues, souvent à l’arrière de leurs propres véhicules. Les Goliaths qui s’approchaient trop près des forteresses de la guilde des marchands ont essuyé des tirs nourris, mais à la grande consternation des guildes, cela n’a fait qu’enrager davantage les énormes gangers, les incitant à attaquer les complexes et, dans de nombreux cas, à les démolir. Alors que pour l’observateur terrifié, l’attaque des Goliaths ne semblait pas avoir de modèle, Gorshiv et Djrogo divisaient systématiquement la ville, coupant les voies de retraite des défenseurs et détruisant les stocks contrôlés par d’autres Maisons Claniques. Par endroits, des gangs isolés de Cawdor, Delaque et Van Saar tentent de se maintenir au milieu du chaos, mais face au nombre écrasant de Goliath, ils fuient souvent dans les déserts, décidant que ce n’est pas leur combat.

Malgré leur infériorité numérique, Athera avait son propre plan, et sur ses ordres, les Orlock et les Escher ont attiré les Goliath vers le centre de la ville. Tirant en retraite, les gangs se rapprochaient de la grande place du marché au centre de la ville et du portail béant qui se trouvait sous ses fondations grillagées, menant aux ruines de la Cité-Ruche Méridienne. À ce moment-là, les incendies faisaient rage dans la ville, les véhicules accidentés et les bâtiments en feu s’ajoutant au nuage de fumée qui recouvrait tout. Dans l’obscurité étouffante, des hommes et des femmes se battaient sauvagement, souvent à quelques mètres les uns des autres, à l’aide d’armes laser, automatiques et à bolts. C’est un environnement qui favorise les Goliath, leur force et leur résistance leur permettant d’éviter des blessures mortelles tout en déchirant leurs adversaires, parfois à mains nues.

Alors que les forces d’Athera souffraient, au milieu du chaos, des moments de bravoure téméraire ont brillé. Au carrefour de Leering, sous la face affaissée d’un ancien Horologium, la Reine de Gang Escher Yorshi Blood Lotus a affronté une douzaine de Goliaths armés seulement d’une paire de couteaux stiletto. Pendant dix-sept minutes sauvages, elle a dansé entre les brutes, leur assénant des coups fatals, jusqu’à ce que Gorshiv lui-même la soulève du sol et la projette dans les ruines en feu d’un bâtiment voisin. Non loin de là, le Prêtre Rédempteur Cawdor Urgorn Pyre a incinéré le chef des Fer Forgés, transformant le chef Goliath en une colonne de feu hurlante. Lorsque le reste de la bande a chargé Pyre, le prêtre fou s’est enflammé, courant au milieu d’eux en babillant des prières jusqu’à ce que son réservoir de flammes se consume, transformant la rue entière en un brasier.

Près du cœur de la ville, trois gangs Goliath ont tenté de brûler le Lucky Six, le repaire des Orlock. Détruisant portes et fenêtres, les assaillants ont été accueillis par une grêle de tirs précis et pas moins de quatre des filles de Slate Merdena qui défendaient le bar. Margo, Vespa, Viviane et Mindi étaient en train de noyer le chagrin de leurs amis disparus dans la Grande Noirceur lorsque l’attaque de Gorshiv a commencé. Plus qu’un peu ivres de Serpent Sauvage, les filles avaient chargé leurs armes et décidé de protéger l’endroit le plus important de Cinderak : le Lucky Six.

Un pistolet customisé dans chaque main, Mindi se tenait sur le bar et tirait des coups de feu, tandis que Viviane tirait des rafales avec son pistolet automatique Ironhead à double canon. Vespa Merdena, la fille sauvage de Slate, lançait des grenades au milieu des Goliath, tandis que Margo sautait de table en table sur ses jambes bioniques, tranchant la chair musclée. Lorsque Hurmung Ninenails a fait irruption dans le bar, un bolter dans chaque poing, les filles ont été obligées de plonger pour se mettre à l’abri - les balles explosives transformant le bar en une tempête d’éclats et de flammes. L’imposant chef Goliath a pulvérisé ses bolts d’un bout à l’autre de la pièce en hurlant un défi. Une seconde après que ses armes se soient vidées, Vespa est sorti de son abri, lui a fait un clin d’œil et a pointé son lance-missiles sur Hurmung - dont le cri de guerre s’est éteint lorsque le missile l’a touché à la poitrine. Les Goliath qui tentaient encore de s’introduire dans le Lucky Six ont soudain reconsidéré leur plan en voyant leur chef propulsé dans la rue par l’impact du missile avant qu’il n’explose, les aspergeant tous d’éclats d’obus.

Athera et ses alliés n’ont pas eu la même chance contre les envahisseurs. Les gangs d’Orlock et d’Escher avaient atteint la grande place du marché, où ils s’étaient retranchés parmi les étals, échangeant des coups de feu avec les Massacreurs Goliath qui les encerclaient et les gangs qui tiraient depuis les toits voisins. La championne Escher avait espéré briser les sceaux des accès d’anciennes cités-ruches en contrebas et utiliser les tunnels pour s’échapper de la ville et frapper les attaquants sur les flancs. Mais elle était coincée, ses gangs malmenés et à court de munitions. Partout où elle regardait, elle pouvait voir des Escher et des Orlock morts ou mourants, certains continuant à riposter en traînant leurs corps ensanglantés vers le maigre couvert qui restait. Athera savait que si elle restait ici, elle et ses filles allaient mourir ; même Stix, la Caryatide à la peau bleue sur son épaule, semblait sentir le péril dans lequel se trouvait sa maîtresse et s’envola dans les cieux enfumés. Maudissant la Maison des Chaînes et le nom de Djangar, Athera prépara sa lame, poussa un cri et sortit de sa cachette pour se battre contre son destin.[15]

Sang et Cendre

Gorshiv et les Broyeurs de Shiv avaient encerclé la vieille place du marché, leurs gangs et leurs véhicules convergeant vers l’enchevêtrement d’étals et de barricades érigés à la hâte. L’air était épais de la fumée noire de la ville en feu et les bruits d’explosions et de tirs couvraient tout sauf le rugissement des moteurs. Lorsque Gorshiv a vu la championne d’Escher se mettre à couvert et charger les Goliath qui l’encerclaient, il a écarté ses propres combattants pour avoir la gloire de la tuer personnellement. Les substances chimiques de son Injecteur de stimulants se sont déversées dans ses veines et une rage brutale a envahi son esprit. Prenant ses marteaux énergétique, il rugit sur l’Escher en se précipitant vers elle.

Athera envoya une décharge de plasma de son pistolet mais elle ne parvint pas à ralentir le Goliath, le tir brûlant lui passant sous l’épaule. Elle leva tout juste sa hache à temps pour détourner le premier des coups sauvages de Gorshiv, mais elle fut quand même mise à genoux tant le coup était violent. Se retournant, Athera esquiva un autre marteau, leva son pistolet pour un second tir, mais il fut arraché de sa prise par le retour de Gorshiv. S’élançant sous l’attaque suivante, Athera balança sa hache et traça un sillon sanglant sur le flanc de Gorshiv, mais le Stimmer ne sembla pas le remarquer. Avec une force terrible, l’un des marteaux de Gorshiv l’atteignit en pleine poitrine, faisant craquer son armure carapace et la projetant à plusieurs mètres du sol. Haletante, les côtes cassées, Athera regardait le ciel enfumé, sûre que son heure était venue. Puis elle remarqua une petite ombre dans le ciel.

Stix la Caryatide surgit des ténèbres et dans son sillage, un grand personnage en armure blanche étincelante armé d’une longue perche. Sur la cape du personnage était cousue une étoile à sept branches en or ; ses yeux brillaient de puissance. En regardant le personnage, Athera sentait sa douleur s’estomper et le désespoir se transformer en espoir - elle ne pouvait pas dire comment, mais elle savait que le personnage était un allié. Gorshiv émergea de la fumée et ne sembla pas du tout surpris de voir quelqu’un se dresser entre lui et sa victime. Au contraire, il leva ses marteaux et fonça sur le nouveau venu. Avec une rapidité et une grâce aveuglante, la silhouette contourna les attaques de Gorshiv, comme s’il n’y avait aucune force derrière elles, et balaya le Stimmer avec l’extrémité de son arme, l’envoyant chanceler en arrière. Puis d’autres silhouettes sont apparues. Portant des casques étincelants et brandissant des archéo-pistolets et des fusils, ils étaient venus des profondeurs de la vieille Cité-Ruche pour repousser les Goliath.

Alors que les forces de Dame Credo reprenaient la place du marché, des scènes similaires se déroulaient à travers Cinderak City. Perdus dans l’enchevêtrement des bâtiments, les gangs Goliaths s’étaient séparés et désorganisés, les combattants massifs se perdant dans une orgie de violence et de désordre. Lorsque les soldats de Credo, formés en unités étroitement organisées et dirigées par des commandants disciplinés, sont tombés sur les Goliath, ils les ont poussés au bord de la rupture. Attaqués de toutes parts par un ennemi inconnu et habile, les Goliath ont commencé à fuir. De petits groupes se sont détachés du groupe, en direction des murs de la ville, puis des gangs entiers ont suivi le mouvement, en direction de l’extérieur. Gorshiv, terriblement blessé lors de son échange avec le général de Dame Credo, a été emporté hors du champ de bataille par sa bande et avec lui s’est envolée toute chance de rallier l’armée de Goliath. Lorsque la lumière commença à décliner et que la fumée noire au-dessus de la ville s’estompa, les Goliath étaient partis - les Eschers et les combattants de Dame Credo tenaient le terrain.

Djangar aurait pu être furieux de ne pas avoir réussi à usurper le pouvoir des Escher, la Maison des Chaînes ayant été vaincue lors des batailles des Voies d’Accès et de Cinderak City, s’il n’avait pas eu ses propres problèmes. Avant même que la nouvelle des assauts désastreux n’atteigne le Poing, les Alphas de Varran contestaient le droit de Djangar à régner et la Maison Clanique s’est retrouvée paralysée par d’âpres luttes intestines alors qu’ils réglaient l’affaire de la seule manière qu’ils connaissaient : avec des poings et des poignards.

Dame Credo a rencontré une fois de plus Adina pour planifier la prochaine étape de leur conquête de Necromunda. Suite à la défaite de Goliath, Cyniss s’était caché et plusieurs des Cultes Chimistes étaient retournés au bercail, bien que les Escher étaient divisés comme jamais au cours des mille dernières années. La nouvelle de la mort d’Agriote, le successeur le plus probable du Seigneur Helmawr, était encore plus inquiétante. Adina et Credo avaient accueilli le jeune Helmawr sur le trône comme quelqu’un qui pouvait être intimidé et contrôlé - maintenant l’incertitude plane à nouveau sur le règne de Necromunda. Malgré cela, les plans de Credo et de ses alliés ne pouvaient pas être ralentis ou retardés.

À Cinderak City, les Escher et leurs nouveaux alliés ont pris le contrôle de la colonie, des bannières portant l’étoile à sept branches étant accrochées à ses portes. Les Exécuteurs, déjà très dispersés dans les terres désolées, ont abandonné la ville, aucun ordre de la Ruche Primus ne venant contredire la volonté de leurs capitaines. De même, dans les Cités-Ruches de l’Amas Palatin, les gangs d’Orlock et d’Escher ont réquisitionné les grandes portes de cendres et les Points de l’araignée qui les reliaient. Dans un vide de pouvoir, la Guilde des Marchands se tourna vers les Maisons Claniques pour leur protection, permettant des concessions qui profitaient à la fois aux Marchands et aux Dirigeants des Maisons Claniques, laissant les nobles à leurs querelles.

Dans les mois qui ont suivi la Grande Noirceur, il semblait que le pouvoir de la Maison Impériale pouvait être brisé pour de bon. Alors que le reste de Necromunda continuait à vivre sous la direction des Maisons Claniques et de la Guilde, ses habitants osaient, pour la première fois, se demander s’ils avaient vraiment besoin de la noblesse. Pourtant, des millénaires de tradition et d’obligations ne sont pas si faciles à oublier, comme cela allait bientôt devenir évident. Les victoires des Maisons Claniques devaient être des triomphes temporaires et le poids féodal écrasant de Necromunda était sur le point de se réaffirmer. La rébellion de Dame Credo avait peut-être trouvé un point d’appui, mais la résistance de son soulèvement et de ses alliés allait bientôt être testée de la manière la plus sanglante qui soit.[16]

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La 13e Fille[17]
Dame Haera Astaria Vorterra Helmawr - 13ème fille légitime de Gérontius Helmawr, le 137ème Seigneur de Necromunda - ramasse soigneusement le sang séché sous ses ongles. Les yeux vitreux de ses frères et sœurs la regardaient depuis la longue table du dîner. Les plus intelligents étaient restés à l’écart de l’invitation d’Haera, peut-être parce qu’ils avaient eu affaire à la fille la plus sadique de Gérontius par le passé, ou simplement parce qu’ils avaient le bon sens de ne pas faire confiance à l’une des leurs. Ironiquement, c’était sa décision d’épargner son frère aîné Agriote qui avait permis à ce massacre de se produire. Si l’héritier présumé du trône d’Helmawr n’avait pas rassemblé autant de soutien, elle n’aurait pas pu mettre fin aux ambitions de ses frères et sœurs avec autant d’efficacité.

« Et maintenant ? » Haera réfléchit en faisant le tour de la table, léchant une tache de sang sur le dos de sa main.

Les gardes en armure rouge qui flanquaient la chambre restaient silencieux et immobiles, tout comme ils l’avaient fait pendant le massacre. Elle regardait les yeux morts de sa sœur quand un serviteur est entré en titubant, plié en deux et bredouillant quelque chose de si calme qu’elle ne pouvait pas comprendre ce que c’était.

« PARLEZ ! » Rugit-elle, se retournant pour faire face au messager, sa longue cape s’envolant autour de son corps léger.

« Maîtresse Helmawr », s’étouffa finalement le serviteur, à peine audible. « J’apporte des nouvelles de l’extérieur. »

« Alors ? » Elle claqua des doigts, s’impatientant déjà de cette interruption et réfléchissant à la manière la plus amusante de mettre fin à la vie de cet homme.

« La maison Ulanti et son chien de poche, la maison Escher, ont revendiqué Cinderak City et les voies commerciales nord/sud. La Ruche Rothgol, Mynerva et l’Amas Quinspirus sont toutes tombées sous leur emprise, tandis que les rebelles ont pris le contrôle d’une douzaine d’autres - tous avec l’aide des Maisons Claniques et Nobles qui croient que la lignée d’Helmawr est terminée. »

Haera en avait entendu parler. Rébellion, conflits et troubles parmi les Maisons Nobles. C’était la même vieille histoire que son père, et ceux avant lui, ont traité pendant des millénaires. Il semblait, dans le sillage de la Grande Obscurité, que les sujets de Necromunda avaient oublié qui détenait le pouvoir.

« Y a-t-il autre chose ? » Demanda Haera quand le serviteur n’est pas parti immédiatement.

« Oui », murmura-t-il, sa voix se perdant dans la grande chambre.

« Et qu’est-ce que c’est ? » Elle allait définitivement le tuer maintenant.

Les mains tremblantes, il tendit la lettre qu’il tenait depuis son entrée. Haera l’arracha à sa prise, plissant les lèvres de dégoût devant les taches de sueur laissées sur le parchemin. Brisant négligemment le sceau et l’ouvrant, elle parcourut les lignes d’une écriture parfaite et fluide, son regard se posant finalement sur le symbole de la Maison Impériale au bas de la lettre.

« C’est insignifiant… moins qu’insignifiant ! » Elle jura, « Que dois-je faire avec ça ? Des mercenaires parrainant des Maisons perdues, des prétendants au poste de gouverneur ? Juste parce qu’il porte le sceau de… » Elle s’est interrompue en regardant de plus près le sceau.

Tout le monde ne l’aurait pas reconnu, mais Haera était très érudite sur l’histoire de son monde. Ses frères et sœurs pensaient que le pouvoir de la maison Helmawr était un droit intrinsèque, inattaquable et éternel. Elle en savait plus. Le droit de la maison Helmawr à régner ne venait que de sa force sur les autres maisons nobles et de l’immense richesse dont elle jouissait. Les deux pouvaient être retirés. Et le sceau qu’elle regardait en ce moment était la première étape pour priver sa famille de ce pouvoir.

Il s’agissait d’un sceau composite - sept Maisons Nobles autour de sept Maisons Mineures, entourant une main avec un œil sur chacun de ses doigts - le symbole de la Mercator Viritas, la Guilde des Serments, parfois appelée la Guilde Heptagonienne ou la septième Grande Guilde.

Les nobles s’étaient donc ligués contre la Maison Helmawr, et ils voulaient l’évincer de sa place de Maison Impériale de Necromunda en l’absence de son père. Haera fronça les sourcils ; elle reconnaissait tous les symboles de la Maison sauf un… une étoile à sept branches.

« Ma Dame ? »

Elle avait oublié le messager. Jetant le papier sur la table, elle sourit et se dirigea à grands pas vers la grande porte de la pièce, l’esprit rempli des prémices d’un plan. Juste avant que les ombres du couloir ne l’avalent, elle s’arrêta et se tourna vers le garde le plus proche.

« Oh, tue-le. » La détonation du coup de feu l’a suivie alors qu’elle se perdait dans les ténèbres.



Des os de l’Empereur

Le sang des saints coule à flots

De la tombe de la foi

Se lève Le Déchu de Necromunda.


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>>> Sujet : Journal des événement 694.de l’année de l’Être de Terra 999.M41

>>> Conduit Nécro-vox KYN223.

>>> Pensée du jour : La foi est abreuvée par le sang des martyrs.

Sujets du Seigneur Helmawr, entendez maintenant la voix de Necromunda !

++ Tous louent l’ascension de notre nouveau Seigneur Helmawr, Haera Astaria Vorterra Helmawr, 13ème fille légitime de Gérontius Helmawr, premier du nom. En l’honneur de l’élévation de notre nouveau suzerain et maître de Necromunda, tous les sujets sont autorisés à travailler en triple cycle afin d’augmenter leur productivité, en guise de cadeau pour la lignée d’Helmawr.

++ Le Seigneur Helmawr annonce officiellement la fin de la Grande Obscurité. Les références à cette période sombre sont désormais interdites sous peine d’exil vers les régions inférieures de la Ruche où la Grande Obscurité est toujours en vigueur.

++ Les expressions de foi sont encouragées par le très pieux nouveau Seigneur Helmawr. Il est rappelé aux sujets que ces expressions doivent rester dans les limites du Credo impérial. Cela signifie qu’il faut limiter le culte des objets inanimés, tels que les machines des factorums, les dômes lumineux et l’Horologium. Le culte des créatures du Sous-Monde telles que les rats, les araignées et les rampants de puisard est également déconseillé, quelle que soit l’intelligence dont elles font preuve.

++ L’interruption du commerce en provenance du sud de Necromunda est le résultat de travaux planifiés sur les routes commerciales nord/sud et non de problèmes liés au contrôle, ou à l’absence de contrôle, de Cinderak City.

++ Les rapports faisant état de troubles dans les terres extérieures sont largement exagérés. Les sujets n’ont pas à se préoccuper des créatures ou des habitants des terres désolées, mais il leur est également rappelé de garder tous les sceaux et conduits menant à la Ruche fermement fermés à tout moment et de signaler tout Ruchier d’apparence inhabituelle qui aurait pu se trouver à l’extérieur (peau brûlée, toux grasse et niveaux de radiation excessifs sont autant d’indices de telles transgressions).

++ Les gémissements, les cris et les sons faibles entendus à l’intérieur des murs de la Ruche ne doivent pas être pris en compte, car le dôme se tasse dans le sillage de la Grande Obscurité. Toute anomalie de ce type doit être immédiatement signalée au représentant du collecteur de cadavres de la Mercator Pallidus le plus proche.[18]


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Le Retour du Saint[19]
La fumée de Cinderak City n’était plus qu’une tache à l’horizon ; de sombres nuages de cendres et de suie se mêlaient aux cieux toxiques omniprésents de Necromunda. Sous ce voile d’obscurité, des groupes en haillons s’éloignaient péniblement de la ville en flammes, le bruit des tirs et le bruit sourd des explosions résonnant dans leur dos. Beaucoup portaient dans leurs bras ou sur leur dos tout ce qu’ils possédaient, leurs visages fatigués étaient ceux d’hommes et de femmes qui n’avaient plus grand-chose à perdre. Parmi eux se trouvaient des membres des maisons claniques et des gangers, tout aussi tachés de sueur et de crasse, tenant leurs armes sans enthousiasme, sachant qu’ils avaient eux aussi presque tout perdu dans les combats entre les Maisons Claniques. Alors que les colons affichaient une expression de désespoir, les Gangers portaient la haine et la colère sur leurs visages et leurs yeux exprimaient un besoin brûlant de vengeance contre leurs supérieurs.

Alors que ces groupes se rassemblaient, non loin du bord du Grand Cratère, une silhouette sortit des Désolations pour leur barrer la route un squelette ancien affublé d’une bannière dans les mains, son crâne regardait les réfugiés. Ceux qui avaient des fusils et des lames les serraient plus fort, le souvenir des raids des Nomades des désolations cendrés et des tueurs des Désolations n’étant que trop frais dans leur esprit. Mais la silhouette n’attaquait pas, et elle ne ressemblait à aucun rebut ou étrangers que les voyageurs n’aient jamais vu. Le regard du nouveau venu, qui balayait les colons et les gangers rassemblés, était enflammé, et il s’avança vers eux comme un père désirant embrasser ses enfants les ossements du saint qu’il portait brillaient d’une lumière sacrée. Les plus pieux furent les premiers à s’agenouiller devant l’homme, mais bientôt les autres suivirent, car sans un mot ils savaient que leur sauveur était arrivé.

Des cycles plus tard, et à des centaines de kilomètres de la dévastation de Cinderak City et de la guerre entre les Maisons Claniques, Ahrmund Ko’Iron considéra l’homme battu qui rampait au pied de l’estrade sur laquelle se trouvait son trône. D’un geste paresseux qui déplaçait à peine les manches volumineuses de sa robe ornée, il fit signe à l’homme de se lever. Incapable de se soulever du sol, l’homme fut hissé à ses pieds par deux Gardiens du Verbe, dont les capuchons rédemptionnistes étaient encore tachés du sang de l’interrogatoire récent du pauvre homme.

« Parle », grogna Ahrmund, son expression ne montrant rien de la peur que les nouvelles de l’homme pouvaient susciter.

« On dit que le saint s’est levé, votre sainteté… », s’étrangla l’homme, les lèvres ensanglantées et les dents manquantes, les yeux écarquillés par la gravité de ce qu’il était en train d’annoncer.

« On dit qu’il a marché depuis les feux de Cinderak et qu’il ouvre la voie au premier tombeau… au Père de tous les Saints ! »

« Et qu’en est-il des fidèles qui le suivent ? Qu’en est-il des vrais fils de la Rédemption ? »

Les yeux d’Ahrmund se plantèrent dans ceux de l’homme, essayant de voir la vérité de ce qu’il disait dans ses yeux injectés de sang.

« Même le Thane ne peut influencer ceux qui ont posé les yeux sur le Prophète, car il y a une vérité à son sujet que personne ne peut nier… c’est comme si l’Empereur lui-même marchait parmi nous ! »

Les Gardiens du Verbe reculèrent devant ce blasphème évident, l’un d’eux tendit son couteau pour mettre fin aux mensonges de l’homme, mais Ahrmund balaya l’indignation du gardien du verbe d’un revers de la main.

« Est-il vrai qu’il marque ceux qui le suivent ? » la voix d’Ahrmund était à peine un murmure.

Sans voix, l’homme acquiesça tandis que le Grand Cardinal de Temenos dans toute sa gloire se levait de son trône et descendait sur des marches dorées jusqu’à ce que son visage ne soit plus qu’à quelques centimètres de son prisonnier, les lèvres retroussées en un rictus révélant des dents jaunies alors qu’il parlait une fois de plus.

« Montre-moi ».

Il faisait nuit noire dans le sanctuaire le genre de ténèbres si épaisses que l’on pouvait les sentir se presser contre nous de tous les côtés. Pour Dame Credo, c’était un rappel réconfortant de tous ces longs siècles passés, lorsque le Premier l’avait trouvée, plus morte que vivante, telle que ses ennemis l’avaient laissée. Si elle avait pu voir, elle aurait pu s’émerveiller du corps qu’ils lui avaient fabriqué : jeune, fort, souple et beau contrairement à la ruine de chair qu’elle avait été. Mais ce n’était pas sur sa longévité ou sa beauté qu’elle se concentrait à présent, plutôt sur les faibles murmures de l’Echo cette voix persistante laissée par son maître qui, même maintenant, ondulait à travers l’éther psychique entourant Necromunda.

« La guerre a commencé », murmura-t-elle.

« Le gouverneur Helmawr est tombé et ses héritiers se battent pour ses miettes.

Bientôt, la vacance du pouvoir s’étendra jusqu’à écraser les Maisons Nobles qui réclameront ton retour. Les derniers signes sont là. En ce moment même, le faux prophète se lève pour mener les infidèles à leur perte. Par leur zèle, les dernières défenses tomberont devant nous. C’est comme vous l’aviez prévu, mon maître, toutes ces longues années se sont enfin concrétisées. »

Dans le néant, l’Echo murmura son approbation.

Ruines de Cinderak

Les conflits ont infecté Necromunda comme un virus et les batailles ont rempli les coins sombres du Monde Ruche. Mais c’est la prise de la ville de Cinderak par l’armée de Dame Credo et ses alliés Escher qui marqua le premier véritable tournant dans la lutte contre le contrôle de la Maison Helmawr. D’un seul coup, la gorge de Ruche Primus avait été tranchée, et si la blessure n’était pas mortelle, elle saignait désormais du commerce et de l’influence comme le sang d’un mourant. Dans la foulée, les soldats de Credo disparurent aussi vite qu’ils étaient arrivés, la Noble rebelle n’étant pas encore prêt à montrer toute sa puissance, et les Escher prirent le contrôle du Grand Cratère. Cela leur permit, ainsi qu’à leurs alliés des Ruches, de devenir le principal module commercial nord/sud entre l’amas palatin et la Ruche Mynerva.

Toutes les marchandises traversant les Grandes Désolations étaient désormais entre leurs mains, et les Trancheur Escher et les gangs des routes Orlock opérant à partir de Cinderak City pouvaient frapper en toute impunité cette multitude de convois. C’était une victoire pour Dame Credo et ses alliés dans le nord du Monde Ruche. Ceux qui étaient encore fidèles à la Maison Helmawr et aux anciennes coutumes luttaient pour leur vie contre les rebelles et les insurgés alliés à Dame Credo et aux maisons rebelles, mais leurs réserves de munitions et d’armes s’épuisaient à mesure que la Maison Escher étranglait le commerce de l’armement.

Alors même que Dame Credo passait à l’étape suivante de son plan visant à supplanter la Maison Helmawr, l’équilibre des forces sur Necromunda se modifiait. Dans la Ruche Rothgol, des éléments dissidents de la Maison Goliath s’opposaient ouvertement au nouveau Tyran Suprême, s’engageant aux côtés des éléments rebelles des Ruches du sud pour renforcer leur propre position et continuer à faire tourner les grandes Forges-Rafales.

La Ruche Trazior, toujours connue comme un centre de commerce entre les Ruches du Nord, a souffert de la rébellion de ses marchands qui luttaient pour s’acquitter des taxes et des droits de douane excessifs imposés par leurs homologues du Sud, qui étaient eux-mêmes de mèche avec les Escher. Nombreux furent ceux qui cherchèrent à conclure des accords parallèles, renonçant à leurs anciens serments envers la Maison Helmawr ou les Maisons Nobles encore alliées à la Maison Impériale, si cela leur permettait de continuer à se remplir les poches. Cela a eu pour effet d’éroder le pouvoir des Helmawr à Trazior et d’ouvrir une brèche dans l’armure de l’amas Palatin.

Même dans la Ruche Mortis, la montée en puissance des Escher s’est fait sentir et leur contrôle de facto sur la Ruche a été officialisé. Pour rendre service à Dame Credo, la matriarche Primus Adina envoya des cadres de demoiselles de la mort pour éliminer toute résistance à la domination des Escher, permettant ainsi au seigneur rebelle de revendiquer la propriété de l’ancienne Ruche comme faisant partie de son droit d’aînesse. Au milieu du chaos qui régnait encore en Necromunda, cette opération passa largement inaperçue de la Maison Helmawr et de ses derniers alliés.

Tandis que Dame Credo déplaçait d’autres pièces dans son grand jeu contre la Maison Helmawr, la guerre dans les Désolations continuait de faire rage. Après la bataille de Cinderak City, les gangs de Goliath furent repoussés jusqu’aux ruines de la porte de Mercator par les gangs des routes d’Escher et d’Orlock. Le commerce devint une entreprise périlleuse pour toutes les parties, car le sceau de la Maison impériale ou de la Guilde des marchands ne garantissaient plus un passage sûr aux routiers de la crête. Des pillards de toutes sortes sortirent des Désolations pour profiter de la confusion, beaucoup se faisant passer pour des agents et des gangs de la maison mais ne se souciant que du butin qu’ils pouvaient piller avant de disparaître à nouveau dans la nature.

La seule véritable résistance organisée fut celle d’Axon Hammer et de ses Arbrefers Ravageurs. Pendant les combats pour Cinderak, Axon s’était battu contre les Escher dans les Points de l’Araignée et avait manqué la défaite de ses frères de cuve. Ce n’est qu’après le début de la retraite qu’il a emmené ses véhicules et son gang au sud pour contenir les maraudeurs Escher et Orlock. Figure puissante des Terres Désolées, Axon avait gagné le respect de ses ennemis comme de ses alliés. Les Escher l’avaient surnommé « le Marteleur » en raison de ses méthodes peu subtiles, même selon les critères de Goliath, pour traiter avec ses ennemis. Le Béhémoth, l’énorme Camion des Crêtes customisé d’Axon, devint un point de ralliement pour les gangs de Goliath, sa coque étant marquée de dizaines de véhicules Escher et Orlock tués, ainsi que d’une bonne quantité de sang de ganger séché.

Cinderak elle-même était toujours en ruines, et bien que la majorité des gangs de Goliath aient été repoussés vers le nord, vers la Porte de la Mercator et les Points de l’Araignée, elle restait la cible des rebuts et des pillards nomades. Une grande partie de la population avait fui dans les terres désolées au début des combats et n’était toujours pas revenue, laissant la reconstruction aux Escher et aux Orlock, ainsi qu’aux marchands qu’ils pouvaient recruter dans les environs. Si le commerce continuait de circuler, la ville elle-même ressemblait de plus en plus à une forteresse armée.

Dame Credo, par l’intermédiaire de la reine Adina, avait clairement indiqué que Cinderak City ne devait pas retomber sous l’influence de la maison Helmawr. Athera, la mandataire de la Matriarche Primus pour les terres extérieures, prit cet ordre à cœur, et les colonies voisines furent dépouillées de leurs matériaux pour renforcer ses murs, tandis que les armureries laissées par les bandes en retraite furent pillées pour garnir les murs d’armes à feu. Même les Exécuteurs, la main visible du Seigneur Helmawr, s’étaient retirés de Cinderak City, ne laissant derrière eux que des munitions et des déserteurs, qu’Athera enrôla pour la défense de la ville. Si la maison Helmawr revenait, la maison Escher serait prête.[20]

La Vengeance d'une Fille

Il avait fallu de longues et sanglantes semaines à Haera Helmawr pour revendiquer le pouvoir de son père au sein de la Ruche Primus. Des semaines au cours desquelles Cinderak City était tombée et où une grande partie de son monde était en proie à la rébellion et au mécontentement. La seule grâce accordée à la 13e Fille était d’être gouverneur impérial de facto de Necromunda, bien que l’Imperium n’ait pas encore exercé sa volonté sur ses actions. En fait, de nombreux agents et soldats de l’Adeptus Terra avaient quitté Necromunda pour se battre dans des guerres lointaines. Ceux qui restaient étaient heureux de laisser Haera s’occuper des affaires internes tant que les quotas de production de Necromunda étaient respectés, mais Haera savait que cette situation ne durerait pas et elle s’efforça donc de consolider son pouvoir avant que quiconque ne le remette en question.

Sa première tâche fut de réunir les chefs des Maisons Nobles dans la flèche afin de ne laisser aucun doute quant à l’identité de celle qui avait remplacé son père en tant que maître de Necromunda. Craignant à juste titre des représailles, beaucoup envoyèrent des fils et des filles peu recommandables à ce rassemblement. La maison Ulanti, s’attendant à être punie pour son soutien à la maison Escher, choisit de présenter le rejeton fou d’Usan Ulanti, Dain Ulanti, espérant peut-être qu’Haera débarrasserait leur famille d’un rejeton embarrassant. À l’instar de son père, Haera cultiva cette crainte et l’utilisa à son avantage. Alors même que le rassemblement misérable des fils non désirés, des filles illégitimes et des cousins trop éloignés se déroulait dans les plus hautes sphères de la Spire, des équipes de cyborgs meurtriers traquaient les sanctuaires les plus intimes des Maisons Nobles.

Élaguant la noblesse de Ruche Primus comme on coupe les feuilles pourries d’une rose, Haera élimina d’un seul ordre ceux qui étaient trop lâches pour lui faire face. Pour qu’il n’y ait aucun doute sur ses intentions, les unités vox implantées dans les cyborg-assassins diffusèrent les derniers cris et les appels pitoyables des nobles mourants dans toute la spire, provoquant une cacophonie angoissante qui se poursuivrait pendant des cycles à venir. Puis, d’un ordre tout aussi désinvolte, elle informa les rejetons nobles disgraciés présents au rassemblement qu’ils étaient désormais à la tête de leurs maisons respectives au sein de la Ruche Primus et qu’elle attendait d’eux de grandes choses.

C’était un message clair à l’intention de ceux qui s’opposeraient à Haera, et il se propagea dans tout l’amas palatin, poussant les nobles à l’exil ou à la clandestinité. Ceux qui restèrent se rangèrent rapidement derrière leurs nouveaux souverains, tout en profitant de l’occasion pour faire avancer leurs propres ambitions ou leur propre position. Cette situation convenait également aux plans de Haera, car elle affaiblissait les nobles susceptibles de s’opposer à elle et faisait en sorte que la plupart d’entre eux soient trop occupés à surveiller leurs arrières ou à se battre pour le pouvoir pour songer à s’opposer à la Maison Helmawr.

Malgré le désastre de Cinderak City et sa perte d’influence dans le sud, le pouvoir d’Haera dans l’amas palatin ne cessait de croître. Des centaines de bataillons d’Exécuteurs, ayant battu en retraite depuis les terres désolés, remplissaient désormais les couloirs et les dômes de la Ruche Primus et de ses Ruches sœurs. Une véritable armée prête à exécuter la volonté d’Haera. Elle en fit bon usage, d’abord et avant tout en mettant au pas les Maisons Claniques et leurs serviteurs. Les maisons Escher et Orlock s’étaient ouvertement opposées à elle et leurs territoires au sein de la Ruche avaient été assiégés par les Exécuteurs, leurs connexions avec le monde extérieur coupées et leurs industries taxées pour le plaisir de la Maison impériale, de peur qu’ils n’envisagent une guerre ouverte au sein même de la Ruche. Aucune des deux parties ne souhaitait sortir de cette impasse. Haera était impatiente de consolider son pouvoir et de faire de Necromunda un monde conforme et précieux lorsque les yeux de l’Imperium se poseraient à nouveau sur lui, tandis que les chefs des maisons claniques, comme la Reine Adina et le Seigneur Morrow, se contentaient de laisser la rébellion de Dame Credo se dérouler dans les Désolations, sachant que sans l’industrie des autres Ruches, la force d’Haera n’était qu’une menace trompeuse.

Tandis que les deux camps s’observaient par-dessus des barricades de fortune et derrière les murs des dômes, la bataille qui les opposait se jouait à des kilomètres plus bas, dans le Sous-Monde. Craignant un assaut venu d’en bas, Haera avait envoyé des milliers de patrouilles d’Exécuteurs pour dompter les parties supérieures de la Sous-Monde, à commencer par la colonie de Chutes de Poussière. À la suite de la Grande Obscurité et des soulèvements sectaires qui s’en sont suivis, les survivants étaient peu enclins à rendre le contrôle de leurs colonies durement acquises à la Maison Helmawr. Dans un rare moment de solidarité, les criminels, les gangers, les agents et les parias se sont unis pour tenir Chutes de Poussière. Le célèbre Seigneur Narco Balthasar Van Zep promit son soutien à tous ceux qui garderaient la colonie libre, et comme lors de la bataille autour des Abysses quelques semaines plus tôt, les combattants se rassemblèrent aux portes menant au Nexus, une fois de plus prêts à faire face à l’assaut des Exécuteurs.[21]

Le Saint Perdu

Tandis que les Exécuteurs frappaient les sous-mondes et que l’attention d’Haera se concentrait sur la mise au pas des Maisons Claniques et des nobles de l’Amas Palatin, Dame Credo passait à l’action. Passant presque inaperçue aux yeux des grands seigneurs et des dames de Necromunda, la Rédemption s’était répandue de manière incontrôlée au sein de la population. Les Ruchiers qui se remettaient des horreurs de la Grande Obscurité et les étrangers chassés de leurs villages par les incessants pillages des nomades étaient tous attirés par les prêcheurs et les Gardiens du Verbe de la Rédemption. Alors que beaucoup n’avaient entendu que les divagations de fous ou les louanges vides d’un dieu absent dans les paroles de la Rédemption, ils ressentaient maintenant la vérité et le salut de ces mêmes paroles.

Le désespoir en a poussé plus d’un à se joindre au pèlerinage croissant des fidèles : une vaste marée humaine crasseuse qui grossissait chaque jour. Les Ruchiers abandonnèrent leurs habs pour se joindre aux pèlerins, se débarrassant des outils et des ornements de leur profession pour porter des icônes religieuses ou se flageller au nom de l’Empereur-Dieu. Même les gangers et les agents des maisons claniques ont abandonné leur allégeance à leurs anciens maîtres pour se joindre à la croisade rédemptrice en plein essor. Au centre de ce pèlerinage grandissant se trouvait le Prophète, une figure mystérieuse apparue après la bataille de Cinderak City et qui semblait posséder un magnétisme religieux irrésistible.

Le Seigneur Mormaer, Thane de la Maison Cawdor et chef de la Rédemption sur Necromunda, fit l’éloge de ces nouveaux fidèles, mais maudit en secret le soi-disant Prophète qui en était à l’origine. En vérité, la croisade n’était redevable ni à la maison Cawdor ni à son maître, même si elle comptait des milliers de Cawdor. La foi était leur maître et seule la parole du prophète les motivait et les guidait. On ignorait où ce prophète menait son peuple et, bien qu’Haera ne soit pas encore intervenue, le Thane craignait qu’ils ne marchent sur Ruche Primus et n’usurpent le pouvoir que les nobles détenaient depuis longtemps.

Tandis que les nobles et le Thane observaient la situation avec une inquiétude croissante, Dame Credo et ses rebelles tournaient la situation à leur avantage. Credo soupçonnait depuis longtemps la Rédemption d’avoir un rôle à jouer dans les plans de son maître et lorsqu’elle découvrit que le prophète cherchait à réveiller le Saint perdu de la Rédemption, elle chercha à retourner son pèlerinage contre ses ennemis. En envoyant des agents dans les Désolations et les Ruches de Necromunda, elle contribua à répandre la nouvelle du Saint Perdu, alimentant l’hystérie qui s’emparait encore du monde au lendemain de la Grande Obscurité. En cette période de peur et d’incertitude, il ne fallut pas longtemps pour que cette rumeur prenne racine parmi les habitants de l’amas palatin, jusqu’à ce que les Ruches de Primus soient animées par des discussions sur le Saint et le salut qu’il promettait. Guidé par ces récits de saints revenus, et par le prophète lui-même qui sentait la voix du saint perdu le guider, le pèlerinage commença au nord du bord du Grand Cratère, en direction de Ruche Temenos et des voûtes qui s’y trouvaient, où l’on disait que résidaient les grands trésors et les reliques du Ministorum de Necromunda.

La nouvelle de l’approche des pèlerins et de l’intention du prophète d’atteindre la Ruche Temenos parvint bientôt aux Cités-Ruches, passant au cœur de l’Amas de Palatin et même à l’ombre de la grande cité-ruche Primus elle-même. À présent, même Haera ne pouvait nier le danger que cela représentait pour la nouvelle stabilité de sa Ruche, même si elle doutait qu’une horde de mendiants et de parias constitue une menace sérieuse pour les défenses de Primus. Malgré tout, elle dépêcha ses Scrutateurs palanites, pour découvrir l’identité du Prophète. S’il pouvait être contrôlé ou influencé, le pèlerinage pourrait devenir une arme puissante à retourner contre ses ennemis ; sinon, elle se contenterait de martyriser le pauvre fou et de laisser ses disciples se disperser dans les vents de cendres. Certains de ses agents se rendirent aux ruines de la Porte de la Mercator pour intercepter le pèlerinage qui se dirigeait vers le nord, d’autres se rendirent dans les Ruches environnantes pour évaluer le soutien que leur peuple apportait au Prophète, et plusieurs se rendirent à la Ruche Temenos pour connaître la raison pour laquelle le Prophète avait choisi cette ville comme destination.

Tandis que les Scrutateurs et leurs équipes Exécuteurs infiltraient la Ruche Temenos ou patrouillaient dans les terres désolées, le Prophète menait son peuple vers les ruines de la Porte de la Mercator. Entre les échanges de coups de feu et les fusillades, les pèlerins marchaient. Les gangs d’Escher et de Goliath s’en prenaient aux pèlerins, mais certains se laissaient convaincre par les paroles du prophète et se joignaient à eux, tandis que la croisade se transformait en une traînée humaine serpentant du nord au sud. Seuls les Nomades des Désolations semblaient insensibles aux sermons du Prophète et poursuivaient le pèlerinage, pillant et tuant jusqu’à ce qu’ils soient repoussés dans les régions sauvages.

À l’ombre des triples arches brisées des Portes de la Monnaie, sous les vestiges calcinés de la Guilde de la Monnaie, le Prophète se tenait sur l’épave renversée d’un Cargo-8 et prononçait son sermon. Dans la foule se trouvaient des dizaines de milliers de fidèles, ainsi que les habitants de la Porte de la Mercator et quelques Scrutateurs qu’Haera avait envoyés pour espionner la croisade. Les plus proches du prophète arboraient sa marque, gravée dans leur chair de leur propre main : une cicatrice à sept pointes au-dessus de leur cœur. Alors que tout le monde avait les yeux rivés sur lui, le prophète s’exprima avec la voix du saint perdu, les os anciens du saint qu’il portait vibraient comme si son esprit communiquait depuis l’au-delà. Ce qui n’était au départ qu’un murmure devint un rugissement et tous ceux qui étaient rassemblés sentirent la main du saint sur eux.

Par la suite, le prophète fut illuminé par un halo de flammes si brillant qu’on pouvait le voir jusqu’aux flèches de la Ruche Primus, brillant comme une étoile à travers les nuages toxiques et appelant les habitants de l’amas palatin. Ceux qui avaient émis des réserves avant d’entendre la voix du saint virent leurs doutes dissipés par ses justes paroles, tandis que ceux qui étaient venus avec de la haine dans le cœur envers le prophète se retrouvèrent remplis de foi avec des agents, des gangers et même des Scrutateurs qui se joignirent au pèlerinage.

Pendant ce temps, au cœur de la Ruche Temenos, le cardinal Ahrmund, autrefois fils préféré de Ko’Iron et fidèle serviteur du dernier Seigneur Helmawr, entendait la parole dans ses rêves. À chaque cycle nocturne, il voyait dans son esprit endormi le Saint perdu qui appelait le Prophète ; il entendait les mots qui remontaient des grandes voûtes du Ministorum et s’efforçait d’en comprendre le sens. Plus d’une fois, il se réveilla pour découvrir qu’il avait erré dans son sommeil, l’oreille collée aux grandes portes des voûtes, bien qu’il gardât sagement pour lui les raisons de ses excursions nocturnes.

L’effet le plus profond de la voix du saint fut sans doute sur les habitants de la Ruche Primus et des Ruches environnantes. En l’entendant se répercuter sur les murs de leurs dômes, habs et usines, ils tournèrent leur regard vers la Ruche Temenos, comme s’ils pouvaient voir le Saint Perdu lui-même à travers des kilomètres de Ferrobéton et de terres toxiques. Et comme un seul homme, ils ont répondu à l’appel, entamant la longue marche vers leur nouveau maître. Le grand pèlerinage avait commencé.[22]

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Abandonné par L'Empereur[23]
La cathédrale de l’Empereur Déifié était en ébullition. Déjà, de nombreux membres de haut rang de l’Ecclésiarchie avaient été rappelés par des conflits ailleurs dans l’Imperium, ainsi que les meilleurs soldats stationnés à Necromunda. Les grandes voûtes d’artefacts et les prisons sacrées cachées sous la puissante structure n’étaient pratiquement pas gardées et les quelques gardes restés sur place avaient commencé à vaciller dans leur conviction depuis que la parole du Prophète avait été entendue.

Ahrmund se précipita dans les couloirs de la cathédrale avec son entourage.

« Au rapport ! » cracha-t-il par-dessus le bruit des bottes qui claquaient et le bruissement de sa robe volumineuse.

« Cette chasseuse hérétique arriviste pense qu’elle peut remettre en question l’église juste parce qu’elle a le sceau du Seigneur Helmawr… et même pas du vrai Seigneur Helmawr, mais d’un prétendant qui doit encore être ratifié par la noblesse… et notre très saint Empereur-Dieu ! »

Ses gardes et ses assistants écoutèrent la tirade avec un silence exercé, certains hochant la tête ou émettant des sons d’approbation au moment opportun. Le groupe pénétra dans la salle d’audience d’Ahrmund, où l’attendaient une femme seule et un animal mécanique à l’allure plutôt étrange.

« Salutations, votre Éminence », dit la femme.

Ahrmund pouvait maintenant voir qu’il s’agissait d’un chien robot à ses côtés, qui le regardait comme le ferait un chien vivant et il n’aimait pas ça du tout. Reportant son attention sur le maître de la chose, il sentit sa peau se hérisser et son esprit reculer. Ce n’était pas parce qu’elle était repoussante à regarder, mince et vêtue de l’uniforme d’une Scrutatrice Palanite, mais plutôt à cause du vide qu’il sentait dans son âme.

« Servalen, c’est ça ? »

« Scrutatrice-Primus Servalen, votre Éminence », corrigea-t-elle.

Cependant, il y avait quelque chose dans la façon dont elle disait « Eminence » qui ressemblait à une insulte pour Ahrmund.

« Ainsi, notre Seigneur Helmawr vous a envoyé ici pour s’assurer que nous ne succombions pas aux mensonges de ce soi-disant Prophète de la Rédemption. »

Elle le regarda impassiblement tandis qu’il continuait, sa main se portant involontairement à la cicatrice à sept pointes cachée sous sa robe.

« Bien que nous appréciions la présence de gardes supplémentaires pour protéger la cathédrale des indésirables, je crains que vous ne vous ennuyiez beaucoup il n’y a rien de notable qui vaille la peine d’être étudié ici… »

Servalen resta silencieuse, mais un léger sourire se dessina sur ses lèvres, un sourire qui disait à Ahrmund :

« Je sais très bien ce que vous préparez. »

Le Conseil des Hérétiques

La nouvelle du Grand Pèlerinage se répandit rapidement dans les Ruches. L’agitation régnait dans tout Necromunda, car les âmes mécontentes, déjà poussées au désespoir par la Grande Obscurité et la blessure mortelle du Seigneur Gérontius Helmawr, se tournaient vers la Rédemption pour trouver leur salut. Les Maisons Claniques, les marchands, les guildes et même les nobles se retrouvèrent privés d’ouvriers pour leurs usines alors que des masses innombrables rejoignaient le Grand Pèlerinage. Partout dans la Ruche, des chants et des gémissements emplissaient l’air, tandis que des colonnes de fidèles se frayaient un chemin dans les rues et les tunnels, appelant tous ceux qu’ils croisaient à écouter la parole du Saint perdu. Les Points de l’Araignée se sont également remplis de cette grande procession, alors que le Grand Pèlerinage entamait son long voyage vers Temenos. Les Cités-Ruches, enveloppées dans les protections qu’elles pouvaient trouver, avançaient dans l’obscurité vers la lointaine Cité-Ruche.

Le Sous-Monde n’était pas épargné par cette hystérie religieuse. Les gangs, souvent endurcis par des années de guerres intestines et un environnement inhospitalier, virent leurs chefs se convertir à la Rédemption et les entraînèrent dans leurs propres croisades pieuses. Les batailles entre les gangs en croisade et ceux qui avaient rejeté la parole du Prophète faisaient rage de Deux-Tunnels à Cloaqueville. Dans le Trou des Hérétiques, une vingtaine de gangs de croisés issus d’une douzaine de petits clans différents attaquèrent les conclaves du Wyrd, illuminant l’obscurité par le feu des armes et l’embrasement de l’énergie psychique. Dans les cavernes de Cloaqueville, une bande d’Escher zélés, rendus fous par la parole du Prophète, ont frappé les enclaves des Delaque, les dénonçant comme des Démons et des hérétiques, déclenchant une bataille qui s’est étendue jusqu’aux ruines de la colonie engloutie. Pendant ce temps, à Rouille Ville, Bald Bryen a organisé un festival pour célébrer la parole du Prophète, attirant des centaines de convertis dans son labyrinthe pour le plus grand plaisir des habitants.

Frustrée par l’échec de ses agents face au Prophète, Dame Haera s’efforça de maîtriser ou d’étouffer son pouvoir par l’intermédiaire de l’église. Elle convoqua les estimés maîtres de la maison Ko’Iron, dont le patriarche Horloom Premier, récemment élevé au rang de patriarche, un enfant verruqueux et indésirable d’une branche moins connue de la famille, et leur demanda d’user de leur influence auprès de la maison Cawdor et de la Rédemption pour prendre le contrôle du Prophète. Le Seigneur Mormaer, Thane de Cawdor, n’était pas présent, car il s’était retiré au Palais des Os pour réfléchir religieusement à l’importance de la venue du Prophète. Des rumeurs moins flatteuses laissaient entendre que Mormaer se cachait en fait de ses disciples, de peur qu’ils ne le déclarent faux prophète et ne le lynchent pour plaire au vrai Prophète.

Presque immédiatement, les efforts de la maison Ko’Iron ont tourné à la farce. Inepte dans presque tous les domaines, Horloom convoqua un « conseil de la foi », invitant les chefs du pèlerinage à rendre hommage à sa noble maison. Une affaire extravagante, loin des gens ordinaires de Ruche Primus, Horloom a commandé son grand rassemblement sur la Place des Saints au cœur de la Cité-Ruche. Depuis leurs socles, des douzaines de Saints Necromundiens regardaient Horloom et ses nobles parents qui offraient aux pèlerins des mets d’un autre monde et des platitudes sur l’amour de l’Empereur-Dieu. Des hordes déchaînées ont pris d’assaut le conseil, le déclarant repaire d’hérétiques, et Horloom lui-même a été pendu à la main tendue de Saint Gavos le Sévère. Même les Exécuteurs prêtés à Horloom par Haera pour assurer sa protection ne purent rien faire pour contenir les pèlerins enragés, et choisirent de se sauver en battant en retraite de façon sanglante hors de la place.

La réponse d’Haera fut rapide et typiquement astucieuse, puisqu’elle déclara que toutes les croyances dissidentes de la Rédemption étaient interdites dans toute la Necromunda, à moins d’avoir été personnellement approuvées par le Thane. La Spire bien défendue, elle confia le fardeau du pèlerinage à Mormaer, tout en préparant ses propres plans pour traiter avec le prophète de manière moins subtile.

Si la grande Rédemption avait été un enchevêtrement de sous-confessions et de groupes religieux avant le « Conseil des hérétiques », elle se fractura encore plus dans son sillage. Craignant les représailles de la maison impériale, les gardiens du Verbe et les prêtres rédempteurs affluèrent au Palais des Os pour obtenir la validation du Thane, tandis que des centaines d’autres considérèrent cette décision comme la dernière trahison de la foi et jetèrent leur dévolu sur le Prophète. La Maison Clanique fut mise à rude épreuve par ces schismes et le fossé qui la séparait déjà de la Rédemption s’élargit encore.[24]

La Voie de la Rédemption

Dans les couloirs de la cathédrale de l’Empereur Déifié, Ahrmund s’est entretenu avec Dame Haera par l’intermédiaire de lignes vox sécurisées. La future Dame Helmawr insistait pour envoyer davantage d’Exécuteurs afin de défendre la Ruche Temenos contre le pèlerinage qui approchait. Après avoir arraché une concession à Haera, Ahrmund accepta. Ceux qui allaient se tenir là où la loyale milice fraternus du Ministorum avait autrefois défendu les régions sacrées de la Ruche, allaient devoir adopter les marques officielles du Credo impérial. Leurs sergents et leurs capitaines devaient être bénis en tant que prêcheurs dans la foi alors qu’ils entreprenaient le saint travail de l’Empereur-Dieu. Bientôt, même les automates de type « Sanctionneur » furent décorés avec des gages de foi ou marqués des symboles sacrés de la grande cathédrale pour montrer leur allégeance à la vraie foi de Necromunda, ou plus précisément à l’Ecclésiarchie et à Ahrmund.

Bien que la foi ait soutenu le peuple de Temenos, il vivait sous un nuage de peur constante. Des rumeurs se répandaient dans les dômes et même dans les cloîtres de la grande cathédrale, selon lesquelles des traîtres à la foi se trouvaient dans leurs rangs, et les serviteurs du prophète se tenaient déjà prêts à ouvrir les portes de la Voie des Saints pour le pèlerinage. Des escarmouches éclatèrent dans les rues de Cité-Ruches et même à l’ombre du grand temple, les voisins se retournant les uns contre les autres, tandis que les Exécuteurs d’Ahrmund rendaient une justice préventive à tous ceux qui croisaient leur chemin. Les prétendus traîtres à la foi étaient pendus aux murs entre la Flèche et la Cité-Ruche de temenos en guise d’avertissement aux transgresseurs, même si, en vérité, l’influence du Prophète n’était pas encore très importante à Temenos. Les premiers pas du Grand Pèlerinage n’étant plus qu’à quelques cycles des premières portes saintes de la Voie de la Foi, les choses allaient bientôt changer.

À des centaines de kilomètres de là, au cœur de la Ruche Primus, les effets de la parole du Prophète se faisaient pleinement sentir. Des bandes de fidèles itinérants avaient provoqué l’arrêt d’innombrables industries, tandis que les honnêtes Ruchiers répugnaient à s’éloigner de chez eux, de peur d’être accostés et de voir leurs croyances remises en question. Le pire était l’agitation qui régnait aux niveaux de la Ruche contrôlés par les Cawdor. Ici, différents cultes et groupes dissidents s’affrontaient ouvertement sur la signification de la venue du Prophète.

Certains, comme les Rédemptés ou les Fils de Caul, affirmaient que le Prophète était l’ancien fondateur de la Rédemption renaissante et demandaient au Thane d’unir toute la maison Cawdor sous ses enseignements, tandis que d’autres, comme la Rédemption rouge ou les Disciples de Clovis, affirmaient que le Prophète n’était qu’un hérétique de plus. Pour ajouter à la pagaille, des étrangers et des pèlerins venus de Ruches et de colonies lointaines avaient commencé à affluer dans la Ruche, apportant avec eux leurs dangereuses idées étrangères et leur dévotion fanatique au Prophète. Des bandes de croisés avaient également commencé à migrer vers le haut de la ruche, soi-disant pour protéger le pèlerinage de la main lourde des Exécuteurs du Seigneur Helmawr, et s’étaient donc rassemblées autour du Palais des Os.

Ce n’était qu’une question de temps avant qu’une étincelle ne déclenche la violence entre les deux camps dans ce cas, ce serait le Seigneur Mormaer qui ouvrirait les portes du Palais des Os pour tenter d’influencer les foules avec ses paroles divines. À la vue du maître du clan Cawdor, les pèlerins et les bandes rassemblés se sont élancés vers l’avant, provoquant l’ouverture du feu des Exécuteurs qui surveillaient les murs du palais. Son garde du corps eut à peine le temps de ramener Mormaer protestant à l’intérieur que les premiers gangers fous s’abattaient sur le cœur sacré de la Rédemption. La bataille se déchaîna dans les couloirs sacrés du palais.

Des bolts et des tirs lasers déchirèrent des reliques inestimables et d’anciennes œuvres d’art religieuses. Les Gardiens du Verbe tentaient de sauver ce qu’ils pouvaient, en battant en retraite face à une marée d’envahisseurs toujours plus importante. La bataille fut confuse et chaotique, les fidèles de Mormaer tentant de préserver à la fois leur maître et le palais, les Exécuteurs tirant sur tout ce qui ne portait pas le sceau de la maison Helmawr, et les pèlerins pillant et vandalisant autant qu’ils se battaient. La division des envahisseurs n’a pas aidé la cause. Les vrais pèlerins et les disciples du Prophète dans leurs rangs voulaient abattre les hérétiques et traduire le Thane devant une sorte de justice sacrée, tandis que les bandes individuelles et les individus opportunistes voulaient simplement dépouiller le palais de toutes les richesses qui n’étaient pas clouées au sol.

Lorsque Haera apprit l’attaque du Palais des Os et la disparition du Seigneur Mormaer, présumé mort, elle doubla la garde dans la Spire et ordonna à ses Exécuteurs de tirer à vue sur les adeptes du Prophète.[25]

La Foi et le Feu

Le pèlerinage serpentait à travers les Désolations comme un grand serpent sans tête, partant de la porte de la Mercator, contournant les Ruches de Trazior et de Gammos, traversant les points de l’Araignée et se dirigeant vers Temenos, le long de la route des visages gravés. De plus petites ramifications de la grande procession sortaient de la Ruche Primus et d’une douzaine d’autres Ruches de l’Amas Palatin, et le terrain vague était animé par des fidèles en guenilles qui marchaient péniblement. Une telle migration de personnes en dehors des Ruches n’avait pas été vue depuis des générations et c’était comme une grande pierre jetée dans la surface noire et lisse du bassin, faisant remonter l’écume à la surface.

Des tribus de Désolations frappèrent aux abords du pèlerinage, tuant ou emportant ceux qui avaient eu la malchance de survivre. Même les bandes de marcheurs de la crête de Cawdor ne pouvaient pas faire grand-chose pour arrêter les pillards. Le pèlerinage était si vaste qu’il ne remarqua guère les centaines de personnes perdues lors de ces raids, ni celles qui furent consumées par les Désolations elles-mêmes. Des pans entiers du pèlerinage furent engloutis dans des gouffres de cendres ou ensevelis sous de violentes tempêtes de poussière. Beaucoup furent la proie des prédateurs des terres désolées, comme les meutes de chasseurs helamites à dos de poussière ou les lions des cendres, tandis que d’autres s’écroulèrent simplement par manque d’eau potable ou d’air respirable.

Des statues et des sanctuaires virent le jour là où passait le Grand Pèlerinage, les fidèles gravant les visages de leurs saints dans les rochers ou érigeant des stations où les voyageurs pouvaient s’arrêter pour écouter la parole du Prophète. Ces lieux devinrent également des cibles pour les pillards et les hors-la-loi qui cherchaient à voler les pèlerins ou simplement à semer le trouble. Aux Désolations de Temenos, les premiers pèlerins qui arrivèrent furent accueillis par une bande de marginaux dirigée par un toubib Delaque fou venant des désolations. Avant que les soldats du prophète ne puissent venir à leur secours, le doc fou avait dépecé une douzaine de malheureux voyageurs et transformé leurs peaux en tente pour y mener d’autres expériences.

Pendant ce temps, sous le regard serein de Mung Premier, Axon et ses Arbrefers Ravageurs attaquaient un convoi protégé par plusieurs gangs Cawdor et destiné au pèlerinage. La bataille tourna autour de la statue du grand saint, les deux camps échangeant des tirs jusqu’à ce qu’un missile bien placé du Béhémoth fasse s’écraser Mung sur le Camion des Cawdor. Plus loin, dans les profondeurs de la Tombe des Rouages, les chasseurs de trésors de Van Saar cherchaient à piller les reliques du Saint des usines, mais ils se sont heurtés à des Quads des Désolations Orlock barbouillés des icônes du Prophète. Pendant que ces conflits mineurs se déroulaient, le premier grand défi pour le pèlerinage s’est présenté aux abords de Mi-Chemin, une colonie de ravitaillement située à égale distance de Temenos et de Primus. Réveillés par l’exode vers les Grandes Désolations équatoriales, les marcheurs gris des déchets s’étaient rassemblés autour de leurs chefs et cherchaient à faire la guerre aux intrus en les frappant à l’ombre de leurs précieuses Cités-Ruches. Les lanceurs d’orages ont psalmodié vers le ciel et brandi leurs bâtons en invoquant le Grand Esprit des cendres de Necromunda.

Le monde répondit en lançant des éclairs d’un jaune criard depuis les cieux et en frappant les Désolations entre Primus et Temenos d’un coup de vent. La plus grande fureur de cette tempête s’abattit sur Mi-Chemin, des vents rugissants frappèrent les murs de ferraille du village et réduisirent la visibilité à quelques mètres seulement. Les pèlerins, déjà fatigués par la route, se sont regroupés sous les protections qu’ils ont pu trouver, tandis que les bandes de croisés et les marcheurs de la crête des Cawdor patrouillaient aux abords du camp, essayant de voir dans l’obscurité. Lorsque l’assaut des nomades commença, ce fut dans un murmure. Des dizaines de sentinelles disparurent comme si la tempête elle-même s’était animée et les avait emportées ; un instant, leurs compagnons observaient leurs ombres dans la brume, l’instant d’après, ils n’étaient plus là. Les Gangers pointaient leurs armes vers les nuages en ébullition, à la recherche de cibles, mais ils n’en trouvaient aucune. Même les bruits du campement ont été volés par la tempête.

Puis des formes surgirent de la cendre, des insectes difformes, des combattants enveloppés dans des robes et masqués par des recycleurs et des tueurs silencieux armés de lames et de griffes. En proie à une fureur désespérée, certains gangers tirèrent dans les ténèbres, tandis que d’autres tentèrent de regagner la sécurité douteuse des murs de Mi-Chemin, mais partout où ils se tournaient, des nomades surgissaient de la tempête pour les abattre. Rendu fou de peur, les pèlerins se sont rués sur les portes de Mi-Chemin, hurlant contre la tempête hurlante pour qu’on les laisse entrer, mais les habitants les ont repoussés, tirant avec leurs armes sur la foule, sans se soucier de savoir s’ils touchaient un pèlerin ou un nomade. Dans un craquement audible par-dessus la tempête qui fait rage autour de Mi-Chemin, les portes cèdent et voyageurs et pillards se déversent dans le village.

Les bâtiments devinrent des points d’appui, les transporteurs et les coureurs fournissant des plates-formes d’où l’on pouvait se battre ou se cacher. À ce moment-là, la colonie aurait pu être envahi, tant le chaos régnait parmi les pèlerins et le désordre parmi les colons. Heureusement pour Mi-Chemin, un vagabond solitaire se reposait dans la fameuse, Mi-Coup, le trou à boire de Mi-Chemin. Sortant dans la rue, l’Ancien Exécuteur Ashwood Stranger sortit ses pistolets et fit de la place. Tirant sur les nomades, il ne fallut pas longtemps pour que des colons, des pèlerins et même quelques Exécuteurs locaux se battent à ses côtés. Face à ce nœud de résistance obstinée, les nomades se replièrent dans les Désolations, la tempête se calmant au fur et à mesure de leur retraite, laissant Mi-Chemin meurtri mais défiant et le sol tapissé de cadavres de pèlerins.[26]

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Mordre la Main[27]
« Tu ne comprends pas ! » fit Haera devant le cercueil de stase scellé de son père.

« Ils se sont tous prosternés devant toi, t’ont léché les bottes, t’ont donné tout ce que tu voulais même ce cher vieux grand-père t’a nommé le plus légitimes de ses enfants ! On t’a tout donné… pas étonnant que tu sois devenu si négligé. »

De l’autre côté du couvercle transparent du cercueil, Gérontius Helmawr ne répondit pas.

« Quand je remodèlerai ce monde, on ne se souviendra même pas de ton nom tu ne seras qu’une note de bas de page dans la lignée des Helmawr, comme "quel était son nom ? " ou cette tante qu’on n’a jamais aimée… alors que mon héritage perdurera pendant des millénaires… des Ruches porteront mon nom ! ».

Elle se tourna vers l’entrée de la chambre pour voir si l’un ou l’autre de ses gardes osait avoir une opinion sur le sujet, mais fut surprise de les trouver absents. Se détournant du cercueil et laissant son père à son repos, elle se dirigea vers l’entrée, remarquant également que la porte de sécurité était entrouverte, alors qu’elle était sûre qu’elle avait été fermée il y a quelques instants.

Des assassins armés de lames lumineuses sortirent en même temps des ombres qui entouraient la chambre. Elle eut à peine le temps de remarquer les visages sales et les vêtements en lambeaux derrière les armes d’apparence coûteuse qu’elle se battait pour sa vie. Heureusement, Haera n’avait jamais été du genre à manquer une occasion de s’entraîner au combat un fait que de nombreux tuteurs mutilés ou estropiés pouvaient attester. S’écartant des premières attaques, elle dégaina son épée de phase et, dans un flot de tresses et de jupes, abattit les deux premiers assaillants. Bien qu’ils soient bien armés, ils n’ont aucune compétence réelle, et elle se demande pourquoi quelqu’un s’est donné la peine de les faire entrer dans la flèche.

« C’est le mieux qu’ils puissent offrir ? » se moqua-t-elle en abattant un autre assaillant.

« Je veux dire, vraiment, mon père méritait un cyborg meurtrier, et qu’est-ce que j’obtiens ? Des mendiants récupérés dans les profondeurs du Sous-Monde ? »

Comme pour répondre à son indignation, un groupe d’individus encagoulés entra dans la pièce. Elle reconnut la livrée de la Maison Cawdor et les symboles de la Rédemption, mais ces hommes portaient également un symbole qu’elle ne connaissait que depuis peu : celui du Prophète. Leur chef, une brute massive avec des chandelles allumées montées sur les épaules et une grande hache Énergétique dans les poings, s’avança sur elle, la haine brillante dans les yeux.

« Ah, c’est plutôt ça. Laisse-moi te renvoyer à ton faux Prophète… en morceaux ! »

Elle s’élança vers l’avant, son épée de phase s’élançant dans le vide. Le Rédempteur tenta d’écarter son arme avec le manche de sa hache, mais l’arme passa à travers son bloc, s’enfonçant profondément dans sa poitrine. Alors qu’Haera écrasait l’homme sous le poids de son coup, elle se servit de son corps pour sauter au milieu de ses compagnons. Complètement pris au dépourvu, les rédemptionnistes tentèrent de se défendre, mais en quelques instants sanglants, ils rejoignirent leur frère sur le sol.

Debout au-dessus des restes des assassins couverts de sang, Haera essuya le sang de son épée et fixa une mèche de cheveux.

« Vous savez, dit-elle aux corps éparpillés, je commence à penser que votre Prophète ne m’aime pas. »

Les Yeux de la Scrutatrice

Haera aurait été inquiète de découvrir que nombre de ses loyaux serviteurs envoyés pour défendre Temenos contre le prophète avaient succombé aux murmures du saint. Des signes secrets ont été échangés et des jetons ont été échangés par les Exécuteurs pour faire comprendre leur véritable allégeance à leurs frères et sœurs. Seuls les Scrutateurs étaient immunisés contre ces murmures ; leur Scrutatrice-Primus, Servalen, en particulier, était poussé à découvrir la pourriture spirituelle qui semblait infecter son peuple.

Alors que Servalen commençait sérieusement son enquête, Credo vint à Temenos et mit ses propres plans en route. Une partie de ce plan impliquait l’aide du célèbre chasseur de primes Kal Jerico. Au lendemain de la Grande Obscurité, Kal avait poursuivi les chefs de culte et les criminels qui avaient infesté les Ruches pendant la crise, mais qui avaient depuis regagné leurs terriers. Lorsque Credo l’a approché pour lui proposer un travail, il a d’abord été sceptique quant à ses motivations ayant entendu des choses mitigées sur la Dame rebelle et ses disciples mais, comme l’a fait remarquer Scabs, ses crédits ont été dépensés tout aussi bien que les autres. Tandis que Credo semait le mécontentement à Temenos, Kal et Scabs se mirent en route pour Chutes de Poussière.

Sous la fine pluie de poussière qui a donné son nom à la colonie du Sous-Monde, une résistance à la Maison Helmawr se préparait, les habitants interdisant purement et simplement aux Exécuteurs d’entrer dans la ville. Jusqu’à présent, les Exécuteurs étaient trop peu nombreux pour forcer l’entrée, mais ils continuaient à se renforcer à mesure que des patrouilles migraient vers les profondeurs du Nexus. Les habitants, organisés en plusieurs gangs, ne pouvaient pas non plus quitter la sécurité du Sous-Monde, et l’affrontement se poursuivait. Du moins jusqu’à l’arrivée de Kal Jerico.

Pendant que Kal semait la discorde à Chutes de Poussière et attirait l’attention de Dame Haera sur sa propre Ruche, Credo essayait de s’occuper des Scrutateurs de la Ruche Temenos. Dans les couloirs sombres et les bars miteux, les Scrutateurs et leurs patrouilles d’Exécuteurs tombaient dans des embuscades tendues par des bandes de gangers et des tueurs à gages, chaque rencontre se terminant par la mort des enquêteurs et de l’Exécuteur.

Lorsque des tireurs masqués, armés d’armes automatiques et de fusils de chasse, sont venus chercher Servalen, elle était seule dans l’archéocroft de la cathédrale, inspectant les grandes portes des voûtes après avoir suivi la piste des séjours nocturnes d’Ahrmund. KB-88, son chien cybernétique, les sentit en premier, penchant sa tête robotique sur le côté. Servalen n’eut besoin de rien d’autre que de cet avertissement. Elle sortit son arme de son étui et se retourna pour faire face à l’obscurité.

Le premier tueur à émerger reçut une balle en plein visage et tomba dans un enchevêtrement de membres et de sang ; elle tira sur le deuxième en pleine poitrine, son pistolet automatique laissant échapper une rafale balbutiante de tirs d’armes sur le sol avant qu’il ne s’effondre. Lorsque le troisième arriva, il était plus prudent et Servalen se mettait déjà à l’abri dans l’ombre des grandes portes. Les coups de fusil martelaient sa cachette, l’un après l’autre, tandis que ce rebut tentait de la débusquer. Dans sa détermination, il avait oublié KB-88, et le chien robotique sortit de sa cachette, lui arrachant la gorge dans une pluie cramoisie.

Alors que le silence s’installait, Servalen émergea et inspecta les assassins en puissance ; si elle avait besoin d’une preuve qu’elle était sur la bonne voie, elle l’avait à ses pieds, en train de se vider de son sang. Une rapide inspection des corps lui permit de découvrir ce qu’elle attendait : la cicatrice à sept pointes du pèlerinage, comme celles qu’elle avait vu certains Exécuteurs apposer sur leur armure en particulier ceux qui gardaient les voûtes, et ceux qui veillaient sur Ahrmund…[28]

Les Huit Sanglants

L’échec de Credo à tuer Servalen a contraint Ahrmund à prendre les choses en main. La Dame rebelle semblait satisfaite d’avoir semé le chaos au sein de la Ruche avant de descendre dans ses profondeurs pour une autre mission pour son maître, cependant, le cardinal craignait que la Scrutatrice se rapproche et qu’elle lui arrache bientôt le secret de ses rêves. Au plus profond du dernier cycle nocturne, il a envoyé des agents dans les cellules de fustigation, la grande prison de Temenos pour les hérétiques et la racaille considérés comme trop dangereux pour les geôles de punition des Exécuteurs.

C’est là qu’ont été libérés les chefs avides des cultes des broyeurs de cadavres, récemment mis au pas après la Grande Obscurité, et que les fous se sont immédiatement jetés sur leurs libérateurs dans une fureur cannibale. Au cours du cycle, les cultistes ont affronté les Exécuteurs et les Ruchiers dans les niveaux inférieurs de Temenos, et Servalen s’est retrouvée mêlée à une douzaine d’échanges de coups de feu. Les fidèles ont considéré cette épidémie comme un test et se sont mobilisés pour repousser les hérétiques, menés par les Exécuteurs de la garde personnelle d’Ahrmund.

Malheureusement pour le cardinal, il avait sous-estimé le danger que représentaient les sectaires. Parmi eux se trouvait le Boucher appeler « Le Dégorgeur », ancien vaisseau du Seigneur des moissons et chef de la secte des Huit Sanglants. Le Dégorgeur avait été emprisonné parce qu’il s’était révélé impossible à tuer, les Exécuteurs avaient tenté de l’exécuter pas moins de douze fois, en utilisant toutes sortes de moyens, des balles, des tirs de bolts à bout portant et des électrochocs massifs. À chaque fois, le chef se relevait, le Démon dans sa chair faisant en sorte que sa plaie se referme sur les terribles dégâts infligés à son corps. Le Dégorgeur, libéré de sa captivité, s’attela à la tâche qui était la sienne avant sa capture : convoquer le Seigneur des Moissons à la Ruche Temenos.

Le Boucher et ses disciples descendirent sur la place de Saint Valdon le Pur, au cœur de la Cité-Ruche de Temenos. En quelques heures, ses rues de marbre blanc et ses gracieuses arches voûtées furent peintes en rouge de sang, les restes de ses habitants s’entassant comme des charognes aux pieds de la statue souriante du saint. Ahrmund, horrifié par la profanation de ce lieu saint, ordonna à sa garde personnelle de chasser les cultistes en toute hâte. Lors d’un assaut frontal mal conçu, les Exécuteurs et la milice de Temenos qui les soutenait se sont retrouvés entraînés sur un terrain de mort brutal. Autour de la place, les broyeurs de cadavres, dont le nombre a été augmenté par ceux qui préféraient se nourrir, ont affronté les Exécuteurs au coude à coude. Ce fut un bain de sang sauvage pour les forces d’Ahrmund qui, en une seule et terrible bataille, priva Temenos d’un grand nombre de ses meilleurs combattants, tout en fournissant au culte des tas de viande fraîche pour ses festins.

Servalen, qui soupçonnait depuis longtemps Ahrmund d’être lié au Prophète, ou du moins de ne pas travailler dans l’intérêt de la Maison Helmawr, n’a eu aucun mal à découvrir son implication dans la libération des chefs du culte. Ahrmund, dans sa hâte, avait été négligent et avait laissé de nombreux indices à suivre, sous la forme de prêtres faciles à briser, d’enregistrements vox non cryptés et même d’enregistrements vidéo des réunions des fidèles. Elle n’avait plus qu’à choisir entre aller directement voir Ahrmund pour lui soutirer des réponses ou s’occuper des cultistes. Après tout, qu’importe qu’Ahrmund soit traduit en justice s’il n’y a plus de Ruche Temenos à sauver.

Pour la Scrutatrice, la clé de l’étouffement de la révolte était de tuer le Dégorgeur. Sans leur chef, les Huit Sanglants étaient des chiens affamés qui se nourrissaient les uns des autres jusqu’à ce qu’il ne reste plus rien. Servalen avait déjà eu affaire à des chefs de culte comme le Dégorgeur et savait qu’elle devait s’approcher suffisamment pour les tuer elle-même ses talents particuliers faisant le reste. Ce n’était pas une mince affaire, car la place du Saint était devenue une forteresse maculée de sang.

N’étant pas du genre à se priver d’alliés par nécessité, elle se tourna vers un vieil adversaire qui avait élu domicile à Temenos, après avoir été chassé des ruines de Cinderak : le Delaque Yithir le Fade et son gang, les Serpents silencieux. Yithir n’était pas un ami de la maison Helmawr, mais même eux pouvaient voir les ténèbres qui s’étaient abattues sur la Ruche, et comme tous les Delaque, ils s’échangeaient des faveurs. Comme un rassemblement d’ombres, la Scrutatrice et ses nouveaux compagnons se déplacèrent à travers les murs et les conduits de Temenos.

Passant devant des sentinelles éclaboussées de sang et des festins de viande écœurants, elle grimpa et rampa jusqu’à ce qu’elle aperçoive le Dégorgeur sous la statue de Valdon, désormais rouillée. Le Boucher priait son dieu des ténèbres, et Servalen pouvait sentir l’énergie psychique qui s’échappait de lui. Le corps de Dégorgeur était agité de soubresauts anormaux, comme si des mains invisibles le tordaient comme une poupée de chiffon, et Servalen savait qu’elle n’avait que peu de temps pour agir.

Surgissant des ténèbres, la Scrutatrice et le Delaque s’abattirent sur les broyeurs de cadavres. Des tirs silencieux fauchèrent une douzaine de cultistes, mais une vingtaine d’autres hurlèrent leur colère contre les intrus et se précipitèrent à l’attaque. Servalen n’avait d’yeux que pour Dégorgeur, grimpant sur une pile de cadavres et tirant des coups de feu pendant qu’elle chargeait. Les yeux de ce Boucher s’étaient transformés en puits de flammes et ses lèvres s’étiraient trop loin de ses dents, ce qui déchira ses joues et brisa sa mâchoire dans un claquement sec. La chose qui portait désormais la peau du dégorgeur bondit sur Servalen, la saisit à la gorge mais recula instantanément en sentant le vide psychique où son âme aurait dû se trouver. En retour, elle planta son pistolet dans la bouche grimaçante de la créature et vida le chargeur de l’arme.

Sans la protection du Warp pour le soutenir, le Démon fut contraint de retourner dans l’æther et les restes de Dégorgeur tombèrent sans tête sur le sol. Servalen se retourna pour voir comment la bataille se déroulait, KB-88 se tenant au-dessus d’une demi-douzaine de cadavres de cultistes, le Delaque retenant le reste. Avec la mort de leur chef et la disparition de l’influence du Démon, les cultistes n’étaient plus qu’une bande sans importance comme elle l’avait prédit et avec un ordre par Vox, elle appela les patrouilles d’Exécuteurs entourant la place pour qu’elles reprennent leur assaut frontal et nettoient le culte désormais sans chef. Les Huit Sanglants étaient terminés, il fallait maintenant s’occuper du cardinal.

La Folie du Seigneur Mormaer

À l’est, l’ordre soigneusement équilibré de la Ruche Primus était mis à l’épreuve. Dame Haera avait consolidé son pouvoir dans la Spire, même si les Maisons Claniques se chamaillaient encore et défiaient son autorité absolue, en particulier les Escher et les Orlock. La Cité-Ruche était envahie par les adeptes du Prophète, tandis que le Palais des Os était devenu une zone de guerre où s’affrontaient des confessions différentes, chacune prétendant connaître la vérité de la parole du Prophète. Dans le Sous-Monde, l’arrivée de Kal Jerico avait fait entrer un nouvel élément instable dans l’impasse de Chutes de Poussière, les deux camps comptant les heures avant le début de la fusillade.

Pendant ce temps, dans l’ombre de l’ancienne Ruche, une armée se rassemblait. Le Thane Mormaer, qui avait échappé de justesse au Palais des Os, avait lancé un appel aux Gardiens du Verbe et aux Cawdor dans toute la région, déclarant que le Prophète était un hérétique. Ce cri de ralliement a rassemblé les fidèles qui luttaient déjà contre les disciples du Prophète et des centaines d’ouvriers, de parias, de rebuts, de gangers et d’étrangers, tous rassemblés sous la bannière de la Vraie Rédemption de Mormaer. Menée par des groupe de marcheurs des crêtes, l’Armée de la Vrai rédemption s’est mise en route dans une colonne grondante de véhicules ornés d’icônes de la foi.

Les forces du Thane remontèrent la routes des pas du saint, frappant à plusieurs reprises la queue de la grande procession vers Temenos, roulant vers l’ouest le long des points de l’Araignée et à travers les chemins, avant de s’abattre sur la colonie nommé « Pilleur Solitaire ». Autour de la minuscule ville de ferraille, une mer de disciples du prophète avait campé. Il s’agissait des vieux, des malades et des faibles du pèlerinage, trop affaiblis pour atteindre Temenos, mais que la nouvelle avait fait sortir de leurs maisons et de leurs Ruches. L’Armée de la vrai rédemption leur tomba dessus sans pitié. Les cultistes rédemptionnistes purgèrent la colonie avec des flammes, le Thane encourageant leurs excès après des années passées à décrier leur extrémisme auprès du Seigneur Helmawr. Lorsque le soleil se coucha, il ne restait plus que des os, des cendres et de la fumée, l’armée de Mormaer s’étant déjà éloignée.

Depuis Pilleur Solitaire, les forces du Thane s’attaquèrent à une douzaine d’autres camps et sanctuaires dans les Plaines de la Foudre, ne laissant à chaque fois que de la terre brûlée dans leur sillage. À l’instar du pèlerinage précédent, c’est aux murs de Mi-Chemin qu’ils ont été confrontés à leur premier véritable défi. La grande colonie avait été entièrement dévorée par les pèlerins et constituait un point de rencontre pour ceux qui se rendaient à Temenos, y compris de nombreux gangs de croisés. L’Armée de la Vrai rédemption fut accueillie par des balles et des grenades lorsqu’elle prit d’assaut la ville, ses Marcheurs et autres véhicules se frayant un chemin jusqu’à l’intérieur, avant de trouver les rues sillonnées de barricades et de zones d’abattage. Les Rédemptionnistes firent pleuvoir le feu sur les défenseurs, Mormaer tirant lui-même avec le canon à flammes monté sur sa plateforme de cendres jusqu’à ce que les murs en ferraille du village soient embrasés par le prométhium brûlant.

À l’ouest, là où la Route des Visages Sculptés rejoignait les premières portes de Temenos, la croisade prit enfin note de l’assaut de Mormaer. Le prophète renvoya ses fidèles et la plupart de ses soldats le long de la route pour qu’ils rencontrent leurs assaillants. Les deux armées zélées se rencontrèrent sur les rives des eaux de Soronous, une flaque d’eau sale à peine digne de ce nom. Des Cawdor venus d’une douzaine de Ruches, et d’autant de confessions, s’abattirent l’un sur l’autre avec fureur. Mormaer, désormais revêtu de la tenue complète de la Rédemption, mena un fer de lance enflammé de véhicules et de marcheurs déglingués dans les rangs des étrangers en guenilles brandissant des armes de récupération. Les disciples du Prophète ont d’abord reculé devant cet assaut, les pèlerins brûlés titubant et courant dans toutes les directions. Nombre d’entre eux furent écrasés sous les pneus des engins et des coureurs du Thane. Mais cet élan initial fut bientôt perdu, car il devint évident pour Mormaer qu’il avait sous-estimé la taille et la force réelles de son ennemi.

Par dizaines de milliers, les pèlerins grouillaient autour de l’Armée de la Vrai rédemption. Par groupes de dix ou vingt, les gangs lourdement armés de Mormaer parvinrent à contenir la marée humaine, mais furent inévitablement submergés par les pèlerins, qui les réduisirent en poussière. L’élite des soldats du prophète, montée sur leurs propres véhicules et marcheurs, se dirigea vers le Thane, se frayant un chemin parmi ses partisans. Parmi eux se trouvaient des Exécuteurs convertis, bien armés et cuirassés, montés sur leurs marcheurs des désolations.

Alors que les deux camps s’affrontaient, le véhicule de Mormaer reçut un missile anti-char sur l’une de ses roues avant et se retourna dans les cendres. Le Thane et son garde du corps rédempteur grimpèrent sur l’épave pour faire leur dernier baroud d’honneur tandis que, à son grand désarroi, Mormaer voyait son armée se désintégrer autour de lui. Riant comme un fou et appelant son Empereur-Dieu à l’aide, Mormaer fut traîné par des Exécuteurs et emmené enchaîné, ne laissant dans son sillage que la parole du Prophète.[29]

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La Poussière Retombe[30]
Les balles et les bolts ont rongé la barricade derrière laquelle Kal Jerico était accroupi les balles explosives envoyant plus de poussière dans l’épaisse chape qui s’abattait sur Chutes de Poussière.

« Scabs ! » cria-t-il par-dessus les bruits de la fusillade. « Scabs ! Tu le vois ? »

Quelque part au-delà de la barricade, Kal entendit son acolyte gémir. Ignorant les silhouettes blindées des Exécuteurs qui avançaient vers le bar des Six Clans, le chasseur de primes s’esquiva de son couvert et se précipita vers le tas de gravats le plus proche. Non loin de là, une Vierge de la mort Escher sortit de l’obscurité et découpa deux Exécuteurs à l’aide de deux épées énergétiques, avant d’être projetée à terre lorsqu’une gerbe de tirs de bolter l’atteignit en pleine poitrine. Kal vit également deux Orlocks, équipant une mitrailleuse lourde quadri-canon et faisant feu sur les attaquants, tandis qu’un Goliath brandissant une hache tronçonneuse rugissante hurlait et luttait avec une demi-douzaine d’ennemis.

« Scabs ? » cria à nouveau Kal en scrutant les nuages de poussière qui s’amoncelaient.

En regardant autour de lui, il aperçut une forme pâle recroquevillée dans les décombres qui entouraient le trou d’eau. Rampant vers l’avant, il découvrit Scabs, recroquevillé contre une poutre tombée au sol, serrant son fusil à plasma comme un enfant effrayé.

« Hé, mon pote… comment ça va ? » Scabs n’a pas levé les yeux. « Tu te souviens quand je t’ai demandé de trouver cet Exécuteurs avec la bande dorée sur l’épaule ? ».

Sans lever les yeux, Scabs pointa du doigt la poussière.

« Merci. » Kal sourit, « Oh, et quand tu auras fini de trembler, tu pourrais tuer quelques-uns de ces types ? Tu nous fais mal paraître. »

Kal s’élança dans la direction indiquée par Scabs. Il pouvait maintenant voir qu’une bataille féroce faisait rage autour de l’entrée des Six Clans un cercle d’Exécuteurs tirant sur le bâtiment tandis que des dizaines de gangers ripostaient avec la même fureur. Il remarqua que, parmi les défenseurs, presque toutes les Maisons Claniques importantes étaient représentées…

Rien de tel qu’un combat à la vie à la mort contre l’autorité pour rassembler les gens.

C’est alors qu’il aperçut sa cible : un capitaine des Exécuteurs palanites. L’Exécuteur dirigeait ses hommes vers le bar des Six Clans, des patrouilles d’Exécuteurs dévalant la route suspendue depuis la Ruche. Se rapprochant, Kal réfléchit aux options qui s’offraient à lui. Dès qu’il se mettrait à couvert, il était sûr qu’ils le verraient et lui donneraient une troisième narine une de trop selon Kal mais il avait besoin de la clé qu’il voyait se balancer à la ceinture du capitaine. Au lieu de cela, il choisit une autre approche.

« Capitaine ! » cria-t-il. « J’ai des ordres du Seigneur Helmawr ! »

Il tendit une vieille boucle de ceinture, espérant que le capitaine la prendrait pour un sceau officiel. Cependant, à quelques pas de là, les yeux de Kal rencontrèrent ceux de l’Exécuteur et il put voir que son stratagème plutôt faible avait échoué. Les deux hommes saisirent leurs armes de poing en même temps, mais avant qu’ils ne puissent tirer, une décharge de plasma prit le capitaine en pleine poitrine.

« Scabs, espèce de merveilleux enfoiré… Je savais que je pouvais compter sur toi ! » Kal grimaça, arrachant déjà la clé génétique du capitaine sur le cadavre fumant tandis que les Scabs tiraient sur des groupes d’Exécuteurs.

« Ok Scabs, il est temps de faire ce que nous faisons le mieux… FUIR !!! »

La Défiance de Temenos

Pendant des jours, les pèlerins ont martelé les portes de Temenos. Par endroits, des groupes de fidèles du Prophète avaient secrètement pénétré dans la Ruche, et les Exécuteurs encore fidèles à Haera et à la Maison Helmawr avaient fort à faire pour maintenir les grandes portes de cendres fermées au monde extérieur. Finalement, c’est Ahrmund qui a ouvert la voie au prophète, l’ancien grand cardinal de Temenos prenant d’assaut la tour qui surplombait la route menant à la Porte des Pèlerins et à la Voie des Grands Saints. Ses fidèles Exécuteurs et sa milice personnelle ont éliminé les Exécuteurs d’Helmawr et, d’un grand geste, il a ouvert la voie au pèlerinage. Sous la grande arche de la porte de cendres, Ahrmund rencontra le prophète et ils s’embrassèrent, le peuple se réjouissant de voir sa foi unifiée signe que la Rédemption de Necromunda parlait désormais d’une seule voix.

Le cardinal et le prophète purent entendre la voix du Saint Perdu qui les appelait, et Ahrmund les guida à travers les Ruches vers les voûtes sacrées. Au fur et à mesure que la procession avançait dans les rues et les dômes de la Cité-Ruche de Temenos, elle prenait de l’ampleur, les Cawdor et les gangers de toutes sortes se rangeant derrière leurs chefs la voix du Saint parlant de plus en plus fort à ceux qui pouvaient l’entendre.

En infériorité numérique et coupés de la Ruche Primus, les Exécuteurs de Haera se replièrent vers les voûtes. La Scrutatrice-Primus Servalen s’était avancé trop tard sur le cardinal, peu rassuré de savoir qu’elle avait raison depuis le début, et elle rejoignit donc les Exécuteurs restants dans leur défense finale. Dame Haera avait donné l’ordre explicite de tenir les voûtes à tout prix, car elle se doutait de ce qui s’y trouvait. Le premier affrontement eut lieu dans la basilique d’Ayrus, au pied des mille escaliers sacrés menant à la cathédrale de l’empereur déifié. Prêts à accueillir les pèlerins, les Exécuteurs ont ouvert un feu croisé et brutal à l’aide de bolters et de tourelles de surveillance, tuant des centaines de personnes dès les premières secondes de la bataille. Mais ce n’était que la plus petite partie du pèlerinage, et des centaines d’autres se sont déversés dans la basilique. Les combats se sont rapidement déroulés au corps à corps entre des Rédempteurs fous et des Exécuteurs, tandis que les Palanites s’efforçaient de contenir la marée humaine. Leurs munitions s’épuisant et plus de la moitié d’entre eux étant morts ou mourants, les Exécuteurs furent contraints de reculer, se repliant au cœur de la Ruche.

Une douzaine de fois encore, les Exécuteurs tendirent des embuscades ou établirent des zones mortels pour leurs assaillants, infligeant à chaque fois des pertes terribles aux Rédemptionnistes, mais se repliant à chaque fois. Enfin, à l’entrée est des voûtes, ils firent leur dernier baroud d’honneur, flanqués d’imposants automatas Sanctionneur et armés de toutes les armes qu’il leur restait dans leur arsenal. Des éclairs et des explosions illuminèrent la pénombre tandis que la fumée envahissait l’approche statutaire de la porte orientale. Des morceaux de maçonnerie furent arrachés des murs et du sol tandis que les Exécuteurs tiraient à l’arme automatique sur les pèlerins qui s’approchaient. Peu importe le nombre de victimes, il y en a toujours plus qui sont prêts à donner leur vie, sans peur face aux Palanites. Les Sanctionneurs s’engagèrent dans la mêlée, leurs armes de suppression fauchant des dizaines de personnes à chaque tir, mais ils furent eux aussi submergés par les gangers Cawdor qui montèrent sur leur dos et les écrasèrent sous le poids du nombre.

Finalement, il ne resta plus qu’une poignée de sergents palatins et Servalen elle-même, dont les armes étaient presque à court de munitions et qui s’abritaient derrière le tas de cadavres qui entourait la porte est. Même KB-88, le fidèle Cybermastiff de Servalen, n’était plus qu’une carcasse étincelante parmi les corps, hors de combat jusqu’à ce qu’il puisse être réparé. Plutôt que de prendre l’avantage, les Rédempteurs s’arrêtèrent devant les survivants de Servalen et un silence inquiétant s’installa sur le champ de bataille. Puis les pèlerins se séparèrent, comme l’ouverture d’un portail, et le Prophète lui-même s’avança vers les Exécuteurs, les bras tendus devant lui.

Les compagnons de la Scrutatrice sentirent leurs armes tomber de leurs mains molles et se levèrent pour aller à la rencontre de la silhouette qui marchait vers eux. Seule Servalen ne semblait pas affectée par le prophète, et regardait ses alliés enjamber les corps de leurs frères tombés au combat pour aller à la rencontre de leur nouveau messie. Tombant aux pieds du prophète, ils embrassèrent ses mains tendues, les yeux mouillés de larmes. Glissant sa dernière cartouche dans la chambre de son arme de poing, Servalen braqua son pistolet sur la tête du prophète, son doigt se crispant sur la gâchette.

Avant que le coup ne retentisse, un grondement sourd enveloppa la chambre. Le sol trembla et la poussière tomba en rideaux du plafond. Servalen se remit à l’abri lorsque les puissantes portes des voûtes s’ouvrirent, même les pèlerins furent momentanément impressionnés par le fonctionnement de la grande machinerie. Au fur et à mesure que le vide au-delà du portail se révélait, des ombres émergeaient, accompagnées du sifflement de tirs silencieux. Des Delaque, plus sombre que les ténèbres, tirant sur les premiers rangs des Rédemptionnistes, tandis que les fidèles se précipitaient pour protéger le prophète. Servalen, saisissant l’occasion, se retira dans les voûtes tandis que ses alliés Delaque inespérés tombaient autour d’elle.

Plusieurs pèlerins s’avancèrent pour la poursuivre, mais le prophète les arrêta d’une main levée. Dame Credo émergea de la foule des fidèles, entraînant dans son sillage des combattantes Escher colorés et des gangers Cawdor lourdement armés. Sans échanger un mot, Credo entraîna ses combattants dans les voûtes à la suite de Servalen, sous le regard silencieux des pèlerins.[31]

La Crypte du Saint

Des statues menaçantes et des vitrines remplies d’ombres surgissaient de la pénombre tandis que Servalen et les Delaque se retiraient du cercle de lumière qui marquait l’ouverture de la porte est. Yithir le fade et ses Serpents Silencieux montrèrent à Servalen la pièce de serment qu’Haera leur avait donnée et, en chuchotant, lui parlèrent du Saint Perdu que le Prophète cherchait à réveiller. La Scrutatrice ne connaissait pas grand-chose au Credo Impérial, mais elle était douée pour traiter avec les psykers et leurs semblables et quelque chose dans tout cela avait plus qu’une touche de Warp. Plongeant son regard dans l’obscurité, elle se concentra sur les courants ésotériques qui se déplaçaient autour d’elle, repoussée par sa nature de vide psychique. Il ne lui fallut pas longtemps pour localiser la présence de la chose plus profondément dans les voûtes et, bien qu’elle ne puisse pas entendre sa voix, elle n’avait aucun doute sur le fait qu’elle parlait par l’intermédiaire du prophète, et maintenant du cardinal.

Des coups de feu ramenèrent Servalen au présent. Des Escher sortirent de l’ombre et Yithir et ses combattants se dispersèrent. La Scrutatrice, conscient de la seule cartouche de son arme, s’enfonça dans les voûtes, laissant les bruits de la bataille dans son sillage.

Après avoir encadré la fusillade, les gangers Cawdor sortirent de l’obscurité et se précipitèrent sur Servalen. Ne voulant pas utiliser son dernier coup, la Scrutatrice frappa avec son arme, repoussant un attaquant, mais d’autres se rapprochèrent, brandissant une variété d’armes de mêlée improvisées. En désespoir de cause, Servalen brisa l’armoire la plus proche et s’empara de l’étrange cube qui s’y trouvait. L’objet s’anima soudain dans ses mains et elle le lança vers le Cawdor, autant pour s’en débarrasser que dans l’espoir qu’il ait un effet. Des pointes jaillirent du cube, empalant deux des combattants, dont le sang était aspiré avec avidité par l’appareil. Servalen ne s’attarda pas sur la suite des événements, se précipitant à nouveau vers la crypte du saint.

Après quelques instants d’essoufflement, l’entrée de la crypte se dessina devant Servalen. C’était une arche dans un mur qui en comptait des dizaines, chacune cachant sans doute un secret profane de l’Ecclésiarchie. Sans son sens pour la guider, elle n’y aurait pas prêté attention et serait passée à côté de l’entrée, mais guidée par l’absurdité de la chose, elle s’avança. A l’intérieur, un cercueil de fer massif dominait la pièce, orné d’étranges symboles et d’anciens sceaux chacun portant une étoile à sept branches. Avant qu’elle ne puisse en voire davantage, une ombre surgit de l’entrée derrière elle, et elle fut obligée de reculer vers le sarcophage. Devant elle se tenait Dame Credo, une hors-la-loi dont Servalen avait beaucoup entendu parler, mais qu’elle n’avait jamais eu le déplaisir de rencontrer.

Dégainant un couteau de combat, Servalen s’élança vers la Dame rebelle, sachant qu’aucun mot ne changerait l’issue de la bataille. Dans un mouvement fluide, Credo répondit à l’attaque avec sa propre lame et les deux dansèrent autour du cercueil, échangeant des coups à la vitesse de l’éclair. Malgré la supériorité bionique de Credo et la portée de sa lame, les deux adversaires étaient à égalité, Servalen compensant ses désavantages par une détermination sans faille. Credo, comme toutes les créatures vivantes, était également repoussé par l’absence d’âme de la Scrutatrice et cédait souvent du terrain lorsqu’elle s’approchait trop près. Au bout de quelques instants, sans avantage clair, Credo décida d’en finir et dégaina son pistolet, bien décidé à mettre une cartouche dans l’Exécutrice.

Des coups de feu retentirent à l’entrée de la chambre et Credo dut plonger derrière le cercueil pour se mettre à l’abri. Un imposant Goliath, dont le poing était entouré d’un gantelet à pointes, pénétra dans la pièce à grandes enjambées, la fumée de son pistolet bolter continuant de s’échapper. Servalen reconnut la brute comme étant le hors-la-loi Durgan Poing-Qui-Tue, et sous le visage grimaçant, l’éclat d’une pièce de serment pendue à son cou, comme celle que portait Yithir le Fade. Il semblait que Haera avait envoyé plus d’un type d’allié à Temenos. Préparant son arme, et avec les chances en sa faveur, la Scrutatrice se leva pour faire face à Credo une fois de plus mais ce faisant, elle remarqua les marques de piqûres où les tirs de Durgan avaient touché le cercueil. Avec un frémissement et un bruit de glace qui se fissure, les sceaux se brisèrent et le couvercle du sarcophage commença à se soulever.[32]

La Chance de Jerico

Le chaos régnait dans la Cité-Ruche Primus. Les partisans de la parole du Prophète se déchaînaient dans les rues et les dômes, psalmodiant des litanies sur la Rédemption tout en détruisant les icônes de la maison Helmawr. Les Exécuteurs combattaient les Cawdor et les croisés fous dans les habs et les usines, tandis que les ouvriers, interrompus dans leur morne travail, se mettaient à l’abri du mieux qu’ils pouvaient. La plupart des forces de Haera avaient été envoyées en amont de la Ruche pour défendre le mur entre Cité-Ruche et la Spire, la cheffe autoproclamé de la Maison Helmawr tentant désespérément de prendre le contrôle des pèlerins. La Maison Ko’Iron et le Ministorum encore présents sur Necromunda lui étaient loin d’être inutiles en grande partie à cause des efforts qu’elle avait déployés pour se débarrasser de leurs chefs les plus compétents. Ils jacassaient en essayant d’amener le Prophète et ses disciples à la foi, ou se chamaillaient sur des interprétations mineures du Credo Impérial prétendant que la réponse résidait dans la compréhension de la volonté de l’Empereur-Dieu.

Au milieu de cette agitation, Kal Jerico s’était faufilé à travers les lignes des Exécuteurs pendant la bataille de Chutes de Poussière et se frayait un chemin jusqu’à l’échelon supérieur. Grâce à son code génétique palanite nouvellement acquis, il a contourné de nombreuses défenses sous la Cité-Ruche, restant dans l’ombre lorsque des bandes de Rédemptionnistes s’approchaient trop près. Scabs, toujours pessimiste, passa le voyage à expliquer à Kal pourquoi c’était une mauvaise idée et peu importe l’argent que Credo lui avait promis, aucune récompense ne valait ce vers quoi ils se dirigeaient.

Kal, avec sa bravade habituelle, répondit simplement à son compagnon rustique qu’il était sûr que tout s’arrangerait d’une manière ou d’une autre. Cet excès de confiance allait être mis à l’épreuve lorsque le duo s’approcherait du Mur. Les quelques convoyeurs et portes qui traversaient cet édifice massif étaient bien gardés par des Exécuteurs d’élite, des Sanctionneurs et d’innombrables défenses automatisées, allant des tourelles automatiques aux mines-chasseuses. En regardant l’escalier impérial, la principale sortie de la Cité-Ruche vers la Spire, Kal eut un moment de doute, mais celui-ci disparut rapidement et il se fraya un chemin à travers la foule de guildes et de nobles, tous désireux de profiter de la protection offerte par le mur.

Scabs tira craintivement sur le bras de Kal à mesure qu’ils se rapprochaient des Exécuteurs casqués qui surveillaient les portes ; Kal repoussa un marchand corpulent qui tentait de plaider sa cause pour obtenir l’admission. Sans s’arrêter, Kal s’annonça comme l’un des descendants du Seigneur Helmawr et tendit la main pour une analyse génétique. D’abord hésitant, puis saisi par l’assurance de cet étranger grand et bien habillé, le sergent de la porte prit l’empreinte génétique de Kal et, un instant plus tard, son identité confirmée, le dirigea vers la porte. Les gardes jetèrent des regards désagréables à Scabs, mais Kal insista sur le fait qu’il devait emmener son « serviteur » avec lui et le duo passa, sans être inquiété, dans la Spire.

Au-delà du Mur, la chance de Kal continua à tourner et il se promena impérieusement d’une enclave à l’autre, se frayant un chemin jusqu’aux suites impériales de la maison Helmawr. Écartant les gardes confus et utilisant son sang Helmawr pour contourner les verrous génétiques, il arriva enfin à la chambre qu’il cherchait : le lieu de repos du Seigneur Gérontius Helmawr.

Malheureusement pour Kal, c’est là que la chance a tourné. Alertée par l’utilisation excessive de son héritage Helmawr, Haera l’attendait, appuyée nonchalamment sur le cercueil de stase contenant leur père. Bien qu’ils ne se soient jamais rencontrés officiellement, ils reconnurent immédiatement l’un chez l’autre certaines des qualités les plus remarquables de Gérontius chez Kal, le charisme brut et la confiance débridée, chez Haera, la ruse sans faille et la soif de pouvoir. La main de Kal se porta sur ses pistolets de luxe tandis que Scabs plongeait pour se mettre à l’abri, mais Haera se leva du cercueil et bondit à travers la chambre comme un serpent enroulé, sa lance énergétique s’élançant vers le chasseur de primes.

Kal s’esquiva sur le côté, tirant des coups de pistolets laser, les rafales brillantes étincelant sur le bouclier énergétique d’Haera. À peine Kal s’était-il relevé que la fille d’Helmawr avait dégainé son épée de phase et la dirigeait vers sa tête. Vainement, il tenta de parer avec l’un de ses pistolets l’épée fendit l’arme en deux et le força à s’éloigner en trébuchant, laissant tomber ses armes. Haera s’élança vers l’avant pour empaler le chasseur de primes désarmé ; au même moment, un tir surchauffé du fusil à plasma de Scabs l’atteignit dans le dos.

Son bouclier se déchargea dans un flamboiement de lumière, aveuglant temporairement Kal et Scabs. Lorsqu’ils purent voir à nouveau, la noble folle avait disparu. Tout en brandissant son arme au cas où elle reviendrait, Scabs se dirigea vers le cercueil de stase contenant Gérontius. Ensemble, Kal et son acolyte activèrent les suspenseurs et battirent en retraite. Plus tard, le Seigneur Helmawr bien à l’abri dans une caisse de transport, les deux hommes utilisèrent le code génétique de Kal pour sortir de la Spire et se faufiler dans la foule des pèlerins en colère Scabs, dans sa précipitation, laissa le portail négligemment ouvert…[33]

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Maîtres Immortels[34]
Ozostium Aranthus se leva avec une grâce fluide de son sarcophage, la perfection de son corps artificiel étant à couper le souffle. Même Durgan s’arrêta brièvement à la vue de ce géant magnifiquement sculpté, avant de foncer vers lui pour le frapper au visage avec son poing meurtrier. Mais avant que l’arme massive n’entre en contact avec lui, Ozostium prit la parole.

« STOP ! »

Durgan s’arrêta.

Tendant une main fine et brillante, l’Aranthien enroula ses longs doigts autour de la gorge du Goliath et le souleva du sol aussi facilement qu’un adulte pourrait soulever un petit enfant. Durgan se débattit inutilement dans la poigne du géant tandis qu’Ozostium l’inspectait, tournant tout son corps, les membres ballants, dans un sens puis dans l’autre, comme s’il se demandait quelle sorte de créature il tenait. Puis l’Aranthien envoya avec désinvolture Durgan voler à travers la chambre pour s’écraser contre le mur dans une pluie de poussière et de fragments de pierre.

« Hé ! L’homme de métal ! » hurla Servalen alors qu’Ozostium s’apprêtait à faire un pas vers le Goliath déchu.

La Scrutatrice avait arraché le pistolet bolt de Durgan et était en train de charger un nouveau chargeur.

« STOP ! » rugit à nouveau Ozostium en tendant une paume ouverte à Servalen.

« Non , » répondit-elle en crachant et en déchargeant le chargeur sur le géant.

Les bolts s’écrasèrent sur la poitrine de l’Aranthien, le faisant reculer dans une pluie d’étincelles et de flammes. L’arme de Servalen cliqua vide et, lorsque la fumée se dissipa, elle remarqua que la créature était pratiquement indemne. Avant qu’il ne puisse se remettre, elle lâcha son pistolet et se précipita sur Durgan, qui se relevait à peine.

L’énorme Goliath faisait mine de charger à nouveau Ozostium n’ayant apparemment rien appris de sa dernière rencontre.

« Allez ! » s’écria-t-elle, « On ne peut pas le battre ici… » Durgan résista un instant, puis suivit Servalen dans l’ombre des voûtes, s’engouffrant dans les ténèbres.

Ozostium ne fit aucun effort pour les suivre et, tout en se redressant, considéra les légers dommages que l’arme avait causés à son plastron. Credo émergea de derrière le sarcophage, sa lame au côté.

« Mon maître », murmura-t-elle en levant les yeux vers l’imposante créature artificielle qui se tenait devant elle, une expression de pure adoration sur le visage.

Ozostium, à son tour, la regarda avec une expression de bienveillance gravée dans le masque métallique qui représentait son visage.

« Il faut les réveiller. »

« Et ils le seront, mon maître déjà, mes agents parcourent ce monde à la recherche de leurs lieux de repos et préparent le trône de Necromunda pour votre ascension. Mais tant que vous n’avez pas vos frères et sœurs, vous êtes encore vulnérable. Même aujourd’hui, alors que nos ennemis sont désorganisés, nous devons agir avec prudence. Votre retour attirera de vieux ennemis de l’ombre, désireux d’achever ce qu’ils ont commencé il y a si longtemps… »

« Cela n’a pas d’importance », dit Ozostium. « La prophétie heptagonienne s’accomplira, les vrais-nés d’Aranthus seront rétablis et la lignée des Helm’ayr s’éteindra. »

Sans se retourner, le géant artificiel sortit à grands pas de la chambre, Credo le suivant de près dans sa longue ombre.


Tenez compte de l’ombre du charognard.

Qui brisera les Ruches.

Née de la cendre et de l’esprit.

Elle se régalera de Necromunda.


Necromunda-terminal-angle-1.pngNecromunda-terminal-angle-2.pngNecromunda-terminal-angle-3.pngNecromunda-terminal-angle-4.pngNecromunda-terminal-top.jpgNecromunda-terminal-left.jpgNecromunda-terminal-right.jpgNecromunda-terminal-bottom.png
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>>>Objet : Entrée de Journal : Jour 405 de l’année de l’Être de Terra 999.M41

>>>Canal : Nécro-vox TTC201.

>>>Pensée du jour : Le seul bon rebut est un rebut mort.

Sujets du Seigneur Helmawr, entendez la voix de Necromunda…

++ Les rumeurs sur la mort du Seigneur Gerontius Helmawr ont été grandement exagérées. Le Maître suprême de Necromunda repose paisiblement après une blessure mineure à sa personne. Pour assurer le bon fonctionnement de notre illustre monde, les enfants de Gérontius se sont rassemblés pour aider leur père, notamment sa treizième fille, Haera Helmawr. Dame Haera souhaite que l’héritage de son père ne soit pas terni par quelque chose d’aussi grossier que l’insurrection, la sédition ou la remise en question de l’autorité, de peur de contrarier Gerontius et de ralentir son rétablissement. Bon, eh bien voyons s’ils remettent en question mon… ne tape pas ça, imbécile !!! ++Fin de la Diction++ ++

++ Pour célébrer le rétablissement imminent du Seigneur Helmawr et la restauration du statu quo, le Festival des Crânes se tiendra sur la Place Impériale de la Cité-Ruche. Les sujets sont invités à amener leurs proches malades sur la place afin qu’ils puissent être bénis par les représentants officiels de l’ecclésiarchie Necromundien. En guise de cadeau de la Mercator Pallidus au Maître de Necromunda et à son peuple, les dépouilles de ces proches seront rendues à leurs familles - une fois que la Guilde des cadavres aura retiré toutes les autres parties utilisables.

++ Il est rappelé aux sujets de la Ruche de ne pas transmettre de rumeurs, de ragots ou de désinformation au sein de leur hab ou de leurs usines. Cela ne fait qu’aider les ennemis de Necromunda et pourrait conduire à une répétition des événements de perturbation sociale (cf. la Grande Obscurité). Ne vous fiez qu’à la parole de vos superviseurs, à la vérité inscrite sur la face de l’Horologium le plus sacré, ainsi que, bien sûr, à la voix infaillible du Seigneur Helmawr !

++ La violence des gangs assermentés a augmenté de 26,5 % (cf. Récupération de Temenos). La violence des gangs non assermentés a augmenté de 101,6 % (cf. Insurrection de Chutes de Poussière).

++ Les protocoles de contrôle et d’exécution de la population du Sous-Monde commenceront au cours du premier jour du cycle 001.3. Les sujets loyaux du Seigneur Helmawr sont priés d’éviter les régions désignées comme étant le Sous-Monde pendant cette période et pendant une période d’au moins 3928,3 quarts de cycles de travail standard par la suite. Tous les autres sujets ou "habitants" du Sous-Monde doivent ignorer ce message.[35]


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Le Chaos Dans la Spire[36]
La Ruche Palatine était en ébullition. Les serviteurs et les petits nobles se précipitaient dans ses couloirs dorés, serrant les affaires qu’ils pouvaient emporter, tandis que les serviteurs et les Servocrânes se tenaient ou planaient muets à leur poste. Les gardes encore en service chuchotaient constamment dans leurs unités vox tout en scrutant les avenues animées de la flèche d’un œil craintif.

Serrant le nœud de brûlures au plasma au niveau de ses côtes, Haera titubait dans le couloir, un rictus de douleur et de rage plaqué sur son visage. Dans la foule des corps, un serviteur reconnut la treizième fille du Seigneur Helmawr et se précipita pour l’aider.

« Maîtresse Helmawr ! Nous devons vous mettre à l’abri, les zélotes ont pénétré dans les niveaux inférieurs du palais ! »

Avant que l’idiot malavisé ne puisse poser la main sur Haera, sa lame s’approcha de sa gorge et il s’éloigna d’elle en trébuchant, se retournant, puis s’enfuyant à nouveau dans la masse paniquée.

Comment en était-on arrivé là ? Comment une armée de criminels avait-elle pu non seulement pénétrer dans la Spire, mais aussi atteindre le palais impérial ? Le prophète et son maudit saint n’étaient qu’une partie de l’énigme. Non, il s’agissait d’une trahison de l’intérieur, pure et simple. Les nobles s’étaient retournés contre elle, crachant sur sept mille ans de règne de la maison Helmawr au profit de leur propre avidité et de leur ambition.

Quelque part devant, le bruit des coups de feu s’éleva au-dessus de la cacophonie des pas qui couraient et des murmures effrayés. Les cris suivirent rapidement et le flot désordonné des gens qui encombraient le couloir se transforma en une ruée de terreur animale.

Haera fut obligée de se coller au mur tandis que les corps se frayaient un chemin, les gens se griffant et rampant les uns sur les autres pour s’éloigner du vacarme croissant de la violence. Par les interstices de la foule, Haera pouvait maintenant voir les têtes des assaillants. À son grand dégoût, il ne s’agissait pas des hordes de malpropres qui avaient envahi sa Ruche à la suite de leur prophète deux fois maudit, ni des Maisons rebelles d’Escher et d’Orlock qui avaient rejeté son autorité, mais de nobles gamins portant les masques de carnaval de la Maison Catallus.

Le couloir se dégagea devant Haera, et le premier des gamins l’aperçut, pointant dans sa direction son épée stiletto. N’ayant jamais reculé devant un combat, la fille du Seigneur Helmawr s’avança à la rencontre des envahisseurs. Ce faisant, elle croqua une capsule de stimulant entre ses dents, sentant instantanément la drogue dissiper la douleur brûlante de son flanc.

« Traîtres ! » leur cracha-t-elle. « Je paverai le sol de mon palais avec les ossements de vos familles, afin de me rappeler à chaque pas comment j’ai réduit votre maison en cendres ! »

« Votre temps est révolu ! » hurla le gamin en retour. « La maison Helmawr meurt et il revient pour nous sauver tous ! »

Il y avait quelque chose de maniaque dans la voix du gamin, quelque chose qui, pendant un instant, fit réfléchir Haera. Pouvait-elle se tromper ? Pourrait-il y avoir plus que de la trahison et de la noble ambition à l’œuvre ici ?

Avant qu’elle n’ait pu réfléchir aux implications de cette pensée, les enfants s’avancèrent. Quelques-uns d’entre eux tirèrent avec leurs pistolets dorés en s’approchant, les balles solides faisant des étincelles sur son bouclier énergétique ou projetant des bouffées de plâtre lorsqu’elles touchaient les murs et le sol. Lorsque leur chef fut à une demi-douzaine de pas, elle dégaina la lance énergétique qu’elle portait dans le dos et, d’un seul mouvement fluide, la lança sur l’attaquant. L’arme s’envola avec une précision infaillible pour transpercer la poitrine du gamin.

Ses compagnons de bande ne s’arrêtèrent pas pour aider leur compagnon tombé au combat, se précipitant sur Haera dans un tourbillon de lames et de couteaux. Même blessée, la fille du Seigneur Helmawr était une épéiste hors pair et dansait parmi eux, atterrissant et faisant des coupes et des poussées avec son épée de phase. En l’espace d’une douzaine de secondes sanglantes, trois morveux gisaient en morceaux à ses pieds, les autres s’enfuyant par le chemin qu’ils avaient emprunté.

Respirant plus bruyamment qu’elle ne l’aurait voulu, et douloureusement consciente du sang qui coulait de sa blessure, elle se dirigea vers l’endroit où sa lance avait cloué le premier morveux au sol. S’agenouillant à côté du noble mourant, elle lui retira son masque et le regarda dans les yeux.

« Où est ton prophète maintenant ? » se moqua-t-elle.

Le gamin toussa et une gerbe cramoisie se répandit sur le sol.

« Il arrive ! » s’étouffa-t-il dans le sang. « Ozostium revient pour nous sauver tous… l’alliance est rompue, la Guilde des Serments défait, les nobles servent un nouveau maître et tous les anciens dieux meurent ce jour… »

Haera sentit une main glacée s’emparer de son cœur à l’énoncé du nom d’Ozostium, bien qu’elle ne sût pas pourquoi. Si son père pouvait la voir maintenant, il la ferait sans doute exécuter pour le gâchis qu’elle avait causé : Necromunda en rébellion ouverte, la domination de la Maison Impérial érodée par des fanatiques religieux, des Maisons Claniques renégates et des trahisons de l’intérieur. Et maintenant, un mal ancien revenait pour achever ce que des hommes plus faibles avaient commencé. Un noble de moindre importance aurait pu céder au désespoir, mais pas Haera. Tant que la fille du Seigneur Helmawr respirerait, elle aurait sa revanche. Mais pour l’instant, elle devait survivre.

Fuite de Primus

Si la Grande Obscurité avait mis Necromunda à genoux, c’était le pèlerinage et le Prophète qui l’avaient brisée. L’ordre fragile que Haera avait réussi à instaurer après l’incapacité de son père et la trahison des maisons claniques Escher et Orlock fut brisé par le retour d’Ozostium. L’ancien Aranthien exerçait un contrôle quasi psychique sur ses sujets grâce à la parole du Prophète, et là où des millions de personnes s’étaient totalement abandonnées à la Rédemption, elles ont vu leur idéal de l’"Empereur-Dieu" remplacé par le géant artificiel Ozostium. Les nobles seigneurs qui n’étaient pas encore sous l’emprise du Prophète lors du retour d’Ozostium ont rapidement compris de quel côté soufflait le vent de cendres et ont apporté leur soutien aux Aranthiens, de peur que leurs ouvriers, déjà adorateurs fanatiques de la créature divine, ne leur volent leur richesse et leur pouvoir en refusant de travailler dans les industries du Seigneur et de la Ruche. La transition fut facilitée par le fait que la Mercator Viritas et la Mercator Horologis, les Guildes des Serments et des Cycles respectivement, établirent la revendication légale de la Maison Aranthus pour devenir la Maison Impériale de Necromunda - bien que sous la supervision attentive de Dame Credo.

Ironiquement, la purge musclée de sa propre famille par ses propres mains ne lui a laissé que peu d’alliés pour lutter contre la prise de pouvoir. Même ses bataillons d’Exécuteurs avaient été corrompus de l’intérieur par l’influence du Prophète et nombre d’entre eux choisirent de se ranger du côté de ce dernier et de la Maison Aranthus, plutôt que de la Maison Helmawr qu’ils considéraient comme des traîtres à leur monde. Haera se retrouva également coupée du reste de la Necromunda, les démolisseurs d’Orlock et les assassins d’Escher sabotant les lignes vox ou assassinant les messagers. Malgré cela, la treizième fille du Seigneur Helmawr fut consternée par la rapidité avec laquelle le règne de sa maison fut réduit à néant.

D’anciens alliés, comme le Seigneur Aberkyth, le Maître des Marchands et Seigneur des Guildes de la Ruche Primus ralliaient activement les Mercator contre la Maison Helmawr, tandis que la fidèle Caryatide de Gerontius avait disparu des suites impériales du palais intérieur pour la première fois de mémoire d’homme. Il semblait à Haera qu’après toutes ces années, le mensonge de Necromunda avait été révélé, que le pouvoir n’appartenait pas aux Maisons Nobles mais aux sujets qui les servaient. D’une manière ou d’une autre, cet Ozostium avait rallié à sa cause les membres les plus humbles de la société Necromundien, et avec eux, il démolissait l’ancien ordre - Haera en faisait partie.

Bien sûr, sur Necromunda, peu de choses se produisent en un seul cycle. Le changement de pouvoir qui s’était accentué à la suite de la Grande Obscurité et des longs mois de pèlerinage qui l’avaient suivie atteignait maintenant son apogée. Les Maisons Nobles qui avaient senti la faiblesse de la Maison Helmawr tout au long des bouleversements se retrouvaient involontairement transformées en pions de la Maison Aranthus. Chaque stratagème mis en place par Ulanti, Catallus, Ran Lo et leurs semblables, destiné à affaiblir la Maison impériale en vue d’une prise de contrôle, avait au contraire réduit leur propre pouvoir, facilitant l’infiltration et le contrôle d’Ozostium. Au moment du réveil d’Ozostium, les agents de Dame Credo avaient pris racine dans les six Maisons Nobles, utilisant le dogme religieux du Prophète et la peur de la destruction pour les retourner contre la Maison Helmawr.

Divisées comme elles l’étaient, les Maisons Claniques étaient une proie encore plus facile pour le Seigneur Aranthien. Cawdor avait déjà été consumé par la parole du Prophète, tandis qu’Orlock et Escher se rangeaient avec empressement du côté des ennemis de Haera. Les Van Saar et les Goliath, autrefois alliés potentiels du nouveau Seigneur Helmawr, étaient maintenant dans la tourmente, leur puissance diminuée par des conflits internes. Seule la maison Delaque semblait à l’abri de l’influence des Aranthiens, ayant disparu dans l’ombre lors de l’ascension du Prophète, elle n’avait pas encore montré sa main dans le conflit.

Alors que le poing d’Ozostium se refermait sur la Spire de la Ruche Primus, Haera, ayant constaté la futilité de rester, s’échappa. Les défenseurs de Primus étant désespérément divisés ou corrompus par l’Aranthien et son prophète, elle savait qu’elle devait se retirer dans un endroit où le pouvoir de la Maison Helmawr régnait encore en maître. À cette fin, elle a jeté son dévolu sur le Mur de poussière. Abritant l’une des plus grandes garnisons d’Exécuteurs de la planète, il était commandé par le prévôt Logun Kane, un homme qu’elle savait d’une loyauté sans faille envers la Maison Helmawr. Si elle parvenait à atteindre le mur et ses milliers d’hommes, elle disposerait d’une base solide pour entamer son véritable combat contre les usurpateurs.

Avec un groupe d’Exécuteurs et de serviteurs, Haera s’enfuit du palais impérial et se dirigea vers le grand port spatial qui encerclait la base de la spire. Sur les aires d’atterrissage, suspendues à des kilomètres au-dessus de la surface de Necromunda, elle mena une lutte désespérée contre les disciples fous du Prophète pour atteindre son yacht. Bien que blessée par sa rencontre avec Kal Jerico et son acolyte Scabs, Haera se fraya un chemin à travers ses ennemis, plusieurs de ses serviteurs se sacrifiant pour empêcher les fanatiques de se frayer un chemin jusqu’à la rampe de l’aéronef gravitationnel.

Alors que le yacht se frayait un chemin dans le ciel, les partisans du prophète se jetèrent dans les turbines hurlantes de l’appareil, et seuls les tirs nourris des Exécuteurs de Haera sauvèrent les moteurs de la destruction, avant qu’ils ne soient abattus par la marée de gens sans foi ni loi.

La fille du Seigneur Helmawr jeta un dernier regard à sa maison perdue alors que son yacht s’éloignait du spatioport, avant que le vaisseau ne plonge dans les nuages toxiques en contrebas pour échapper à ses poursuivants.[37]

La Grande Tribu

Ignorant les tractations des Maisons Nobles et des dieux revenus, les Nomades des Terres Désolés de Necromunda se sont rassemblées dans les profondeurs des Grandes Désolations Equatoriales. Si un Ruchier avait assisté à ce conseil tribal de plusieurs millions de personnes, il aurait pu penser que tous les nomades du monde se trouvaient au même endroit, tant la force réelle des tribus cendrées était méconnue. Plus étranges que les hordes de nomades masqués ou leur ménagerie d’insectes, d’animaux de compagnie et de bêtes de somme, étaient les individus qui les dirigeaient. Il s’agissait des Grands Esprits, incarnation vivante de l’âme de chaque tribu sous une forme physique. Pour les Baak’hau, connus des rebuts comme les Traqueurs de Carburants, il y avait l’Esprit du Cloaque, une créature dégoulinant du poison des mers de scories et couverte de tentacules et de dents, arrachées aux horreurs des profondeurs du Cloaque. Vint ensuite l’Helamite fantôme. L’esprit des Urh’nag, ou rampants des murs de poussière, était revêtu de l’exosquelette d’une douzaine d’insectes et se déplaçait aussi facilement sur six pattes que sur deux. Puis il y avait le Danseur de tempêtes, l’esprit des Ka’toka, les Voyants de plomb, une figure enveloppée de haillons et de robes flottantes, dont la forme était cachée dans un perpétuel nuage tourbillonnant de poussière et de cendres. Enfin, vint le plus puissant de tous les Grands Esprits, la Dame de Cendre.

On l’appelait Asun’ghar, maîtresse de la tribu Tsun’ghar et reine des nomades. Grande et maigre, sous la forme d’une femme masquée aux mains griffues, elle commandait à toutes les créatures charognardes des terres désolées, et ceux qui parcouraient les Grandes Désolations étaient bien avisés de craindre sa venue. Elle était le chef spirituel des marcheurs des Désolations grises, et l’avait toujours été depuis que le vent soufflait et que les cieux pleuvaient des cendres. Pour ceux qui n’appartenaient pas au conseil des tribus, elle n’était qu’un mythe, une histoire d’horreur que les voyageurs s’échangeaient dans des colonies comme Charogne Ville ou Cinderak City, peu d’entre eux croyant réellement à son existence. À ses côtés se trouvait l’énorme grappin, connu seulement sous le nom d’Ombre de la Terreur, prolongement de sa volonté et rappelant pourquoi elle portait le titre de Dame de Cendre.

Une telle réunion des Grands Esprits ne s’était pas produite depuis un millier de grands cycles. Pas depuis le dernier alignement des lunes de Necromunda et la tempête mondiale qui avait provoqué la chute de la Ruche équatoriale de Gorgothma. À l’époque, la Dame de Ruche avait mené son peuple contre les habitants des Ruches et leurs dieux-machines, les punissant pour leurs transgressions envers le monde et leur rappelant qu’ils n’étaient que des parasites se nourrissant de sa peau cendrée. Aujourd’hui, leur règne touche à sa fin. D’abord, les Ruches s’étaient assombries, puis le monde s’était refroidi et les saisons avaient hurlé leur tourment, déchaînant une puissante tempête sur les plaines. Sous son emprise, les nomades des Désolations avaient attaqué les villes et les villages des étrangers, les arrachant à la surface de la planète et ne laissant que des cadavres dans leur sillage.

Les choses changèrent lorsque les terres désolés furent inondées de fous et d’âmes perdues. C’était une proie facile pour les nomades, mais pas une compétition pour leurs groupes de guerre. Mais ce ne sont pas les pèlerins qui ont changé les choses, mais la voix qui s’est adressée aux Grands Esprits. Jamais dans la longue histoire des nomades le monde n’avait parlé à ses enfants, alors qu’il le faisait maintenant, guidant les chefs des Nomades des Désolations pour qu’ils fassent la guerre à leurs plus anciens ennemis, les Demi-Hommes dans leurs terriers.

La Dame des Cendres prit place devant les tribus rassemblées, dans la grande dépression connue sous le nom de Miroir céleste. Vallée située au cœur des Grandes Désolations équatoriales, le sol du Miroir céleste était fait de verre brûlé et son étendue reflétait les nuages tourbillonnants qui l’entouraient. C’était un lieu sacré pour les Nomades des Terres Désolées, car contrairement à la plupart des terres désolées, c’était une constante. Pour des raisons inconnues, la dépression a résisté aux tempêtes de cendres et aux dunes mouvantes, aux tremblements de terre et aux glissements de terrain, et sa surface miroitante est restée immaculée et inchangée depuis des milliers d’années. Au centre du cratère, un seul pilier de roche s’élève dans les airs, son sommet est plat et large. Sur cette scène naturelle se tenait la Dame des Cendres, l’Ombre de la Terreur à ses côtés, les autres Grands Esprits et leurs accompagnateurs dans son dos. Tendant les deux bras vers les nomades rassemblés, elle fit des signes étranges et rapides avec ses mains. Bien qu’aucun mot n’ait été prononcé, les guerriers, les cavaliers hélamites, les Invocateurs de Tempêtes et les chefs se levèrent comme un seul homme, levant leurs armes vers le ciel. Puis, d’un mouvement lent et délibéré, le Grand Esprit des Grands Marcheurs des Désolations pointa l’horizon lointain vers l’est et poussa un cri strident vers le ciel. Sur ce cri, la nouvelle se répandit rapidement dans la foule, dans les Désolations et dans les centaines de tribus au-delà - la grande migration vers les terres des Squats avait commencé.[38]

La Rencontre des Clans Miniers

Loin de l’étendue dévastée du monde et du rassemblement des Grands Esprits, les Squats à tête de fer de Necromunda formaient leur propre conseil de guerre. Des milliers de squats d’une douzaine de clans différents s’étaient rassemblés dans la Forteresse du clan Tapferkeit, au plus profond de la Grande épine équatoriale qui divise les hémisphères de Necromunda. Chaque jour depuis que la Grande Obscurité s’était levée et que les Seigneurs de la Charte avaient envoyé leur invitation au conseil, des rampants, des coureurs et des engins miniers étaient arrivés aux imposantes portes de la forteresse. Des prospecteurs couverts de poussière, dont certains avaient parcouru des milliers de kilomètres pour atteindre l’Épine, franchissaient l’entrée, transportant ou hissant tout ce qu’ils possédaient dans leurs engins. Le fait que les Seigneurs de la Charte aient ordonné à leurs prospecteurs d’écourter la saison minière et de retourner dans les forteresses et colonies donnait la mesure du chaos qui régnait dans les terres désolées, car de telles choses ne se produisaient que lorsque la vie ou, peut-être plus important encore, la richesse des Têtes de Fer était menacée.

Des salutations furent échangées dans la langue des Scribes, la langue officielle des squats de Necromunda, avant que les voyageurs ne se mettent à parler le bas gothique ou les langues commerciales des habitants des désolations et échangent des nouvelles des régions occidentales de Necromunda. Tout cela était sinistre. Les Ruchiers étaient en train de déchirer leur société, leurs divers Organisations, Maisons Claniques et Guildes se retournant les uns contre les autres. Ce conflit menaçait d’échapper à tout contrôle, et même les Squats n’étaient pas à l’abri. De nombreux groupes de prospection ont rapporté avoir essuyé des tirs de la part de colonies et d’étrangers qu’ils considéraient autrefois comme des amis, tandis que les portes de nombreuses Ruches leur étaient interdites, personne n’étant autorisé à entrer ou à sortir jusqu’à ce que les responsables puissent reprendre le contrôle de leurs sujets.

La nouvelle la plus inquiétante était que la Forteresse de Jardlan, nichée dans les montagnes au nord de la ruche maudite de Ruche Secundus, était devenue silencieuse. Tous les efforts déployés pour l’atteindre avaient échoué et ceux qui avaient été envoyés pour traverser les souterrains et voir ce qui s’était passé n’étaient jamais revenus. De nombreux Maîtres de la Charte affirmèrent que Jardlan avait dû tomber sous les coups des horreurs mutantes du Sous-Monde ou des tribus de Rampeurs de la Muraille de Poussière, bien que la plupart d’entre eux se contentèrent de dire que les Jardlan auraient dû déplacer leur clan lors de la chute de Secundus et que ce n’était qu’une question de temps avant que le mal qui résidait dans cet endroit ne les trouve. Certains reprochaient même aux Jardlan d’avoir creusé dans les terres entourant le gouffre de Secundus, cette grande fosse où le Couvain Spirien et ses enfants étaient emprisonnés.

« Ils ont sans aucun doute ouvert la voie à leur propre perte », ont-ils dit, « et c’est une leçon pour tous ceux qui se croient plus sages que les Seigneurs de la Charte actuellement présents. »

En fin de compte, les spéculations sur le sort de Jardlan n’étaient qu’une nouvelle éphémère et ne devaient pas être au centre des préoccupations du conseil de guerre. Gudnar Svardson, Seigneur de la Charte du Clan Svardhol, a rapporté que des marcheurs des désolations grises avaient été vus se déplaçant vers l’est en nombre jamais atteint auparavant, même dans la longue mémoire des Squats à tête de fer. Avec eux, des dizaines de tribus moins importantes traversaient les Désolations, formant une armée suffisamment nombreuse pour menacer une Cité-Ruche. Les colonies qui se trouvaient sur leur chemin avaient tout simplement cessé d’exister, tandis que les étrangers qui avaient eu la malchance de les croiser avaient subi le même sort. Seule la technologie supérieure des Squats et leur nature dispersée avaient permis à Svardson de reconstituer une image de l’armée invisible qui se déplaçait. D’après les calculs du Seigneur de la Charte, cette armée atteindrait le Mur de Poussière dans une poignée de cycles et, peu après, l’entrée ouest du Grand Tunnel Necromagnium - le début officiel des possessions des Tapferkeit. « C’était sûrement l’objectif des nomades, » selon Svardson, « car même les tribus nomades n’étaient pas assez fortes pour traverser le gouffre de Secundus ou pour braver les pics de l’épine équatoriale déchirés par les tempêtes. »

Dvabrok Goldhands, Seigneur de la Charte du Clan Anglish, apporta la nouvelle de la chute de Primus aux mains de fanatiques religieux et de la montée en puissance d’une Maison Clanique humaine oubliée, se plaignant amèrement de son impact sur ses profits. Mais surtout, les problèmes des humains signifiaient que les Clans Squats ne pouvaient espérer aucune aide de leur part. Même les soldats humains qui gardaient le Mur de Poussière étaient désespérément divisés, et Dvabrok doutait qu’ils puissent arrêter la migration des marcheurs des Désolations grises.

Le Seigneur de la Charte des Scragfrid, Fraynar Scragson, offrit sa Foreuse pour faire face à la menace, tandis que Vorgun Keitenson, Seigneur de la Charte des Tapferkeit, élabora des plans pour défendre l’Underway. Aucun des Clans des Terres Désolées réunis ne voulait envisager l’idée que les Nomades des Terres Désolées ouvrent une brèche dans les tunnels situés sous l’épine équatoriale et prennent d’assaut les caves elles-mêmes. Non, les portes du passage souterrain devaient être tenues. Quel qu’en soit le prix.[39]


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Dernier Seigneur de Jardlan[40]
Orrin Grimjarl tenta de franchir l’assemblé de Foreurs qui lui barraient le chemin de la salle du conseil, l’un d’eux s’avançant pour saisir la combinaison de survie poussiéreuse du vieux Squat, avant qu’Orrin ne secoue la main incriminée.

« Touche-moi encore et nous aurons un problème », grogna Orrin à l’adresse du Foreur tout en dégageant la main incriminée, pointant un gros doigt calleux au visage du garde pour enfoncer le clou.

Le Foreur recula sagement devant le prospecteur Squat, permettant à Orrin d’entrer dans la chambre.

Même un vieux mineur blasé comme Orrin ressentit un sentiment de fierté pour son peuple à la vue de la voûte ancestrale des Tapferkeit. On disait que ces voûtes avaient été les premiers endroits creusés dans les montagnes par les Clans Têtes de Fer, et que c’était ici, il y a des milliers d’années, que les premiers Seigneurs de la Charte avaient reçu leurs chartes minières de l’Imperium de l’Humanité. Le plafond était plongé dans l’ombre, à des centaines de mètres au-dessus de la tête, tandis que partout des colonnes de pierre et d’acier s’élevaient dans la pénombre. Chaque pilier racontait une histoire des Clans Squats, l’écriture gravée contenant dix mille ans de présence des Squats sur Necromunda.

Parmi cette forêt de colonnes, des centaines de Squats étaient rassemblés, les yeux fixés sur la grande estrade surélevée qui dominait le centre de la chambre. Sur cette imposante plate-forme de pierre se trouvaient douze chaises, elles-mêmes taillées dans la roche vivante. Même à cette distance, Orrin pouvait voir que seuls sept des douze sièges étaient occupés par des Squats.

« La menace des Désolations grises ne doit pas être sous-estimée. Nous devons fermer le passage souterrain au commerce, de peur d’inviter leurs guerriers aux portes mêmes de nos cales. »

L’orateur était du clan Snorrag, un jeune homme rondouillard au visage rougeaud qui n’avait sans doute pas vu cent grands cycles.

À ces mots, les autres seigneurs des squats grommelèrent.

« Les guildes humaines ne toléreront pas que leur commerce soit perturbé, et ce sont nos coffres qui en pâtiront ! »

Orrin reconnut le nouvel orateur comme étant Dvabrok Goldhands, Seigneur de la Charte du Clan Anglish, l’un des Squats les plus puissants des Désolations de l’Ouest.

« Cela fait des années que les nomades essaient d’ouvrir une brèche dans le passage souterrain. » Dvabrok poursuivit : « Certes, il faut renforcer les défenses, mais il est prématuré d’interdire le commerce en scellant les tunnels. »

Orrin écouta l’échange, qui s’éternisait futilement, mais ce n’était pas ce qu’il était venu chercher. Poussant son chemin, il monta sur l’estrade et s’avança au milieu d’une tirade de Gudnar Svardson, Seigneur de la Charte du clan Svardhol.

« Ces nomades ne font pas le poids face à nous, ils peuvent à peine… »

Sept paires d’yeux hostiles se tournèrent vers Orrin, tandis qu’un murmure furieux se répandait dans la foule.

« Et qu’en est-il de Jardlan ! » coupa Orrin. « Où est le Seigneur de la Charte de Jardlan pendant que vous complotez entre vous ? »

« Qu’est-ce que cela signifie ? » demanda Gudnar. « Ce conseil ne reconnaît pas… qui que vous soyez. »

« Qui suis-je ? Je suis Orrin Grimjarl ! Fils d’Harro, Seigneur de la Charte de Jardlan. » Il se tourna vers le siège de pierre vide portant le sceau du clan Jardlan. « Et où est mon père maintenant ? Où est mon peuple ? »

Une humeur sombre s’abattit sur les Seigneurs de la Charte réunis et, pendant un instant, la grande salle tomba dans le silence.

Enfin, ce fut Vorgun Keitenson, Seigneur de la Charte Tapferkeit, qui prit la parole.

« Votre clan a disparu, Orrin. Perdu dans l’ombre de la Ruche Secundus. Gudnar ne te connaît pas, moi si. J’ai parlé à ton père et il m’a parlé de ton exil. »

« Je suis désolé, Orrin, » dit Vorgun. « Mais tu es le dernier de ton peuple. »


Des Atterrissages Difficiles

Tandis que le règne d’Ozostium prenait racine au sein de l’amas palatin, le yacht céleste de Dame Haera fonçait vers le sud-est, en direction du mur de poussière. Volant à basse altitude, sous des nuages d’orage jaunes et tourbillonnants, son pilote laissait les plus grandes Cités-Ruches de côté. Malgré ses craintes d’être poursuivis, les Aranthiens avaient soit perdu le vaisseau de Haera dans la pénombre perpétuelle de la basse atmosphère, soit l’avaient laissé s’enfuir. Cette dernière idée ne faisait qu’attiser la rage de Haera : qu’ils ne la considèrent plus, elle ou sa famille, comme une menace était la plus grave des insultes. Si c’était le cas, elle se promettait de le leur faire regretter rapidement.

En l’absence d’Haera, l’agitation dans la Spire se poursuivait. En vérité, malgré l’invasion de la spire par les disciples du pèlerin, et par extension les agents d’Ozostium, le contrôle des Aranthiens sur la Ruche Primus était loin d’être complet. Les cultes de la Rédemption se battaient encore entre eux, tandis que des groupes d’Exécuteurs tenaient bon au nom du Seigneur Helmawr. Les Maisons Claniques et Nobles étaient également en conflit avec elles-mêmes et entre elles. Alors que le Thane de Cawdor, désormais fidèle serviteur du Prophète, détenait nominalement le pouvoir sur son peuple, la Maison de la Foi était en ruine. La situation de la maison Goliath n’était guère meilleure, Djangar "Le Flingueur" continuait à faire rentrer les Alphas dans le rang et à asseoir son autorité en tant que nouveau Tyran Suprême. L’effondrement du pouvoir d’Helmawr n’a guère incité les maisons Escher et Orlock à défier la maison impériale, et ce malgré les vagues assurances de Dame Credo, la matriarche Primus Adina et le Seigneur Morrow attendaient de voir ce qui se passerait une fois la poussière retombée. Les Van Saar et les Delaque, bien que moins impliqués dans la guerre entre Aranthus et Helmawr, étaient néanmoins limités dans l’influence qu’ils pouvaient exercer. Les nobles n’étaient pas mieux lotis, la plupart d’entre eux ayant réduit leurs pertes après le règne bref mais fou de Haera, et n’ayant guère envie de se lancer à la poursuite de l’héritière et encore moins d’un héritier présomptif pour la maison Helmawr.

Haera devait surtout la facilité de sa fuite et l’absence de poursuite à une seule personne. Silberlant Sevos, surnommé le Chuchoteur, le Fantôme de Primus ou l’Infotek, avait suivi l’ascension du Prophète et du Grand Pèlerinage depuis son centre de contrôle caché dans les profondeurs de la Cité-Ruche Primus. Van Saar renégat, exilé pour avoir tenté de fusionner son esprit avec le SCS sacré, Sevos était doué pour exploiter les systèmes électrotechniques de Primus et, surtout, pour en extraire les secrets. Alors que le monde était pris dans la ferveur de la croisade du Prophète vers Temenos, Sevos avait décodé les transmissions vox envoyées par Dame Credo à ses agents. Il y avait trouvé les premiers indices sur la véritable puissance qui se cachait derrière le pèlerinage. Il n’a pas fallu longtemps à Sevos pour comprendre la menace qu’Ozostium et une Maison Clanique revenue à la vie représentaient pour Necromunda, et notamment ses chances d’être à nouveau accueilli dans son Clan, si l’ordre social de Necromunda venait à s’effondrer. Même si l’Infotek n’aimait pas particulièrement la Maison Helmawr, ni Dame Haera, qu’il considérait à juste titre comme une inconnue dans l’équation, la Maison Impériale représentait la stabilité.

En se connectant aux systèmes de la Ruche Primus, Sevos a bloqué les ennemis de Haera dans leur fuite, tout en s’assurant que son aéronef l’attendait à son arrivée. C’est également Sevos qui a effacé les journaux de bord de l’auspex retraçant son vol et qui a caché la signature du yacht aux regards indiscrets. L’Infotek avait l’intention de la guider jusqu’au Mur de Poussière, mais à sa grande contrariété, le blip fantomatique représentant son vaisseau disparut brusquement quelque part au-dessus des plaines de Polluair.

Ce qui apparut à l’écran de Sevos, sous la forme d’un point lumineux vert soudainement absent, fut bien plus traumatisant pour Haera et son équipage. Alors que son pilote guidait l’appareil au-dessus des plaines chimiques fumantes de Polluair, sa coque étincelante attira l’attention d’un groupe de guerriers des Désolations grises. Parmi ce groupe de guerriers nomades, un invocateur de tempête remarqua la couleur du ciel et la vitesse de l’appareil. Puis, brandissant leur bâton, les nomades firent trembler les cieux. De gros arcs de foudre jaunes s’abattent autour de l’appareil, frappant ses ailes et ses moteurs dans des gerbes d’étincelles brillantes. Dans une éructation de flammes, l’un des moteurs bâbord explosa. Traînant une fumée huileuse, le vaisseau piqua vers les Désolations. Haera eut à peine le temps de s’arc-bouter que le yacht des cieux s’enfonçait dans les cendres toxiques, soulevant un nuage de poussière avant de s’immobiliser. Dans l’obscurité, les nomades se rapprochèrent du lieu du crash.[41]

La Route Vers le Butin

Jurant bruyamment dans chacune des douze langues de haute naissance, Dame Haera se traîna hors de l’appareil abattu. Plusieurs de ses gardes du corps et de ses servantes survivantes la suivirent, la plupart soignant leurs blessures. D’un air dégoûté, Haera examina l’appareil écrasé, dont l’élégante proue s’enfonçait profondément dans les dunes toxiques. Il n’y avait aucune chance que le yacht vole à nouveau. Reportant son attention sur les Désolations, elle remarqua les formes occultées qui se rapprochaient de leur position.

Prenant un bolter à l’un de ses gardes du corps, elle braqua l’arme sur les nomades, avant de lâcher un flot de balles explosives. Les Désolations s’animèrent et des dizaines de guerriers nomades s’élancèrent vers l’avant, l’air autour du yacht écrasé étant déchiré par les rayons des fusils à explosion, les tirs de bolter et les tirs de lasers. Haera et son entourage, de moins en moins nombreux, tentèrent de repousser l’assaut des nomades en s’abritant dans l’épave. Les guerriers attaquaient de tous les côtés, cherchant les faiblesses. Là où ils trouvaient des brèches, des combattants masqués bondissaient parmi les défenseurs, les poignardant à l’aide de lames et de baïonnettes. Bientôt, Haera se battait, lame dans une main, lance dans l’autre, au sommet de l’épave, une servante terrifiée à ses pieds et une paire d’Exécuteurs luttant pied à pied avec les nomades.

Malgré son arrogance, Haera voyait bien que la situation était désespérée et elle avait l’intention d’abattre autant d’ennemis que possible quand, sans crier gare, les assaillants se retirèrent. Respirant péniblement à l’aide de son recycleur, elle regarda les nomades battre en retraite, traînant leurs morts avec eux. Du point de vue de Haera, qui regardait vers le nord, elle pouvait voir que les nomades se rassemblaient autour d’une seule personne. La distance et les nuages de cendres rendaient la silhouette difficile à distinguer, mais Haera pensait qu’il s’agissait d’une grande femme masquée. À ses côtés se trouvait un grand oiseau cybernétique, ressemblant pour tout Necromunda au Faucon Grifferin qu’ils utilisaient pour chasser les oiseaux dans les dômes de la Cité-Ruche, mais en beaucoup, beaucoup plus grand. Et la silhouette l’observait.

Ne voulant pas savoir ce qu’elle voulait, ni pourquoi elle lui avait offert un répit, Haera rassembla ses quelques disciples restants et sortit le Coureur gravitationnel de la cale du yacht. Tout en gardant un œil sur les nomades qui l’attendaient, elle se mit en route vers l’est, en direction de la route de la poussière. Elle envisagea de se diriger vers le nord, vers la route de la Grande Cendre, à une centaine de kilomètres de là, mais il était probable que si elle le faisait, elle rencontrerait des agents du Prophète. À l’est, la Ruche la plus proche était Echolus Alpha, bien qu’il s’agisse d’un bastion de la Maison de la Foi et qu’il soit donc peu probable qu’elle lui porte secours. Au sud se trouvaient les ruines d’Echolus Gamma, dont la coquille hantée offrait peut-être un abri contre les assaillants de l’extérieur.

S’attendant à tout moment à une attaque des nomades et de leur inquiétant chef, Haera découvrit rapidement que les étrangers semblaient se contenter de la guider vers le sud et l’est, loin de la Grande Route des Cendres et de l’Amas Palatin, ce qui, pour l’instant, lui convenait. Ce n’est que lorsque les restes éventrés d’Echolus Gamma se profilèrent à l’horizon que les nomades s’approchèrent, forçant le Coureur-Gravitationnel d’Haera à s’éloigner des ruines. Des troupeaux d’Hélamites couraient à leurs côtés menaçant mais pas hostile, Exécuteurs et nomades échangeant des coups de feu. Acceptant qu’elle ne pouvait pas aller plus loin au sud, Haera tourna au nord-est, mettant un peu de distance entre elle et ses poursuivants.

À des centaines de kilomètres de là, dans les entrailles de la Ruche Primus, Sevos capta la signature électronique de Haera. Les transmissions vox entre Sharkan, Prime des Courtechs, et les agents de Van Saar fidèles à Credo dans l’amas Palatin la situaient quelque part au nord d’Echolus Alpha. Envoyant une série de messages à Sharkan, Sevos tenta d’éloigner les chasseurs de la position de Haera. Dans le même temps, il s’introduisit dans le réseau chiffré des Exécuteurs et transmit un message prioritaire du Marshal-Prévot Logun Kane à Haera, la dirigeant vers Butinville, tout en envoyant un message réciproque au Marshal-Prévot. Plus Haera avançait vers le nord, moins elle voyait de nomades et moins ils semblaient s’intéresser à ses déplacements, mais quelque chose lui disait qu’elle n’avait pas fini de voir l’étrange nomade et son oiseau cybernétique. Lorsque son Coureur-gravitationnel atteignit la Grande Route des Cendres à l’Est, elle eut enfin de la chance. Rencontrant une compagnie d’Exécuteurs qui se rendait à Ruche Primus pour réprimer le soulèvement du Prophète, Haera prit le commandement et leur ordonna de l’escorter jusqu’à Butinville.

En convoi d’une douzaine de véhicules, Haera se dirigea rapidement vers la Ruche Dionysos, une triple flèche contrôlée par les Cultes Chymistes Escher. Bien qu’il s’agisse du début de la route de la poussière, Haera fit tourner son convoi vers l’est sur l’ancien réseau de routes de guilde, évitant ainsi les principales routes commerciales et se rapprochant de Butinville. Elle était encore à plusieurs cycles de la colonie des terres désolées lorsque les ennuis l’atteignirent enfin.

Des nuages de cendres qui s’accrochaient aux Grandes Désolations, un trio d’harnais-arachnéen descendit à bord de jets de saut fumants. Ils étaient suivis de près par Sharkan et ses Courtechs sur des Coupes-Grav. Sur les landes ouvertes, face à un ennemi bien plus mobile, Haera ordonna à ses Exécuteurs d’encercler leurs véhicules, d’armer leurs fusils et d’attendre que le massacre commence.[42]

Sang et Poussière

La guerre avait repris ses droits sur le mur de poussière. Des horreurs remontaient des abysses de Secundus. Les tourelles automatiques et les canons sentinelles tiraient dans les ténèbres, traquant mécaniquement les taches chitineuses et les prédateurs qui se débattaient, jusqu’à ce que leurs canons brillent et que leurs munitions s’épuisent. Les Frères de Couvain se frayaient un chemin hors de la fosse, se déchaînant dans les tranchées et les bunkers des défenseurs du mur de poussière jusqu’à ce qu’ils puissent être abattus, le coût d’un seul meurtre se payant toujours par d’abondantes quantités de sang.

Pour ajouter aux difficultés des défenseurs, le Vortex, la tempête gravitique et électromagnétique qui s’accrochait aux Abysses de Secundus, avait commencé à se répandre dans les Désolations environnantes. Attisés par la tempête mondiale qui a suivi la Grande Obscurité, ses nuages violets et ses éclairs fracturés s’étendent maintenant à l’ouest et au nord, à travers l’épine équatoriale et les défenses du mur de poussière. Ses vents toxiques s’accompagnaient de rafales, de grêlons de ferrite et de coups de vent hurlants qui s’abattaient sur les montagnes. Les cols se remplissent d’un brouillard toxique, tandis que les têtes d’orage s’élèvent à des kilomètres dans le ciel, rendant les voyages aériens à travers la ligne de partage hémisphérique pratiquement impossibles. Les voyageurs qui tentent de franchir l’épine équatoriale furent contraints de se réfugier sous terre, tandis que les soldats qui tiennent le mur de poussière enfilent leur recycleur et tentent de maintenir leur position du mieux qu’ils peuvent.

Malgré la fureur de l’assaut du couvain et la propagation de la tempête, le prévôt Logun Kane, commandant du 17e bataillon d’Exécuteurs palanites et maître du mur de poussière, était plus préoccupé par la marée de Nomades des Terres Désolées qui déferlait depuis l’ouest. À juste titre, les défenses du Mur de Poussière étaient tournées vers l’intérieur, contre la Grande Ruche Secundus et ses quelques ruches mineures, et Logun ne disposait que de peu d’emplacements protégeant l’arrière de sa garnison. Les attaques en provenance des Grandes Désolations avaient toujours été sporadiques et aléatoires, les groupes de guerre nomades frappant des colonies ou des convois isolés avant de disparaître dans la nature. Ce n’était pas le cas cette fois-ci. Cette fois-ci, c’était différent. Il s’agissait d’une armée, venue dans un seul but, derrière un seul chef puissant. Et pour autant que Logun le sache, ce but était de le rayer de la carte, lui et ses hommes.

Lorsqu’un membre du Corps des mécaniciens vint le trouver, avec la transmission vox codée en provenance de la Ruche Primus, il réalisa que le sort du Mur de Poussière n’était peut-être pas sa première préoccupation. Les agents loyaux de la Ruche encore présents dans la Cité-Ruche rapportaient que Dame Haera avait fui la Spire et que les systèmes et les défenses de la Ruche étaient en grande partie entre les mains de ceux qui étaient loyaux envers le Prophète. Homme pragmatique et sans humour, Logun accepta la situation sans émotion, donnant immédiatement des ordres pour assurer la pérennité de la lignée Helmawr, et surtout la préservation de Dame Haera elle-même. Les derniers renseignements ont placé la 13e Fille sur la route de Butinville, à quelque 1 000 kilomètres au nord du QG du bataillon.

L’importance de la protection de Haera est telle que le prévôt n’ose pas la confier à ses subalternes. Organisant un convoi de véhicules d’Exécuteurs, Logun s’est mis en route vers le nord, le long de la route de la poussière, espérant percer une brèche dans les tribus nomades et atteindre Butinville avant Haera. Pour tenir les nomades à l’ouest de la route de la poussière, Logun fit appel à Dagos n’a-qu’un-Œil et au 88e bataillon de pénitents du mur de poussière. Composé d’ex-gangers, de criminels et de marginaux, le 88e bataillon était souvent envoyé dans les Abysses pour faire face aux évasions de xénos, une force non indispensable utilisée pour préserver la puissance des Exécuteurs du mur de poussière. Cette fois-ci, Dagos et la 88e ont été envoyés pour défendre la ville militaire de Cendregrade, où la route de la poussière commence pour de bon.

Des tribus de Rampeurs du Mur de Poussière attaquaient la colonie depuis des cycles et ses murs étaient jonchés de chargeurs usagés, de douilles et de corps de miliciens. La véritable bataille pour Cendregrade se déroulait sous les sables toxiques. Dans les anciens tunnels de munitions, les fosses d’artillerie et les entrepôts d’obus, les chasseurs nomades traquaient leur proie.

C’est dans cette obscurité que la 88e est envoyée pour nettoyer les tunnels tortueux. Les combats se déroulent au pistolet et au couteau, souvent à un ou deux, lorsque les défenseurs sont séparés de leurs escouades.

Lorsque la ville fut incendiée par les envahisseurs et que ses habitants furent chassés dans les Désolations, le 88e ne put que lutter contre ses assaillants. Dagos, qui avait reçu ses ordres, refusa de céder du terrain, alors même que les tunnels commençaient à se remplir de fumée.

À des kilomètres au nord, le procès de Logun commençait, son convoi roulant en plein dans l’embouchure du Vortex.[43]

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Route de la Tempête[44]
De violents éclairs pourpres déchiraient la nuit, baignant de sang le chemin de crête et les terres désolés. C’est du moins ce que pensait Logun, qui apercevait sporadiquement le paysage baigné de rouge à travers les fentes de vision de la cabine blindée de sa Chenille d’acier. Les Exécuteurs moins chanceux, à bord de Taurox Venators ou montés sur des motos, devaient se fier à leur armure et aux joints de leur casque pour se protéger de la tempête. La plupart d’entre eux se sont recroquevillés contre leur véhicule, attendant la fin de l’épreuve.

« 2-16, 2-09, vérifiez le secteur douze, terminé. » aboya Logun dans le vox, ses yeux scrutant la route devant lui.

« Le secteur douze est dégagé, terminé ! », répondit le vox avec des parasites.

Malgré cela, Logun regarda à nouveau, certain d’avoir vu quelque chose dans les nuages. Et voilà ! Passant d’un front de tempête à l’autre, une forme sombre se découpant sur le ciel cramoisi.

« 2-16, 2-09, vérifiez encore douze, terminé. »

« Douze encore dég…zzzak. » Le vox se coupa soudainement, Logun ne savait pas s’il s’agissait d’un bruit statique ou d’un cri.

Il n’eut pas à se poser la question longtemps. Le Venator de tête dégringola la route en direction de la Chenille d’Acier. Dans un éclair, il vit l’équipage projeté hors de l’épave comme des poupées de chiffon et une gigantesque horreur aviaire sortir en piqué des ténèbres.

« Abattez-le ! » hurla Logun à son équipe.

L’Exécuteur à côté de lui dans la cabine fit sauter la trappe du toit et s’empara de la mitrailleuse lourde montée, tandis que le conducteur tirait droit sur la bête. Le tonnerre de la mitrailleuse lourde emplit les oreilles de Logun et les douilles s’entrechoquent sur le toit de la cabine.

Le Venator percuta l’avant du Chenillé dans un frémissement écœurant et un gémissement de métal tordu, se désagrégeant dans une pluie de ferraille. Le monstre volant passa au-dessus de lui, arrachant le mitrailleur de la cabine, et Logun fut éclaboussé par une pluie de sang.

« Ils… arrivent… tempête… tous les points de couverture… vérifiez vos… », dit le vox de façon incohérente.

Après avoir écarté les restes de l’artilleur, il regarda par l’écoutille de la cabine. Des troupeaux d’insectes longeaient le convoi d’Exécuteurs, nomades sur le dos. Au-dessus de lui, le monstre aviaire tournait en rond, plongeant périodiquement pour arracher un pilote à son véhicule ou à son coureur. Les deux camps échangeaient des tirs nourris, et des décharges d’énergie frappaient le côté de la cabine du Chenille d’acier. Dans l’obscurité, un missile se dirigea vers la chenille dans une traînée de fumée noire. Avant que le prévôt ne puisse réagir, le missile percuta le côté du véhicule dans un bruit assourdissant. L’ensemble de l’engin bascula sur sa suspension, s’inclinant sur le bas-côté de la route.

Logun tira sur les assaillants, la plupart de ses tirs passant à côté des cavaliers helamites qui bondissaient et fonçaient sur le convoi. Un autre Venator fut forcé de quitter la route, et une douzaine de nomades montés suivirent le fuyard le long de la crête, tirant sur l’équipage qui s’enfuyait. Peu de motos étaient encore sur la route, et celles qui le pouvaient fonçaient pour tenter de semer les nomades. Un cliquetis attira l’attention de Logun sur le pont de chargement du Chenille d’acier. Un nomade, armé d’une paire de lames d’os, était accroupi contre la coque du véhicule, la tempête fouettant sa cape autour de sa forme. Le prévôt grimpa sur le toit de la cabine et braqua son pistolet sur l’assaillant, mais celui-ci se déplaça à une vitesse fulgurante et lança l’une de ses lames. Logun fut contraint d’esquiver, ce qui gâcha sa visée, et avant qu’il ne puisse se rétablir, le nomade était sur lui.

Les deux hommes s’affrontèrent en duel au sommet de la chenille d’acier, la lame d’os contre l’épée hâtivement dégainée de Logun. La chose se battait comme un démon, Logun parvenant à peine à parer chaque attaque sauvage et il fut repoussé jusqu’à ce qu’il soit perché sur l’avant de la cabine.

Il faillit tomber un instant, mais se redressa à la dernière seconde. Ce faisant, il aperçut la route devant lui.

Les nomades avaient dressé un barrage sur la crête. Les épaves calcinées d’une demi-douzaine de Cargo-8 couvraient la route. Les véhicules des Exécuteurs qui le pouvaient faisaient des embardées à gauche ou à droite sur le flanc de la crête, mais le conducteur de Logun adopta une approche différente. Le Chenille d’Acier passa à la vitesse supérieure, ses chenilles soulevant des panaches de poussière. Logun vit le barrage qui approchait rapidement se refléter dans les lentilles du masque de son agresseur, et le nomade comprit au même moment ce qui était sur le point de se produire. Cette brève hésitation fut tout ce dont Logun avait besoin - il enfonça son bolt dans la poitrine du nomade et pressa la gâchette.

Une fraction de seconde plus tard, le véhicule à chenilles s’est écrasé sur le barrage routier.

Frères D’Armes

Furieux contre son Clan, Orrin Grimjarl rassembla son équipe de prospecteurs et se mit en route, à travers les montagnes, vers les ruines de Jardlan. Sous les huées des autres Seigneurs de la Charte, le petit convoi de Squats quitta la Forteresse du clan Tapferkeit et se dirigea vers le sud, à travers les pics de l’Épine équatoriale. Le premier obstacle qu’Orrin rencontra fut le Vortex, qui s’était considérablement élargi. Tache pourpre dans le ciel jaune, il s’étendait sur des centaines de kilomètres depuis les ruines de l’ancienne grande Cité-Ruche. Des vents toxiques soufflant du pôle sud poussaient la tempête vers le nord et l’ouest, ses grands nuages bouillonnants ressemblant à des falaises balayant les Désolations. Des grêlons de ferrite, des éclairs jaunes déchiquetés et des tempêtes de poussière imprégnées de radiations ont frappé les Squats alors qu’ils tentaient de se frayer un chemin le long des anciennes routes. Leurs véhicules à chenilles et leurs coureurs rampaient sur des chemins en ruine, devant souvent faire marche arrière où sortir de la route pour contourner les glissements de terrain et les effondrements. Seule l’obstination d’Orrin leur permettait de progresser, et encore, le vieux Squat doutait que la route soit encore ouverte lorsqu’ils atteindraient la Passe-céleste Secundus, le point le plus élevé de l’épine dorsale.

Après une douzaine de cycles, le convoi d’Orrin se heurta à un nouvel obstacle. Les véhicules, qui s’étaient élevés presque au-dessus des nuages toxiques de Necromunda, se frayaient un chemin à travers les vents de tempête, leurs lumens, faibles lances de lumière, les guidant vers l’avant. Devant eux, les formes de vieux habs blindés apparurent. Vestiges d’un avant-poste minier oublié depuis longtemps, ou peut-être d’un camp militaire établi pendant la longue campagne de reprise de la Ruche Secundus, les bâtiments surélevés ressemblaient à autant de crânes édentés qui regardaient les prospecteurs arriver. Alors qu’Orrin et son groupe scrutaient les habs à la recherche d’un quelconque signe de trouble, l’éclair des canons à explosion illumina la quasi-obscurité. Une seconde plus tard, ils entendirent le craquement inimitable d’un fusil à canon long. Ne voulant pas laisser l’un des leurs se battre seul, les Squats enfilèrent leurs armures et leurs respirateurs, et sortirent en titubant dans les nuages de poussière tourbillonnants.

Avançant vers les habs, les Squats d’Orrin furent accueillis par une volée de tirs provenant de formes camouflées, se faufilant dans les ombres. En plissant les yeux à travers la poussière en direction des habs blindés, Orrin aperçut dans la lumière du canon du long fusil la vague silhouette d’un prospecteur derrière le viseur de l’arme. Le vieux Squat fit signe à la moitié de son groupe de s’élancer dans une manœuvre de flanc, tandis que lui et les autres se mettaient à couvert et gardaient leurs ennemis cloués au sol.

Pendant plusieurs minutes, les Squats firent feu sur la ligne ennemie et Orrin crut qu’ils battaient en retraite. Puis, sans crier gare, le sol rocheux devant les prospecteurs éclata en une pluie de poussière et une horreur insectoïde se dressa devant eux. De la taille d’un Ogryn, la chose n’était qu’épines, dents et mandibules. Alors que la créature s’élançait au milieu d’eux, une douzaine de Nomades des Terres Désolées surgirent de l’obscurité. Orrin tira sur le premier en pleine poitrine alors qu’il sautait par-dessus sa couverture, puis le deuxième et le troisième furent sur lui. Trop près pour utiliser son canon à énergie, Orrin riposta en utilisant ses poings blindés. Du coin de l’œil, il vit trois de ses kyn échanger des coups avec l’énorme insecte qui sautait, rapide comme l’éclair, de l’un à l’autre.

Finalement, repoussant l’un des nomades d’un coup de tête bien ajusté, Orrin put faire jouer son canon et le réduire en cendres avec un rayon d’énergie concentré qui illumina la tempête sur une douzaine de mètres dans toutes les directions. Il se retourna à temps pour voir le couteau du second nomade à quelques centimètres de son cou, mais au dernier moment, une rafale de bolter projeta l’assaillant hors de ses pattes. En levant les yeux, Orrin vit que l’unique défenseur Squat était descendu de la cabine blindée et avançait sur le sol cendré. Même à cette distance, Orrin reconnut son frère Urson. Un sentiment de joie inhabituel de voir son frère en vie envahit Orrin, un instant avant qu’il ne se souvienne qu’Urson avait joué un rôle dans son exil.

Ces pensées devaient cependant attendre, car avant qu’Orrin ne puisse saluer son frère, l’insecte géant l’avait fait tomber. Les mandibules de la chose creusèrent des sillons dans son armure tandis qu’il luttait pour l’éloigner de son visage. Soudain, Urson fut à ses côtés pour tirer la créature en arrière, mais celle-ci repoussa les deux Squats d’un coup de son dos épineux. Les prospecteurs se précipitèrent sur leurs armes alors que la créature fonçait à nouveau sur eux, doutant qu’ils puissent tirer à nouveau. Puis, dans la tempête, l’une des chenilles d’Orrin sortit de la cendre tourbillonnante pour écraser la bestiole sous ses larges pattes.

Essuyant l’ichor de son visage, Orrin se tourna vers Urson, aidant son frère à se relever tandis que les nomades survivants se repliaient dans les montagnes. Orrin apprit rapidement que, comme lui, Urson avait été absent de Jardlan lors de l’attaque et que, comme lui, il tentait de regagner la forteresse lorsqu’il avait été pris en embuscade par le groupe de guerriers nomades. Urson était également revenu de la Passe Céleste, signalant que la voie terrestre vers Jardlan était bloquée par des glissements de terrain et des mètres de cendres. Ils allaient devoir trouver un autre chemin.[45]

Fusillade au Double-Doses

Pendant une centaine de kilomètres, la colonne blindée de Haera s’était frayé un chemin sur la Grande route de Cendre de l’Est. Après avoir réussi à repousser le Van Saar de Sharkan, envoyant la bande dans les Désolations pour panser ses plaies, Haera s’était mise en route pour Butinville. Quittant la route à une centaine de kilomètres au sud de la citadelle de Yurv, elle tourna vers l’est pour éviter les limites extérieures de l’essaim d’abeilles. Haera savait qu’elle avait des alliés dans les nombreuses Ruches de Necromunda, mais aussi de nombreux ennemis, et elle ne pouvait pas croire que les premiers étaient plus nombreux que les seconds dans n’importe quelle Cité-Ruche qu’elle rencontrerait par hasard. Butinville était différente. C’était une colonie comparable à Cinderak City, où les Maisons Claniques n’avaient pas de réelle influence sur une population disparate, et même les Maisons Claniques étaient des visiteurs parmi les habitants de la région. Près du début de la route de la poussière, Haera, suivant les dernières transmissions du prévôt, espérait également trouver d’autres alliés Exécuteurs à Butinville, ainsi que peut-être un chemin vers le sud jusqu’au mur de poussière.

Lorsque l’ancienne colonie se profila enfin à l’horizon, les attentes d’Haera, déjà peu élevées, s’effondrèrent encore plus. N’ayant jamais été aussi loin d’une Cité-Ruche avant sa fuite malheureuse et sa course sur la Route des Cendres, elle avait au moins pensé que Butinville ressemblerait aux colonies du Sous-Monde qu’elle avait vues dans des enregistrements d’images. Ce qui l’accueillit ne ressemblait à rien de plus qu’un monticule de déchets. Entassée sur une centaine de mètres de haut, la ville se composait de poutres tordues, de grandes plaques de ferraille, de véhicules calcinés, de machines rouillées et d’un millier d’autres objets de récupération qu’elle n’aurait pu nommer.

Avec ses Exécuteurs couvrant le périmètre, la treizième fille du Seigneur Helmawr s’enfonça dans le cœur obscur de la colonie. Les rues, les habitations et les trous de Butinville s’enfonçaient dans ce tas d’ordures, offrant tout ce qu’il y avait de plus raffiné, du serpent sauvage de l’extérieur et de la fécule de cadavre authentique aux munitions usagées et aux pièces de véhicules récupérées. La cendre tombait en rideaux fins entre les rues, là où les ordures le permettaient, tandis que la faible lumière des lampes installées au hasard éclairait le chemin. Le dernier message du prévôt lui avait dit de le retrouver au Double-Doses, un trou à boire.

Après avoir atteint le "centre" de Butinville, le convoi de Haera fut contraint de s’arrêter et la noble femme dut avancer à pied dans de petits tunnels tortueux. Son arrivée attirait déjà l’attention, et ses crânes de garde suivaient les guetteurs et les rebuts qui s’empressaient d’informer leurs supérieurs de ce qu’ils avaient vu. Enfin, la façade miteuse du Double-Dose se dressa devant elle et, un garde du corps derrière chaque épaule, elle pénétra dans le bar. Presque immédiatement, le silence s’installa dans la salle. Deux Goliath qui jouaient bruyamment au Jeu du Cogne-Poing s’arrêtèrent pour lever les yeux, tandis qu’une bande d’Orlock qui buvaient au bar cessèrent de parler et se tournèrent comme un seul homme vers elle. Haera ne vit ni le prévôt, ni personne portant le sceau de la maison Helmawr. En revanche, en regardant sur sa gauche, elle vit l’avis de recherche fraîchement placardée avec son visage dessus.

Elle eut juste le temps de pousser un juron avant qu’une silhouette vêtue d’un long manteau et d’un chapeau à larges bords ne surgisse du fond de la pièce, un pistolet bolter dans chaque poing. Avant même que la première balle n’ait décapité le garde du corps le plus proche, elle se mit en mouvement. Orlock et Goliath dégainèrent leurs armes et une douzaine d’autres racailles semblèrent sortir de l’ombre. Dans la rue, la patrouille d’Exécuteurs se dirigea vers le bar au son des premiers coups de feu, avant d’être prise sous le feu ennemis. Des gangers Van Saar portant l’étoile à sept branches sur leur combinaison se précipitèrent, accompagnés d’une tempête de tirs laser.

Certains Exécuteurs se replièrent vers le Double-Dose pour protéger Haera, tandis que d’autres tentaient de former un périmètre contre les assaillants. Sharkan, qui avait talonné Haera pour le Credo, frappait à nouveau. Des harnais Arachnéens firent irruption à travers les parois en ferraille du tunnel à l’extérieur du trou à boire, se faufilant au milieu des Exécuteurs. Au même moment, le chef des Van Saar menait ses meilleurs combattants dans le Double-Dose, armes au poing.

À l’intérieur, Haera déplaçait sa lance énergétique à une vitesse fulgurante, délivrant des coups sauvages et des coups en tranches brutales tandis que ses Servocrânes couvraient ses arrières. Elle vit les Van Saar se précipiter à l’intérieur, enjambant les cadavres qu’elle avait laissés dans son sillage. Son dernier garde du corps se précipita pour les intercepter, mais il fut victime d’un trou brulant dans la poitrine. Sharkan pointa son fuseur sur Haera, l’arme se remettant en marche pour un nouveau tir. En infériorité numérique, la noble cracha sur le Van Saar et roula sur le bar juste avant que le tir de Sharkan ne vaporise le sol où elle se tenait. Accroupie derrière la maigre couverture, elle s’apprêtait à reprendre le combat lorsqu’elle aperçut la petite porte latérale.

Après avoir tiré une demi-douzaine de coups de feu supplémentaires dans le bar, Sharkan s’avança prudemment pour inspecter son travail. Là, sous les décombres, il vit la porte latérale ouverte, la réserve au-delà, et le trou dans le mur qu’Haera avait découpé pour s’enfuir…[46]

Une Tempête de Charognards

Dans une démonstration sauvage d’habileté et avec un mépris total pour la vie humaine, Dame Haera se fraya un chemin hors de Butinville. La plupart de ses Exécuteurs tombèrent aux mains de gangs fidèles à Credo, tandis qu’elle put rassembler une poignée de combattants et un seul véhicule pour s’enfuir. Malgré cela, Sharkan et les autres l’auraient rattrapée si elle n’était pas tombée sur les restes abîmés du convoi du prévôt, à une douzaine de kilomètres de Butinville. La fusillade en cours a dévalé la Route de Cendre de l’Est, jusqu’à l’endroit où le chemin de crête s’élevait pour rejoindre les portes occidentales du Tunnel Necromagnium ; le vaste tunnel qui reliait les hémisphères de Necromunda.

Si elle avait espéré trouver un havre de paix après le désastre de Butinville, ses espoirs étaient une fois de plus déçus. Les grandes portes du tunnel étaient fermées. Tout-terrains, coureurs et marcheurs s’étaient rassemblés devant elles, disposés en lignes défensives avec leurs canons et leurs cabines tenues par des marchands et des gangers, tandis que les Squats surveillaient les créneaux autour des portes elles-mêmes.

Face à eux se dressait la plus grande horde de Nomades des Terres Désolées que Haera ait jamais vue. Des formations de cavaliers insectes, des groupes de combattants masqués et des troupeaux de monstres chitineux attaquaient tous l’entrée. Alors même qu’elle observait la scène, la visibilité diminuait rapidement. Parmi la horde, elle vit des nomades montés qui brandissaient des bâtons mécaniques vers le ciel, tandis que des éclairs et une pluie de cendres tombaient autour d’eux. Dans l’obscurité croissante, les éclairs des armes à énergie et les faisceaux lumineux des véhicules devinrent la seule source de lumière, tandis que la tempête déformait les sons jusqu’à ce qu’Haera ait l’impression que la bataille se déroulait tout autour d’elle.

Le prévôt Logun, fatigué par la route jusqu’à Butinville et la fuite qui s’en est suivie, a exhorté Haera à repartir par le chemin qu’ils avaient emprunté. Haera ne se laissa pas décourager. Elle savait que le passage souterrain était relié aux vastes réseaux de tunnels souterrains de Necromunda. Si elle parvenait à franchir ses portes, elle pourrait suivre les routes de la Terre Souterraine jusqu’aux fortifications du Mur de Poussière, ou même continuer vers l’est jusqu’à la Ruche Vosroth ou l’Amas de Quinspirus, à la recherche de ceux qui étaient encore fidèles à la Maison Helmawr. Sans compter qu’elle n’en pouvait plus d’être à l’extérieur.

Accompagnée de sa troupe d’Exécuteurs, Dame Haera se mit en route vers la porte. Essayant d’éviter le cœur des combats, elle dut néanmoins repousser les attaques de nomades, d’insectes avides et de plus d’un groupe de membres des guildes qui tiraient sur tout ce qui bougeait. Se faufilant entre les véhicules accidentés et les fossés encombrés de cadavres, elle finit par arriver en vue de l’entrée du Grand Tunnel, ses véhicules brûlés par les tirs d’explosion et au moins la moitié de ses Exécuteurs morts ou blessés.

Les balles traçantes provenant des positions des Squats ratissaient le sol devant les imposantes portes. Des équipes de membres des guildes et de gangers se sont blotties contre le plastacier d’un mètre d’épaisseur, beaucoup utilisant les corps de leurs compagnons tombés au combat pour se couvrir. Dans la poussière, des nomades s’élançaient, tirant sur les défenseurs ou, à certains endroits, grimpant sur les flancs des véhicules pour les abattre à l’aide de longues lames courbes. Pendant qu’elle regardait, des insectes s’échappaient de la tempête et se dirigeaient vers les remparts des Squats ; des abhumains et des créatures dégringolaient des murs pour tomber sur le sol dur en contrebas.

Ne s’approchant pas de l’entrée principale du tunnel, où une douzaine d’autoroutes, de lignes maglev et de pistes pénétraient dans le grand Necromagnium, Haera se dirigea vers l’un des plus petits tunnels de service. Elle en trouva un qui ne semblait pas trop bien défendu, ou du moins un où la plupart des défenseurs étaient déjà morts, et elle demanda par vox à ses Exécuteurs de la suivre.

Alors qu’ils se rapprochaient de l’un de ces tunnels secondaires, le convoi de Haera fut contraint de s’arrêter, la voie devant lui étant encombrée d’épaves en feu et de corps. Les Exécuteurs mirent pied à terre et se rassemblèrent autour de la treizième fille, puis se mirent en route. Presque à chaque pas, ils essuyaient les tirs des nomades ou des défenseurs terrifiés, et les Exécuteurs étaient constamment en train de repousser les assaillants ou d’ouvrir le feu sur les positions ennemies afin de pouvoir se rapprocher de leur objectif.

À une douzaine de mètres du sas de service, une ouverture blindée de trois mètres de diamètre, une ombre se matérialisa dans les nuages. Logun se jeta devant Haera une seconde avant qu’une créature cybernétique ne l’arrache du sol. Pendant une seconde, elle crut voir un nomade grand et maigre qui l’observait, puis la tempête se referma autour de la silhouette.

Sans se préoccuper du sort de Logun, elle demanda à ses Exécuteurs d’ouvrir la porte. Elle était sur le point de le faire lorsqu’une explosion tonitruante ébranla le sol et qu’une brillante colonne de feu illumina la bataille. À sa lumière, elle vit l’une des grandes portes du Necromagnium tomber et des hordes de nomades se déverser dans le tunnel. Sans attendre de voir ce qui allait se passer, Haera fit demi-tour vers l’ouverture et s’engouffra dans les ténèbres au-delà.[47]

Guerre Sous-Terraine

Un maglev passa en trombe dans un brouillard de sons et de lumières, projetant Orrin en arrière sous l’effet des vents qui le secouaient. Alors que le train disparaissait dans l’obscurité, il était sûr d’avoir vu des visages terrifiés à ses fenêtres, sans doute des ruchiers pris dans les combats et tentant de fuir vers l’est. Dans son sillage, des nomades descendaient le tunnel, évitant soigneusement le rail central incandescent.

« Descendez ! » cria Orrin à sa bande hétéroclite de squats et de racailles. Urson lui jeta un regard agacé, mais il n’avait pas le temps d’écouter les jugements incessants de son frère pour l’instant.

Après que la tempête les eut repoussés des hauts cols de Jardlan, Orrin avait été contraint de s’enfoncer dans les tunnels qui sillonnaient les montagnes sous l’épine équatoriale pour achever son périple. En chemin, il avait découvert qu’un assaut de nomades était en cours. Essayant d’éviter les combats, Orrin s’était procuré divers guildes, gangers et racailles, tous fuyant le chaos. Ensemble, ils tentaient de se frayer un chemin vers le sud, avec un succès mitigé jusqu’à présent.

Les nomades se déplaçaient avec une furtivité de prédateurs, leurs armes pointées sur les ombres qui les entouraient. Ils étaient accompagnés de monstres insectoïdes qui rampaient, grimpaient et se faufilaient sur le sol, les murs et le plafond du tunnel. Orrin voyait bien qu’Urson voulait foncer et attaquer les étrangers, son frère tenant son fusil à canon long d’une main de fer. Le vieux Squat n’était pas prêt à se battre s’il n’y était pas obligé ; il restait encore des lieues à parcourir et il y aurait de nombreux combats qu’ils ne pourraient pas éviter en cours de route.

« Qui est-ce ? » siffla l’un des Foreurs d’Orrin.

Orrin regarda dans la direction indiquée par le Squat. Par un tunnel latéral, une noble échevelée était entrée dans la chambre. Ses cheveux, qui étaient sans doute autrefois une œuvre d’art exquise, pendaient en nœuds rebelles sur ses épaules, et sa robe extravagante était en lambeaux et tachée. Avec elle venaient plusieurs soldats humains armés et cuirassés, et Orrin remarqua le sceau de la maison Helmawr sur leur armure, les désignant comme des Exécuteurs.

« Je vous avais dit que ce n’était pas le bon chemin… » dit la femme en s’avançant dans le tunnel ferroviaire.

Orrin savait qu’il ne lui restait que quelques secondes avant que les nomades ne réagissent à ces nouveaux venus. Dans ces brefs instants, il pensa à abandonner la femme à son sort, mais elle représentait une opportunité rare. Un membre de la maison impériale signifiait richesse, contrats et peut-être une chance de redonner à la charte de Jardlan sa gloire d’antan. Qu’ils aillent au diable !

« Oye, tronches de charognards ! » hurla Orrin.

Les nomades et le groupe de la femme regardèrent dans sa direction. Pendant une seconde, il ne se passa rien ; les Foreurs qui les avaient repérés jetèrent un regard à Orrin, s’interrogeant sur la santé mentale de leur Maître de Charte. Puis, les guerriers nomades se mirent à couvert, leurs armes déchirant l’obscurité.

L’équipe d’Orrin riposta, tandis que la femme s’avançait dans le tunnel avec un mépris choquant pour sa propre sécurité. Même les Exécuteurs semblaient hésiter à la suivre. Tout cela ne servirait à rien si elle se faisait tuer.

« Flanquez-les ! » beugla Orrin, qui se frayait un chemin de couverture en couverture, essayant de se placer derrière le groupe de guerriers. Son canon à énergie clignotait dans l’obscurité et il eut la satisfaction de voir plusieurs nomades se transformer en une colonne de flammes. Puis, d’en haut, un insecte colossal lui tomba dessus. Plaqué au sol par la masse de la chose, il lui griffait le torse et le visage.

« Lâche-moi, maudite bestiole ! »

Son arme était hors de portée et de sa main libre, il s’efforça d’attraper son couteau énergétique. La chose bavait une salive acide dans sa barbe, l’odeur de cheveux brûlés était épaisse dans ses narines, tandis que ses yeux noirs et perçants se plantaient dans les siens.

Soudain, un bruit se fit entendre, comme celui d’une palourde que l’on ouvre, tandis que la pointe d’une lame transperçait le centre du visage de l’insecte. Une main fine arracha la bestiole à Orrin tandis que le Squat levait les yeux vers le visage sinistre et maculé de la noble.

« Qui diable êtes-vous ? »[48]

Les Ombres de Jardlan

« La salle ancestrale d’une cale d’une Forteresse de Prospecteurs Squats est le cœur mécanique battant du clan minier. D’anciennes machines, dont l’utilité est souvent oubliée, dominent la salle, faisant autant partie de la cale de la forteresse que les Squats eux-mêmes. »

La guerre fait rage sous l’épine équatoriale. Après que les marcheurs des Désolations grises eurent ouvert une brèche dans le Passage souterrain, leurs groupes de guerre se répandirent au nord et au sud, par les anciens tunnels des Squats. La forteresse Tapferkeit fut assiégé tandis que les Squats et les guildes discutaient de la possibilité de forer l’extrémité orientale du Tunnel Necromagnium afin d’empêcher les nomades de se rendre de l’autre côté des montagnes.

Au milieu de ce chaos, Dame Haera et Orrin Grimjarl conclurent leur marché. Bien que méfiants, le dernier Seigneur de Jardlan et l’héritière de la Maison Impériale ont compris qu’ils pouvaient s’entraider. Orrin connaissait le chemin de Jardlan, les failles profondes qui menaient à la Ruche Secundus et, par extension, au Mur de Poussière. Inversement, Haera avait le pouvoir de restaurer la Charte de Jardlan, d’accorder des contrats et des richesses à Orrin... à condition, bien sûr, qu’elle parvienne à rejoindre son armée et à retrouver le pouvoir. L’alliance était loin d’être facile, mais les deux parties espéraient qu’elle durerait le temps du voyage vers le sud, jusqu’aux ruines de Jardlan.

Avançant aussi vite qu’ils l’osaient et se cachant autant qu’ils le pouvaient, au grand dam d’Haera qui détestait se cacher et se faufiler, le groupe hétéroclite de squats, de racailles et d’Exécuteurs de l’extérieur se dirigea vers le sud. Alors qu’ils laissaient le grand Necromagnium derrière eux, les tunnels prenaient une apparence bien plus ancienne, nombre d’entre eux ayant été creusés par les premiers clans de Squats, il y a des milliers d’années. Des éclaireurs nomades avaient déjà atteint ces régions, mais le véritable danger venait des anciennes horreurs qui les habitaient. Plus d’une fois, le groupe fut contraint de combattre un nid d’Ambulls ou d’affronter un réseau de Milliasaurs. Lorsqu’ils arrivèrent enfin aux portes de Jardlan, Orrin et son groupe rendirent grâce à leurs ancêtres, les squats offrant des prières dans la langue Gravée tandis que les humains les regardaient avec lassitude. Finalement, après quelques encouragements de Haera et quelques moments de tension, les mains sur la poignée des armes, Orrin traça les runes sacrées sur la face de la porte. Dans une pluie de poussière et un lent raclement de pierre sur pierre, le portail massif s’ouvrit.

Passant la grande entrée, le groupe continua à avancer, leurs lampes n’étant que de minuscules points lumineux dans une mer de ténèbres. Orrin et Haera comprirent rapidement que Jardlan était une tombe. Des squats gisaient là où ils étaient morts, entourés de cadavres difformes et de douilles. De grandes fissures dans les murs du tunnel révélaient les endroits où les ennemis avaient pénétré dans la forteresse, leurs côtés déchiquetés étant marqués de marques de griffes et d’ichor séché. Des défenses rudimentaires avaient été mises en place dans les couloirs, qui n’étaient plus tenus que par des morts. Partout où ils regardaient, ils voyaient plus de morts ; Orrin et Urson avaient tous deux un visage de pierre alors qu’ils marchaient dans le cimetière de leur peuple.

En regardant de près les restes des assaillants, ils constatèrent qu’ils étaient contaminés par les xénos. Avant même qu’ils ne trouvent le cadavre du premier Frère du Couvain, il était clair que la malédiction de Secundus avait consumé Jardlan. C’est peut-être la Grande Obscurité, ou la tempête mondiale qui a suivi, qui a fait tomber leurs remparts contre l’infestation extraterrestre. Ou peut-être que la guerre entre les Maisons claniques et nobles avait affaibli les défenses autour du gouffre de Secundus, rendant le couvain plus audacieux. Peu importe. Orrin ne pouvait plus nier que son peuple avait disparu.

Poursuivant sa route, le groupe atteignit enfin le vaste Hall des Ancêtres. C’est là que les Squats avaient fait leur dernier baroud d’honneur. Des barricades de fortune avaient été soudées aux entrées pour tenter de tenir les Frères du Couvain à distance, tandis que des sentinelles couvraient les abords de la grande salle. Des cadavres d’extraterrestres et des pierres piquetées ouvraient la voie vers la grande salle, mais cela n’avait manifestement pas suffi. Des trous avaient été percés dans les barricades, et au-delà, Orrin et Haera pouvaient voir où les créatures avaient déchiré les défenseurs.

S’enfonçant dans le hall, ils finirent par atteindre l’estrade gravée où se réunissait le Grand Conseil de Jardlan. Orrin et Urson montèrent les marches de l’estrade le cœur lourd. Harro Grimjarl était là, entouré des corps de ses Maîtres de Charte et de cadavres de xénos. L’ancien Squat avait encore les mains enroulées autour de la gorge d’une créature du couvain, ses griffes enfoncées dans la poitrine d’Harro.

Orrin et Urson s’agenouillèrent aux côtés de leur père, baissant la tête. Les autres Squats se rassemblèrent autour d’eux pour rendre hommage au Seigneur perdu de Jardlan. Haera, qui s’était laissé aller à ces absurdités depuis assez longtemps, s’apprêtait à s’avancer et à dire quelque chose de profondément insensible lorsqu’un long cri strident retentit dans la chambre. Les squats et les humains se préparèrent à scruter les ténèbres à la recherche d’ennemis.

À la limite de leur luminosité, un gigantesque oiseau charognard cybernétique se posa en piqué sur la tête de pierre de Yorrin Grimjarl, ses griffes d’acier s’enfonçant dans la statue du lointain ancêtre. Puis, des ténèbres, une grande silhouette maigre apparut, une silhouette que Haera avait déjà vue deux fois au cours de ses voyages, et qui levait maintenant un long bâton crochu dans sa direction, ne laissant aucun doute sur le fait que leur rencontre n’était pas une simple coïncidence.

La Dame de Cendre était venue pour Haera et, dans la pénombre derrière elle, scintillaient les lentilles des yeux de centaines de guerriers nomades.[49]

Les Chaînes D’Aranthus

À un monde de l’extrémité de Secundus, Ozostium montait sur le trône de Ruche Primus. Géant étrange et merveilleux, aucun de ceux qui ont posé les yeux sur le dieu mécanique n’a remis en question son droit de marcher parmi eux, l’aura presque psychique de l’Aranthien les soumettant à sa volonté. Le chaos qui s’était emparé de Cité-Ruches s’estompait, tandis que les Exécuteurs portant le sceau à sept pointes de la maison Aranthus faisaient connaître leur présence. Des bandes de fanatiques religieux, si récemment en désaccord avec le bras fort de la Maison impériale, complétèrent les effectifs des Exécuteurs et un calme étrange s’abattit sur l’amas palatin.

De nombreux sujets n’avaient aucune idée des grands événements qui se déroulaient au-delà des murs de leurs habitations ou de leurs usines. Ils savaient seulement que les horreurs de la Grande Obscurité étaient derrière eux et que la folie religieuse qui s’était emparée de leur Ruche était enfin terminée. Lorsque les sceaux du Seigneur des Ruches furent rayés des grandes places et des portes de la Cité-Ruche, la plupart des gens marmonnèrent à propos des querelles entre seigneurs et des nobles insensés, mais se remirent rapidement au travail. Dans la Spire, des mois de lutte entre les maisons nobles se sont évaporés avec l’arrivée d’Ozostium et de sa cour. La plupart des nobles étaient simplement reconnaissants de la fin du règne de terreur de Haera et acceptaient avec enthousiasme le retour de la maison perdue.

Lorsque l’ancien Aranthien convoqua les chefs des Maisons Claniques et Nobles au Palais Impérial au sommet de la Ruche Primus, ils vinrent avec impatience pour voir ce nouveau Seigneur de Necromunda couronné. Après que la Guilde des Serments ait ratifié l’Aranthien au nom des Maisons Nobles de Necromunda, le Cardinal Ahrmund, chef de l’Ecclésiarchie de Necromunda lui accorda la bénédiction de l’Empereur-Dieu. Les représentants de l’Adeptus Terra, nominalement là pour superviser les intérêts de l’Imperium, ont été triés sur le volet par l’Aranthien parmi les serviteurs locaux de longue date, leur loyauté étant déjà acquise à Ozostium, et leurs rapports à leurs maîtres hors-monde rassurant sur le fait que l’ordre avait été rétabli sur Necromunda.

Seule la maison Delaque était absente du rassemblement. Au cours de l’invasion de la Ruche Primus par le pèlerinage, la Maison de l’Ombre avait disparu, laissant les autres maisons se demander si elle avait été éteinte par les agents d’Ozostium ou si elle était en train d’élaborer ses propres plans.

Malgré l’agitation qui régnait parmi les Maisons Nobles de Necromunda, la vie reprenait son cours normal au sein des Ruches, et la guerre entre Helmawr et Aranthus passa une fois de plus dans l’ombre. Les gangs, guildes et factions encore fidèles à l’ancienne Maison Impériale se sont battus dans le Sous-Monde ou dans les zones extérieurs, en prenant soin d’éviter les forces d’Ozostium, qui ne cessent de croître. Dans le même temps, les agents d’Aranthus, souvent commandés par Dame Credo, éliminaient tous ceux qui osaient soutenir ouvertement Haera et les Helmawrs survivants.

Depuis son repaire dans les profondeurs de Cité-Ruches, Silberlant Sevos s’efforçait depuis des jours d’éloigner les assassins de Credo de la piste de Haera, même s’il ne pouvait pas faire grand-chose contre les bandes de nomades qui se déversaient dans la Ruche depuis les terres désolées de l’ouest. Malheureusement pour Sevos, alors qu’il se concentrait sur les terres lointaines, les espions de Credo avaient découvert sa position. Son premier avertissement fut lorsque les Dragons de Daeyglow déclenchèrent son filet hurleur et une cascade de voyants lumineux sur sa console. En parcourant les écrans, il put voir les gangers Van Saar s’approcher de la porte à pression de sa chambre, les armes prêtes à l’emploi. Sevos envisagea brièvement de s’enfuir, mais il doutait de pouvoir aller bien loin avant que ses anciens compagnons de la maison clanique ne le rattrapent.

Il vérifiait les cartouches de son arme de poing, espérant emporter quelques-uns de ses agresseurs avec lui, lorsqu’une forme se matérialisa dans le coin de la pièce. Pendant un instant, Sevos pensa que les Van Saar avaient trouvé un autre moyen d’entrer, puis il s’aperçut que la silhouette était grande et trapue, pâle et chauve. Le Delaque n’a pas parlé, il a simplement porté un doigt à ses lèvres avant de dégainer un pistolet silencieux et de le pointer sur la porte. Une demi-douzaine d’autres Delaque rejoignirent le premier et une fois que Sevos eut maîtrisé son choc, il sentit une lueur d’espoir. Refermant la chambre de son pistolet, il braqua son arme sur la porte.[50]

À Travers les Failles Profondes

Orrin, Haera et leurs bandes se sont livrés à une bataille sauvage pour tenir le Graven Dais. Les Nomades arrivaient de tous les côtés, les Squats, la racaille et les Exécuteurs faisaient feu de tout bois pour les tenir à distance. En utilisant les grandes chaises de pierre, les corps des morts et les défenses de fortune laissées par les Squats de Jardlan, ils s’abritèrent des tirs de riposte. Les nomades se dispersèrent pour encercler les défenseurs, certains se précipitant avec des lames et des bâtons pour tenter d’ouvrir un chemin à leur Grand Esprit. Si Haera ne le savait pas encore, il était clair maintenant que les nomades en avaient après elle. Pour Urson et Orrin, il s’agissait de leur maison et ils firent comprendre qu’il n’y aurait pas de retraite. Le destin d’Haera, lui, suivait un chemin différent. Après avoir fait jurer à Haera de ne pas oublier l’aide d’Orrin, le Seigneur de Jardlan ordonna à l’un de ses plus fidèles Foreur de la conduire jusqu’à la porte des Failles profondes et, au-delà, jusqu’aux chemins de Secundus.

Les humains se frayèrent un chemin hors de l’encerclement, la Dame de Cendre laissant des dizaines de nomades occuper les Squats pendant qu’elle suivait Haera avec un groupe de guerriers composé de ses chefs. S’élançant à travers la forêt de piliers de pierre, Dame Helmawr et son entourage très réduit livrèrent une bataille acharnée contre les nomades. La Dame de Cendre semblait savourer la poursuite, son oiseau charognard éliminant les traînards, les entraînant dans l’obscurité en hurlant, mais laissant l’héritier de Necromunda en paix.

Leurs munitions épuisées, les Exécuteurs utilisèrent leurs bolters et leurs fusils à pompe comme des massues, avant d’être traînés un par un et tués par les chefs ou par l’Ombre de la Terreur. Seule désormais, avec ses gardes du corps, le Foreur envoyé par Orrin et la dernière de ses servantes perdue aux mains des nomades, Haera poursuivit sa route. Devant elle, la treizième fille pouvait apercevoir la silhouette ombragée de la porte des Failles profondes, qui se rapprochait à grands pas. Soudain, des serres sillonnèrent son dos et son bras droit, déchirant la chair et les muscles dans une gerbe cramoisie. Elle hurla et tomba, son épée s’échappant de ses doigts désormais relâchés. Alors qu’elle roulait sur elle-même, une forme maigre et prédatrice surgit de l’obscurité, saisissant son cou d’une main et pressant Haera contre le sol de pierre inflexible.

Leurs visages séparés de quelques centimètres, la Dame de Cendre enfonça sa main libre griffue dans la poitrine d’Haera. Haera cracha du sang sur le visage masqué de son assaillante, son seul bras valide s’agrippant à son arme dans la poussière. Se penchant plus près, le Grand Esprit approcha son visage de l’oreille d’Haera et murmura un seul mot :

« Sœur ».

Haera poussa un cri incohérent et abattit sauvagement son genou sur la Dame de Cendre, les forçant à se séparer.

Dans cette scène infernale, le prévôt Logun Kane sortit de l’ombre en titubant. Perdue dans sa rage, Haera ne leva même pas les yeux vers l’Exécuteurs. Si elle avait su que Logun avait rampé dans les Désolations après avoir échappé aux griffes de l’Ombre de la Terreur, ou comment, une fois que Logun avait trouvé un moyen d’entrer dans le Passage souterrain, il avait suivi Haera à travers des centaines de kilomètres de tunnels tortueux et la guerre entre les nomades et les Squats, elle aurait peut-être été plus reconnaissante. Mais lorsque Logun a emmené la treizième fille, elle s’est battue avec autant d’acharnement que la reine des nomades. Malgré cela, et bien qu’il saigne d’une douzaine de blessures différentes, Logun commença à traîner Haera vers la porte de la Faille profonde. Le sang dégoulinait de sa poitrine, Haera jurait et hurlait, ses doigts tachés de sang griffant l’air pour tenter de se libérer de Logun et d’attaquer la Dame de Cendres avec son bras valide.

Le Grand Esprit se leva, l’Ombre de la Terreur passant au-dessus de sa tête et suivant son bras tendu vers Haera. À quelques mètres de la porte, Logun lança la noble de toutes ses forces, l’envoyant rouler dans l’embrasure. La dernière vision que Haera eut du prévôt, avant qu’il ne déclenche les commandes de la porte, fut celle de l’ombre de la Terreur, les serres étendues, à quelques centimètres de la gorge de Logun - puis la cloison s’effondra avec une terrible finalité.

Désormais seule, Haera se leva en titubant et s’enfonça dans les Failles profondes, laissant une traînée de sang sur la paroi du tunnel. Pendant des heures, elle marcha, chaque pas étant un peu plus instable que le précédent. Enfin, à peine capable de se tenir debout, elle leva les yeux pour voir une grande arche, et sur sa clé de voûte, le sceau de la Ruche Secundus. Elle avait réussi. Elle se demanda quel était le chemin le plus rapide vers le Mur de Poussière, mais surtout comment elle s’était retrouvée allongée sur le sol du tunnel. Alors qu’elle perdait conscience, sa dernière vision fut celle d’un insecte mécanique rampant vers elle depuis les ténèbres.[51]

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L’Ombre de Secundus[52]
Tamino Degarlos Vermelk Helmawr, 14e fils Légitime de Gerontius Helmawr, regarda le cadavre de sa sœur et soupira. Il ne pouvait pas dire qu’il avait jamais vraiment aimé Haera, puisqu’elle avait essayé de le tuer à plusieurs reprises, mais il respectait son ambition. Tamino n’avait jamais aspiré à devenir le prochain Seigneur Helmawr, préférant suivre des voies plus viscérales. Après tout, à quoi servaient toutes ces richesses et cette formation si l’on ne pouvait jamais se salir les mains ? Mais que faisait-elle ici ?

« Non Agriote… pas les olives… »

Elle n’est donc pas complètement morte, pensa Tamino.

Il envisagea de la laisser aux choses qui rôdaient dans les tunnels, mais Tamino n’était pas taillé dans la même étoffe que la plupart de ses frères et sœurs, et il rejeta donc l’idée. Au lieu de cela, il ouvrit les injecteurs de stimuli de son équipement de chasse Malcadon ; une longue aiguille dégoulinante sortit d’un bras mécanique. Il planta violemment la pointe dans la poitrine de sa sœur, et les résultats furent immédiats et spectaculaires.

« JE VAIS TE TUER ! TU N’ES PAS ELLE ! ELLE EST MORTE, MORTE ! » hurla Haera, griffant le visage de Tamino et forçant son frère à s’esquiver hors de portée.

Le stimulus, contenant des spores de moisissures et des hypercoagulants conçus par les Escher, agissait rapidement, réparant tout ce qui était déchiré et brisé dans le corps de sa sœur. Tamino attendit patiemment que la crise d’Haera se calme et que la raison revienne dans ses yeux.

« Qu’est-ce… qu’est-ce qui s’est passé ? » murmura Haera, ressemblant pour la première fois de la vie de Tamino à un véritable être humain.

Il lui prit la tête et la regarda dans les yeux, ayant volontairement enlevé son casque pour ne pas l’inquiéter outre mesure.

« Père est mort, les Aranthiens sont revenus et tout est parti en vrille… Je crois que ça résume bien la situation. »

« Il nous avait prévenus… il nous avait dit qu’ils ne faisaient que dormir… » Ses yeux étaient encore vitreux à cause de la drogue. « Le vieux fou pensait que c’était des histoires de fantômes. »

« Des fantômes bien organisés. »

« Je dois aller au Mur de Poussière… nous devons rassembler les Palanites, reprendre la Spire ! » disait Haera, chaque mot la rendait plus maniaque.

Elle se libéra péniblement de Tamino et se releva, la confusion obscurcissant son visage alors qu’elle cherchait sa lance et son épée.

« Le mur de poussière a disparu… ou du moins c’est comme si c’était fait. Cendregrade est un cimetière, les Abysses une zone de guerre et les Ruches sont trop occupées pour se préoccuper des terres désolés. »

« Je ne peux pas abandonner… nous ne pouvons pas abandonner. » dit Haera, la voix dure, en regardant son frère dans les yeux.

« Eh bien, il y a un moyen. Mais il ne s’agit pas de combattre leur Maison, il s’agit de couper la tête… il s’agit de tuer celui qu’ils appellent Ozostium, le soi-disant Terran Aranthien. »

« Comment sais-tu cela ? Avant la chute de la Spire, j’ai essayé de savoir ce qu’elles étaient, d’où venaient Credo et ses acolytes, ce qu’était la chose qu’ils ont réveillée à Temenos… mais les archives étaient soit scellées par le père, soit manquantes. »

Tamino s’éloigna de Haera et commença à se diriger vers le passage menant à la Ruche morte.

« Il y a plus de secrets à Secundus que tu ne peux l’imaginer, ma sœur. Plus de secrets et de pouvoir… le pouvoir de tuer un dieu. »

Haera se tourna vers les ténèbres, suivit Tamino et les derniers héritiers légitimes de Gerontius Helmawr disparurent dans l’ombre de Secundus.

Sources

Pensée du Jour : « Sans Lui, rien n’est plus. »
  • Necromunda - The Aranthian Succession: Cinderak Burning
  • Necromunda - The Aranthian Succession: Vault of Temenos
  1. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Portents and Signs (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  2. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Darkness Descends (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  3. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Hell in the Underhive (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  4. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, The Great Storm (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  5. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, An Assassin in the Spire (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  6. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, A Succession Crisis (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  7. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Opportunists and Outlanders (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  8. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Eve of War (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  9. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, A Meeting Seven Millenia Late (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  10. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Ancient Oaths Fulfilled (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  11. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, House Escher Divided (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  12. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, A Meeting Seven Millenia Late (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  13. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Who Runs Cinderak City ? (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  14. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Blades And Chains (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  15. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Battle of Cinderak City (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  16. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, Blood and Ash (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  17. Necromunda - The Aranthian Succession : Cinderak Burning, The 13th Daughter (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  18. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  19. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Return of the Saint (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  20. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Ruins of Cinderak (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  21. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, A Daughter's Revenge (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  22. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, The Lost Saint (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  23. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Forsaken by the Emperor (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  24. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, The Heretics Council (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  25. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Path of the Redeemed (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  26. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Faith and Fire (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  27. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Bite the Hand (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  28. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Eyes of the Scrutinator (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  29. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Madness of Lord Mormaer (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  30. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, The Dust Settles (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  31. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Temenos Defiant (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  32. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Crypt of the Saint (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  33. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Luck of Jerico (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  34. Necromunda - The Aranthian Succession : Vault of Temenos, Immortal Masters (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  35. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Urson Grimjarl, Jardlan Nomad Hunter (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  36. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Chaos in the Spire (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  37. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Flight From Primus (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  38. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, The Great Tribe (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  39. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, A Meeting of the Clans (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  40. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Last Lord of Jardlan (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  41. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Hard Landings (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  42. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Road To Spoiltown (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  43. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Blood and Dust (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  44. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Storm Road (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)
  45. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Brothers in Arms (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  46. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Shootout At The Twice-Bit (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  47. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, A Storm of Scavengers (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  48. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, War in the Underway (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  49. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Shadows of Jardlan (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  50. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Chains of Aranthus (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  51. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Across the Deep Rifts (traduit de l’anglais par Trazyn l’infini)
  52. Necromunda - The Aranthian Succession : Ruins of Jardlan, Shadow of Secundus (traduit de l'anglais par Trazyn l’infini)